Découverte d'un squelette humain sur l'épave d'Anticythère

Publié par Redbran le 01/10/2016 à 12:00
Source: CORDIS-Europa
Le 31 août, des ossements humains ont été découverts dans la fameuse épave d'Anticythère, offrant aux scientifiques le premier espoir d'explorer l'ADN d'une victime d'épave du premier siècle av. J.C.


Anticythère
Il y a 2 000 ans, un navire (Un navire est un bateau destiné à la navigation maritime, c'est-à-dire prévu...) marchand transportant des objets de luxe de la région orientale de la Méditerranée effectuait un voyage (Un voyage est un déplacement effectué vers un point plus ou moins éloigné dans un but personnel...) que l'on peut qualifier de courant d'Asie (L'Asie est un des cinq continents ou une partie des supercontinents Eurasie ou Afro-Eurasie de la...) mineure jusqu'à Rome. Cependant, le bateau (Un bateau est une construction humaine capable de flotter sur l'eau et de s'y déplacer,...) n'est jamais arrivé à destination car il a heurté des roches au large de l'île (Une île est une étendue de terre entourée d'eau, que cette eau soit celle d'un cours d'eau, d'un...) grecque d'Anticythère, provoquant probablement la mort (La mort est l'état définitif d'un organisme biologique qui cesse de vivre (même si...) de toutes les personnes à bord, et dispersant sa cargaison (La cargaison (de l'occitan gascon cargar: charger) est l'ensemble des marchandises...) sur les fonds marin. Le bateau était enseveli dans les sédiments, reposant sur le plancher océanique jusqu'à sa redécouverte accidentelle en 1900.

Lors de sa découverte en 1900, des opérations de sauvetage ont permis de faire remonter à la surface (Une surface désigne généralement la couche superficielle d'un objet. Le terme a...) d'impressionnantes statues de bronze (Le bronze est le nom générique des alliages de cuivre et d'étain. Le terme airain...) et de marbre (Le marbre est une roche métamorphique dérivée du calcaire, existant dans une grande...), des vitraux et poteries d'ornement, des bijoux en or et la machine d'Anticythère, un mécanisme permettant de calculer des positions astronomiques. Ces artéfacts sont largement reconnus comme les reliques les plus spectaculaires provenant de l'ère classique.

Aujourd'hui, avec la découverte du squelette humain (Le squelette humain est composé de 206 os squelettiques à l'âge adulte...) fin août 2016, enterré sous un demi-mètre de tessons de poterie et de sable (Le sable, ou arène, est une roche sédimentaire meuble, constituée de petites...), les scientifiques ont désormais la rare occasion d'étudier l'ADN de la victime d'une ancienne épave. Si les os révèlent un ADN intact, cela offrira d'importantes informations sur les passagers du navire au destin funeste. Le squelette (Le squelette est une charpente animale rigide servant de support pour les muscles. Il est à la...) semble appartenir à un homme (Un homme est un individu de sexe masculin adulte de l'espèce appelée Homme moderne (Homo...) de 18 à 20 ans.

Découverte de Pamphilos

Selon Brendan Foley, un archéologue subaquatique du Woods Hole Oceanographic Institution des États-Unis, qui explore l'épave avec des collègues de l'Éphorie grecque des antiquités sous-marines: "C'est la découverte scientifique (Un scientifique est une personne qui se consacre à l'étude d'une science ou des sciences et qui...) la plus passionnante que l'on ait fait ici. Nous pensons que l'individu (Le Wiktionnaire est un projet de dictionnaire libre et gratuit similaire à Wikipédia (tous deux...) a été piégé dans le bateau lorsqu'il a commencé à couler et qu'il a dû être enseveli très rapidement, sinon les os auraient disparu."

