L'ancêtre des tyrannosaures découvert en Chine
Publié par Michel le 11/02/2006 à 00:00
Source: LiveScience
Illustration: Zhongda Zhang/IVPP
Des paléontologistes ont découvert les restes fossilisés de deux dinosaures qui seraient les représentants les plus anciens de la famille des tyrannosaures. Ces créatures possédaient une crête sur le crâne, devaient probablement être couvertes de plumes, mais leur taille n'excédait pas le tiers de celle de leur célèbre cousin, le Tyrannosaurus Rex.


G. Wucaii, le plus vieux tyrannosaure connu

Le dragon couronné

Les deux créatures, appelées Guanlong Wucaii, qui signifie en mandarin "dragon couronné", ont été découvertes dans le bassin de Junggar au nord-ouest (Le nord-ouest est la direction entre les points cardinaux nord et ouest. Le nord-ouest est opposé au sud-est.) de la Chine. Le spécimen adulte, âgé de 12 ans, mesure 2,80 m de long et près de 2 m de haut. Non loin de lui se trouvait un plus petit spécimen de 6 ans.

Elles vivaient il y a environ 160 millions d'années, à la fin du Jurassique. Dilong Paradoxous, le plus ancien tyrannosaure découvert récemment par la même équipe de scientifiques en Chine, n'était âgé que de 130 millions d'années. En comparaison, T. Rex, qui mesurait environ 12 m de long pour 4,50 m de haut, n'a foulé la surface (Une surface désigne généralement la couche superficielle d'un objet. Le terme a plusieurs acceptions, parfois objet géométrique, parfois...) de la Terre (La Terre est la troisième planète du Système solaire par ordre de distance croissante au Soleil, et la quatrième par taille et...) qu'à la fin du Crétacé il y a environ 65 millions d'années.

Selon les scientifiques, G Wucaii exhibait une crête d'une demi-douzaine de centimètres de haut et de quelques millimètres d'épaisseur formant (Dans l'intonation, les changements de fréquence fondamentale sont perçus comme des variations de hauteur : plus la fréquence est élevée, plus la hauteur perçue est haute et inversement. Chaque...) des poches d'air (L'air est le mélange de gaz constituant l'atmosphère de la Terre. Il est inodore et incolore. Du fait de la diminution de la pression de l'air avec l'altitude, il est nécessaire de pressuriser les cabines des avions et...), comparables aux caractéristiques ornementales de quelques oiseaux actuels, comme les casoars ou les calaos.

Le premier représentant de l'espèce

Par analyse mathématique, les chercheurs ont comparé les dents, le crâne (Le crâne est une structure osseuse ou cartilagineuse de la tête, caractéristique des crâniates (dont font partie les vertébrés). Le rôle principal du crâne est de protéger le...), et les caractéristiques pelviennes de G. Wucaii à ceux d'autres dinosaures de la même époque. Bien que relativement proche du Coelurosaure, les chercheurs ont déterminé qu'il était le tyrannosaure le plus primitif connu, faisant de lui la souche de l'arbre (Un arbre est une plante terrestre capable de se développer par elle-même en hauteur, en général au delà de sept mètres. Les arbres acquièrent une structure rigide composée...) généalogique de l'espèce.

Plusieurs de ses caractéristiques crâniennes et de son museau diffèrent de celles d'autres tyrannosaures, selon les chercheurs. Et, à la façon d'autres Coelurosaures, ses membres antérieurs sont légèrement courbés et relativement grands comparés à ses pattes arrières.
G. Wucaii a été identifié en tant que tyrannosaure à partir de la forme de ses dents, des ouvertures dans son crâne, et de ses caractéristiques pelviennes. Son squelette (Le squelette est une charpente animale rigide servant de support pour les muscles. Il est à la base de l'evolution des vertébrés. Celui ci leur a fourni un avantage sélectif...) ressemble beaucoup à celui des tyrannosaures plus récents, à l'exception de ses trois doigts, au lieu de deux pour la plupart de ces derniers. Enfin, il portait probablement des plumes.

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