Des chenilles imposteurs traitées comme des VIP par les fourmis

Publié par Michel le 10/02/2009 à 00:00
Source: Science, AAAS & EurekAlert
Illustration: Wikipedia (http://www.leps.it, auteur: Paolo Mazzei)
Les chenilles parasites Maculinea rebeli trompent les fourmis ouvrières pour bénéficier d'un traitement royal en mimant les sons de la fourmi reine.


Maculinea rebeli devenue papillon

Les larves de M. rebeli s'installent dans les colonies de fourmis où, lorsqu'elles deviennent des chenilles, elles se mettent à quémander la nourriture comme des larves de fourmis tout (Le tout compris comme ensemble de ce qui existe est souvent interprété comme le monde ou...) en produisant des substances chimiques similaires. Les ouvrières nourrissent alors les chenilles indifféremment de leurs propres larves. Pourtant, ni la façon de quémander ni les substances produites ne peuvent expliquer pourquoi les chenilles sont en fait mieux traitées que les larves des fourmis, par exemple en cas d'urgence quand la colonie est perturbée ou lorsque la nourriture devient rare.

Francesca Barbero, de l'Universita degli Studi di Torino à Turin, et ses collègues rapportent dans leur étude que les chenilles arrivent à acquérir ce statut plus élevé en produisant des sons semblables à ceux de la reine. Les chercheurs ont enregistré les bruits faits par les chenilles puis analysé la longueur (La longueur d’un objet est la distance entre ses deux extrémités les plus...) et la fréquence (En physique, la fréquence désigne en général la mesure du nombre de fois qu'un...) de leur émission. Ils ont alors trouvé que les sons se rapprochaient plus de celui de la reine que des ouvrières. Le mimétisme (Le mimétisme est une stratégie adaptative d'imitation. Cela permet par exemple à une...) acoustique (L’acoustique est une branche de la physique dont l’objet est l’étude des...) pourrait aussi être utilisé par d'autres espèces de parasites sociaux parmi les 10 000 connues dans les sociétés de fourmis.

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