Une cinquième planète pour 55 Cancri, dans sa zone habitable
Publié par Michel le 09/11/2007 à 00:00
Source: Gilbert Javaux - PGJ Astronomie
Illustrations: NASA/JPL-Caltech
Des astronomes ont annoncé la découverte d'une cinquième planète en orbite autour de 55 Cancri. L'étoile détient maintenant le record du nombre de planètes extrasolaires confirmées en orbite dans un système planétaire. Cette planète se situe dans la zone habitable (En astronomie, une zone habitable (ZH) est une région de l'espace où les conditions sont favorables à l'apparition de la vie. Il y a deux types de régions qui peuvent...) de son étoile (Une étoile est un objet céleste émettant de la lumière de façon autonome, semblable à une énorme boule de plasma comme le Soleil, qui est...).


Vue d'artiste (Est communément appelée artiste toute personne exerçant l'un des métiers ou activités suivantes :) du système de 55 Cancri (55 Cancri (abréviation : 55 Cnc) est une étoile binaire se trouvant à 41 années-lumière de la Terre, dans la constellation du Cancer. Sa désignation de Bayer est Rho1 Cancri....),
la planète (Une planète est un corps céleste orbitant autour du Soleil ou d'une autre étoile de l'Univers et possédant une masse suffisante pour que sa gravité la maintienne en équilibre hydrostatique,...) nouvellement découverte en premier plan
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55 Cancri est située à 41 années-lumière dans la constellation (Une constellation est un ensemble d'étoiles dont les projections sur la voûte céleste sont suffisamment proches pour qu'une civilisation les relie par des lignes imaginaires, traçant ainsi une figure sur la voûte...) du Cancer (Le cancer est une maladie caractérisée par une prolifération cellulaire anormalement importante au sein d'un tissu normal de l'organisme, de telle manière que la survie de ce dernier est menacée. Ces cellules...) et possède pratiquement la même masse (Le terme masse est utilisé pour désigner deux grandeurs attachées à un corps : l'une quantifie l'inertie du corps (la masse inerte) et l'autre la...) et le même âge que notre Soleil (Le Soleil (Sol en latin, Helios ou Ήλιος en grec) est l'étoile centrale du système solaire. Dans la classification...). Elle est facilement visible aux jumelles (On désigne par le terme jumelles un dispositif optique binoculaire grossissant destiné à l'observation d'objets à distance, constitué de deux lunettes symétriques montées en parallèle.). Les chercheurs ont découvert la cinquième planète en utilisant la technique Doppler, par laquelle l'attraction gravitationnelle d'une planète est détectée par l'oscillation (Une oscillation est un mouvement ou une fluctuation périodique. Les oscillations sont soit à amplitude constante soit amorties. Elles répondent aux mêmes équations...) qu'elle produit sur l'étoile parente.

"Il est étonnant de voir notre capacité à détecter les planètes extrasolaires s'accroître," note Alan Stern, administrateur associé pour la Direction de Mission Scientifique (Un scientifique est une personne qui se consacre à l'étude d'une science ou des sciences et qui se consacre à l'étude d'un domaine avec la rigueur et les méthodes...) au quartier général de la NASA (La National Aeronautics and Space Administration (« Administration nationale de l'aéronautique et de l'espace ») plus connue sous son abréviation NASA, est l'agence...), à Washington. "Nous trouvons des systèmes avec une richesse de planètes et une variété de types planétaires comparables à la nôtre."

La planète nouvellement découverte est environ 45 fois plus massive (Le mot massif peut être employé comme :) que la Terre (La Terre est la troisième planète du Système solaire par ordre de distance croissante au Soleil, et la quatrième par taille et par masse...) et peut être semblable à Saturne dans sa composition et son aspect. La planète est la quatrième de 55 Cancri et accomplit une orbite (En mécanique céleste, une orbite est la trajectoire que dessine dans l'espace un corps autour d'un autre corps sous l'effet de la gravitation.) tous les 260 jours (Le jour ou la journée est l'intervalle qui sépare le lever du coucher du Soleil ; c'est la période entre deux nuits, pendant laquelle les rayons du Soleil éclairent le ciel. Son début (par rapport à minuit heure...). Son emplacement situe la planète dans la "zone habitable", une bande autour (Autour est le nom que la nomenclature aviaire en langue française (mise à jour) donne à 31 espèces d'oiseaux qui, soit appartiennent au genre Accipiter, soit...) de l'étoile où la température (La température est une grandeur physique mesurée à l'aide d'un thermomètre et étudiée en thermométrie. Dans la vie courante, elle est...) permettrait à l'eau (L’eau est un composé chimique ubiquitaire sur la Terre, essentiel pour tous les organismes vivants connus.) liquide (La phase liquide est un état de la matière. Sous cette forme, la matière est facilement déformable mais difficilement compressible.) de couler sur des surfaces solides. La distance à son étoile est d'approximativement 116,7 millions de kilomètres (Le mètre (symbole m, du grec metron, mesure) est l'unité de base de longueur du Système international. Il est défini comme la distance parcourue par la lumière dans le vide en...), légèrement plus proche que la Terre de notre Soleil, mais elle satellise une étoile qui est légèrement plus faible.

