La magie de l'orignal
Publié par Adrien le 11/11/2018 à 08:00
Source: Jean Hamann - Université Laval
L'orignal peut transformer radicalement le visage des écosystèmes forestiers

L'orignal est un magicien. Il peut transformer une forêt de feuillus en forêt de conifères ou encore faire apparaître une prairie forestière là où trônait une sapinière. Pour réussir ces prodiges, les orignaux doivent évidemment atteindre une densité (La densité ou densité relative d'un corps est le rapport de sa masse volumique à la masse volumique d'un corps pris comme référence. Le corps de référence est l'eau pure à...) critique et besogner pendant plusieurs années, mais leur action combinée peut métamorphoser les paysages après une coupe forestière. C'est ce que suggèrent des travaux menés en Norvège et au Québec auxquels collabore Laurent De Vriendt, du Département de biologie (La biologie, appelée couramment la « bio », est la science du vivant. Prise au sens large de science du vivant, elle recouvre une partie des sciences...).


Photo: Ryan Hagerty
En Norvège comme au Québec, les densités élevées d'élans ou d'orignaux peuvent altérer la trajectoire (La trajectoire est la ligne décrite par n'importe quel point d'un objet en mouvement, et notamment par son centre de gravité.) de la succession végétale après une coupe forestière.

Le doctorant (Un doctorant est un chercheur débutant s'engageant, sous la supervision d'un directeur de thèse, dans un projet de recherche sur une durée variable selon les pays et les statuts, comprenant la...) rattaché au Centre d'étude de la forêt (Une forêt ou un massif forestier est une étendue boisée, relativement dense, constituée d'un ou plusieurs peuplements d'arbres et d'espèces associées. Un boisement...) et au Centre d'études nordiques vient d'ailleurs de cosigner dans la revue Ecosphere une étude qui illustre clairement l'effet de l'élan, un très proche cousin de l'orignal, sur les forêts scandinaves. En Norvège, les populations de ce cervidé sont en croissance depuis un demi-siècle et les densités sont maintenant telles qu'on craint pour l'intégrité des forêts boréales et le maintien de la diversité biologique. Il y a quelques années, une équipe de la Norwegian (Norwegian ou Norwegian Air Shuttle est une compagnie aérienne norvégienne, à bas coûts, basée à Fornebu, dans la banlieue d'Oslo en Norvège. La compagnie dispose de 28 Boeing 737-300, 24 Boeing...) University of Science (La science (latin scientia, « connaissance ») est, d'après le dictionnaire Le Robert, « Ce que l'on sait pour l'avoir appris, ce que l'on tient pour vrai au sens large. L'ensemble de...) and Technology a installé 31 exclos de 400 m² dans des sites qui venaient de faire l'objet (De manière générale, le mot objet (du latin objectum, 1361) désigne une entité définie dans un espace à trois dimensions, qui a une fonction...) de coupes à blanc (Le blanc est la couleur d'un corps chauffé à environ 5 000 °C (voir l'article Corps noir). C'est la sensation visuelle obtenue avec un spectre lumineux continu, d'où l'image...). Le but: déterminer la façon dont se déroulerait la succession végétale en absence de l'élan.

Après sept ans de suivi, les chercheurs ont constaté que la végétation (La végétation est l'ensemble des plantes (la flore) sauvages ou cultivées qui poussent sur une surface donnée de sol, ou dans un milieu aquatique. On parle aussi de "couverture...) située à l'intérieur des exclos était dominée par des arbres feuillus alors que les conifères dominaient dans les sites contigus soumis au broutage et au piétinement par les élans. "L'une des différences importantes est l'absence de spécimens de plus de 2 m de Sorbus aucuparia (le sorbier des oiseaux) à l'extérieur des exclos, souligne Laurent De Vriendt. Il s'agit d'une espèce (Dans les sciences du vivant, l’espèce (du latin species, « type » ou « apparence ») est le taxon de base de la systématique. L'espèce est un concept flou dont il existe une multitude de...) clé des forêts boréales scandinaves, notamment parce qu'elle fournit de la nourriture aux insectes (Insectes est une revue francophone d'écologie et d'entomologie destinée à un large public d'amateurs et de naturalistes. Produite par l'Office pour les insectes et leur environnement (association loi...) et aux oiseaux. Aucun des petits sorbiers ne survit lorsque les élans peuvent les brouter."

Les chercheurs ont aussi constaté que la biomasse ( En écologie, la biomasse est la quantité totale de matière (masse) de toutes les espèces vivantes présentes dans un milieu naturel donné. Dans le...) des plantes herbacées et des fougères était beaucoup plus grande à l'intérieur des exclos. "L'élan a un effet important et immédiat sur les premières étapes de la succession végétale en forêt boréale, résume l'étudiant-chercheur. Les changements qu'il provoque pourraient, par effet de cascades, altérer le fonctionnement de l'écosystème."

Laurent De Vriendt et son directeur de thèse (Un chercheur qui supervise le travail d'un doctorant est appelé directeur de thèse (au féminin, directrice ou directeur).) Jean-Pierre Tremblay mènent une expérience similaire dans les forêts de la Gaspésie, une autre région où les densités d'orignaux sont élevées. En 2010 et 2011, des exclos ont été installés dans 15 sites qui avaient été coupés à blanc. "Nous avons constaté qu'ici aussi l'orignal provoque des modifications dans la composition des communautés végétales après coupe. Nos premières analyses indiquent que le sorbier, le bouleau (Les bouleaux font partie de la famille des bétulacées. La plupart des espèces sont des arbres ; quelques-unes, comme Betula nana, sont des chaméphytes.), le cerisier et le sapin (Les sapins sont des arbres conifères du genre Abies originaires des régions tempérées de l'hémisphère nord. Ils font partie de la famille des Pinaceae. Ils...) baumier sont fortement broutés par l'orignal, ce dont profite grandement le framboisier (Le framboisier (Rubus idaeus L.) ou ronce du mont Ida est un arbrisseau de la famille des Rosacées ( tribu des Rubae ), couramment cultivé pour ses fruits, les...)", résume le doctorant.

L'orignal fait évidemment partie de l'écosystème forestier gaspésien et son abondance élevée réjouit les pourvoyeurs et les chasseurs. Par contre, lorsque ses densités deviennent trop fortes, le maintien de l'intégrité de la forêt boréale et l'approvisionnement en matière (La matière est la substance qui compose tout corps ayant une réalité tangible. Ses trois états les plus communs sont l'état solide, l'état liquide, l'état gazeux. La...) ligneuse peuvent être compromis. "C'est à ce chapitre que la recherche (La recherche scientifique désigne en premier lieu l’ensemble des actions entreprises en vue de produire et de développer les connaissances scientifiques. Par extension métonymique, la recherche scientifique désigne...) peut apporter une contribution importante, souligne Laurent De Vriendt. Nos travaux visent à établir les densités d'orignaux et l'intensité du broutage à partir desquelles les effets sur le maintien des processus écosystémiques essentiels sont trop élevés."
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