Le cap des 5000 planètes découvertes

Publié par Adrien le 30/03/2022 à 09:00
Source: ASP
En 2006, l'Union astronomique internationale (UAI) avait décrété que Pluton ne correspondait plus à la définition d'une planète. Si ça semblait compliqué à l'époque, ça n'est rien à côté de ce que c'est devenu aujourd'hui, alors qu'on vient de dépasser le seuil des 5000 planètes extrasolaires détectées -à quelques unités près toutefois, tout (Le tout compris comme ensemble de ce qui existe est souvent interprété comme le monde ou...) dépendant de la définition (Une définition est un discours qui dit ce qu'est une chose ou ce que signifie un nom. D'où la...).


On n'a en effet toujours pas de définition claire de ce qui constitue une planète (Une planète est un corps céleste orbitant autour du Soleil ou d'une autre étoile de...), même si ça fait une trentaine d'années que les premières exoplanètes, ou planètes tournant autour (Autour est le nom que la nomenclature aviaire en langue française (mise à jour) donne...) d'autres étoiles que notre Soleil (Le Soleil (Sol en latin, Helios ou Ήλιος en grec) est l'étoile...), ont été détectées. Au-delà d'un critère très général, adopté en 2003 par l'UAI: tout objet (De manière générale, le mot objet (du latin objectum, 1361) désigne une entité définie dans...) faisant plus de 13 fois la masse (Le terme masse est utilisé pour désigner deux grandeurs attachées à un...) de Jupiter est plutôt classé comme une étoile (Une étoile est un objet céleste émettant de la lumière de façon autonome, semblable à une...).

À l'autre extrémité du spectre, on exclut des exoplanètes les objets plus petits que nos propres planètes, mais comme ces plus petits objets commencent à peine à pouvoir être détectés, ce critère reste encore très arbitraire: rien ne garantit que notre système solaire (Le système solaire est un système planétaire composé d'une étoile, le...) est dans la "moyenne (La moyenne est une mesure statistique caractérisant les éléments d'un ensemble de...)" des systèmes solaires.

Comme quoi d'autres critères échappent possiblement aux astronomes, en 2018, le groupe de travail sur les exoplanètes de l'UAI s'était entendu sur deux aspects supplémentaires:
- pour se qualifier comme planète, un objet doit faire moins de 1/25 de la masse de l'objet autour duquel il tourne;
- et il doit avoir "fait le ménage de son voisinage (La notion de voisinage correspond à une approche axiomatique équivalente à celle de la...)", ce qui veut dire, en clair, qu'il ne s'agit pas juste d'un disque (Le mot disque est employé, aussi bien en géométrie que dans la vie courante, pour désigner une...) de matière (La matière est la substance qui compose tout corps ayant une réalité tangible. Ses...) au milieu duquel surgit un objet plus gros.

Mais tout le monde (Le mot monde peut désigner :) n'est pas heureux de ces nouveaux critères, détaille cette semaine le New Scientist. Entre autres parce qu'avec les télescopes actuels, il est impossible de dire si un objet a fait le ménage, attendu qu'un "disque" est composé d'astéroïdes et autres objets beaucoup trop petits pour pouvoir être détectés. Même les plus anciens critères sont flous: à plus de 13 fois la masse de Jupiter, un objet avec la même composition chimique que Jupiter commence un processus de fusion nucléaire (La fusion nucléaire (dite parfois thermonucléaire) est, avec la fission, l’un des...) qui peut le qualifier comme étoile. Mais il y a en réalité une zone grise entre les deux.

Ces incertitudes expliquent que l'annonce de la NASA (La National Aeronautics and Space Administration (« Administration nationale de...), le 21 mars, comme quoi on aurait dépassé le seuil de la 5000e exoplanète (Une exoplanète, ou planète extrasolaire, est une planète orbitant autour d'une...) (5005 plus précisément) reste sujette à débats, tout dépendant de la définition exacte de ce qu'est une planète. Mais elle permet au moins de mesurer le chemin parcouru depuis une époque, pas si lointaine, où les astronomes n'avaient même pas la preuve que des planètes tournaient autour des autres étoiles.
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