Le squelette, désormais baptisé "Pamphilos", a été découvert dans un enchevêtrement d'ossements de bras et de jambes, le crâne (Le crâne est une structure osseuse ou cartilagineuse de la tête, caractéristique des...), les dents et des côtes reposant à proximité. Les sédiments renferment d'autres os mais leur excavation pourrait conduire à un glissement de terrain sous-marin (Un sous-marin est un navire capable de se déplacer dans les trois dimensions, sous la surface de...). Les os sont d'un brun rougeâtre, probablement dû à l'âge ou à l'assimilation de fer (Le fer est un élément chimique, de symbole Fe et de numéro atomique 26. C'est le...) lixivié depuis les objets à proximité. Les dents présentent une usure légère et les os crâniens ne sont pas totalement soudés, ce qui indique un âge ne dépassant pas les 25 ans. La manipulation a brisé certains os, tandis que d'autres, comme les ossements des jambes, sont restés intacts.

Dévoiler les secrets de l'ADN

Après la découverte, Foley a invité Hannes Schroeder, un expert en analyse d'ADN ancien du Musée d'histoire naturelle (La démarche d'observation et de description systématique de la nature commence dès...) du Danemark, à Copenhague, à évaluer si l'on peut extraire du matériel génétique (La génétique (du grec genno γεννώ = donner naissance) est...) de Pamphilos. Après autorisation finale des autorités grecques, il procédera à l'extraction de l'ADN, un processus qui nécessitera environ une semaine afin de déterminer si les os contiennent des traces (TRACES (TRAde Control and Expert System) est un réseau vétérinaire sanitaire de...) d'ADN.

Heureusement, parmi les restes figurent le rocher, la partie dure du crâne située derrière l'oreille (L'oreille est l'organe qui sert à capter le son et est donc le siège du sens de...). Cette partie dense et imperméable à l'eau (L’eau est un composé chimique ubiquitaire sur la Terre, essentiel pour tous les...) et aux microbes donne donc à Schroeder un grand espoir d'extraire l'ADN intact. Si l'ADN existe, il devrait être facile de confirmer le sexe (Le mot sexe désigne souvent l'appareil reproducteur, ou l’acte sexuel et la...) de la personne. Schroeder devrait aussi utiliser des cartes géographiques de variation génétique afin d'essayer de déterminer l'ascendance de Pamphilos et son origine exacte: le Levant, la Grèce continentale, l'Afrique (D’une superficie de 30 221 532 km2 en incluant les îles,...) du nord (Le nord est un point cardinal, opposé au sud.) ou encore la région de la mer Noire (La mer Noire est une mer située entre l’Europe et l’Anatolie. Large d'environ...). Il pourrait également être possible de déterminer son aspect, la couleur (La couleur est la perception subjective qu'a l'œil d'une ou plusieurs fréquences d'ondes...) des cheveux, des yeux et de la peau (La peau est un organe composé de plusieurs couches de tissus. Elle joue, entre autres, le...) étant également inscrits dans tout (Le tout compris comme ensemble de ce qui existe est souvent interprété comme le monde ou...) ADN obtenu à partir du squelette.

"S'il [le squelette] était sous suffisamment de sédiments, il y a une possibilité", commente Schroeder. "Les résultats obtenus aujourd'hui à partir d'ADN ancien sont impressionnants par rapport à ceux d'il y a cinq ans – rien qu'avec le sexe et l'ascendance on peut obtenir environ un quart de l'aspect facial total ( Total est la qualité de ce qui est complet, sans exception. D'un point de vue comptable, un...). L'âge est un autre facteur important." Si l'autorisation officielle lui est accordée, Schroeder espère que Pamphilos lui offrira l'opportunité repousser les frontières des études d'ADN ancien. Jusqu'à présent, la plupart des études ont été menées sur des échantillons provenant de climats plus froids, comme du Nord de l'Europe (L’Europe est une région terrestre qui peut être considérée comme un...). "J'ai essayé de développer l'étude de l'ADN ancien dans des environnements où l'on ne recherche (La recherche scientifique désigne en premier lieu l’ensemble des actions entreprises en vue...) généralement pas l'ADN", a-t-il ajouté.

Néanmoins, tout dépend de si Pamphilos présente un ADN intact ou non. "Ce terrain m'est inconnu, je n'ai encore jamais eu affaire à des résidus submergés comme ceux-là", admet Schroeder. "On ne saura si ça marche (La marche (le pléonasme marche à pied est également souvent utilisé) est un...) qu'en essayant, et cela en vaut vraiment la peine."
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