Les planètes géantes gazeuses de notre Système Solaire (Le système solaire est un système planétaire composé d'une étoile, le Soleil et des corps célestes ou objets définis...) ont de grandes lunes," ajoute Debra Fischer (San Francisco State University), astronome (Un astronome est un scientifique spécialisé dans l'étude de l'astronomie.) et auteur principal d'un article qui paraîtra dans une future édition d'Astrophysical Journal. "S'il y a une lune (La Lune est l'unique satellite naturel de la Terre et le cinquième plus grand satellite du système solaire avec un diamètre de 3 474 km. La distance...) autour de cette nouvelle et massive planète, elle pourrait avoir des nappes d'eau liquide sur une surface (Une surface désigne généralement la couche superficielle d'un objet. Le terme a plusieurs acceptions, parfois objet géométrique, parfois frontière physique, et est souvent abusivement confondu avec...) rocheuse."

D. Fischer et l'astronome Geoff Marcy (University of California, Berkeley) ont découvert cette planète après l'observation (L’observation est l’action de suivi attentif des phénomènes, sans volonté de les modifier, à l’aide de moyens d’enquête et d’étude appropriés. Le plaisir...) minutieuse de 2000 étoiles voisines avec le télescope (Un télescope, (du grec tele signifiant « loin » et skopein signifiant « regarder, voir »), est un instrument d'optique permettant d'augmenter la luminosité ainsi que la...) Shane à l'observatoire Lick situé sur le Mt Hamilton, à l'est de San Jose, en Californie, et le télescope du W.M. Keck Observatory de Mauna Kea, à Hawaï (Hawaï ou Hawaii (en hawaïen : Hawai‘i ; en anglais : Hawaii) est un État des États-Unis situé dans l'océan Pacifique, à environ 3 900 kilomètres au sud-ouest...). Plus de 320 mesures de vitesse (On distingue :) ont été nécessaires pour démêler les signaux de chacune des planètes.

"C'est le premier système connu possédant au moins cinq planètes", note Fischer. "Ce système a une planète géante gazeuse (Les géantes gazeuses sont les plus grandes des planètes. Elles sont dites gazeuses, par opposition aux planètes telluriques, en raison de l'épaisse...) dominante sur une orbite semblable à notre Jupiter. Comme celles de notre propre système, la plupart de ces planètes sont situées sur des orbites presque circulaires."


Le système de 55 Cancri comparé à notre Système Solaire
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"Il nous a fallu 18 années d'observations continues à l'Observatoire Lick pour découvrir ces cinq planètes, un travail commencé avant même que la première planète extrasolaire ne soit connue," ajoute Marcy, qui a contribué à l'article. "Mais trouver cinq planètes extrasolaires satellisant une étoile n'est qu'une étape. Les planètes de type terrestre sont la prochaine."

Les planètes autour de 55 Cancri sont quelque peu différentes de celles orbitant autour de notre Soleil. On pense que la planète la plus intérieure est d'environ de la taille de Neptune et file autour de l'étoile en moins de trois jours à une distance de l'étoile d'approximativement 5,6 millions de kilomètres. La deuxième planète est un peu plus petite que Jupiter et accomplit une orbite tous les 14,7 jours à une distance de l'étoile d'approximativement 18 millions de kilomètres. La troisième, semblable en masse à Saturne, accomplit une orbite tous les 44 jours à une distance de l'étoile d'approximativement 35,9 millions de kilomètres. La planète nouvellement découverte est la quatrième planète. La cinquième planète connue et la plus éloignée, elle est de quatre fois la masse de Jupiter et accomplit une orbite tous les 14 ans à une distance de l'étoile d'approximativement 867,6 millions de kilomètres. Elle reste la seule géante (Une étoile géante est une étoile de classe de luminosité II ou III. Dans le diagramme de Hertzsprung-Russell, les géantes forment deux branches au-dessus de la séquence principale. Elles se situent entre les...) gazeuse similaire à Jupiter connue pour résider à une distance équivalente de son étoile à celle de notre propre Jupiter au Soleil.

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