Mars: le mystérieux trou noir est réellement un gouffre profond
Publié par Michel le 31/08/2007 à 00:00
Source: HiRISE Operations Center
Illustrations: NASA/JPL/University of Arizona
Le 7 mai 2007 l'instrument HiRISE de la sonde spatiale Mars Reconnaissance orbiter (MRO) qui gravite autour de la planète Mars, avait fait l'acquisition d'un cliché montrant une tache complètement sombre au nord-est d'Arsia Mons, un des volcans géants dominant la planète rouge (Planète rouge (Red Planet) est un film américain réalisé par Antony Hoffman, sorti en 2000.) (voir notre news (NeWS est un système de fenêtrage conçu par James Gosling (qui a contribué à Java) et introduit par Sun Microsystems à la fin des années 1980 n'a pas connu de succès...)) ; cependant aucun détail n'était discernable à l'intérieur.


L'entrée d'une grotte profonde sur Mars.
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Le 8 août dernier, la sonde (Une sonde spatiale est un vaisseau non habité envoyé par l'Homme pour explorer de plus près des objets du système solaire et, pour certaines, l'espace qui est au-delà. Cela couvre à la fois...) MRO réalisait un nouveau passage au-dessus de la même zone, mais sous une orientation (Au sens littéral, l'orientation désigne ou matérialise la direction de l'Orient (lever du soleil à l'équinoxe) et des points cardinaux (nord de la boussole) ;) et sous des conditions d'ensoleillement différentes. En mai, la sonde était passée pratiquement au zénith du puits, n'en dévoilant aucun détail. Lors de ce nouveau passage, la sonde se trouvait plus à l'ouest (L’ouest est un point cardinal, opposé à l'est. C'est la direction vers laquelle se couche le Soleil à l'équinoxe, le couchant (ou ponant).), et le Soleil (Le Soleil (Sol en latin, Helios ou Ήλιος en grec) est l'étoile centrale du système solaire. Dans la classification astronomique, c'est...) éclairait la scène également depuis cette direction. La paroi orientale du gouffre (Un gouffre désigne généralement, au sens propre, une cavité souvent d'origine karstique dont l'entrée s'ouvre dans le sol (par opposition à une caverne ou une grotte, dont...) s'est donc trouvée éclairée et apparaît très nettement sur le nouveau cliché.


La paroi à pic est cette fois-ci bien visible.
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Il s'agit donc bien d'un gouffre qui s'enfonce profondément dans les couches de lave (La lave est une roche en fusion, plus ou moins fluide, émise par un volcan lors d’une éruption. La lave est issue d'un magma, réserve de...) du flanc du volcan (Un volcan est un relief terrestre, sous-marin ou extra-terrestre formé par l'éjection et l'empilement de matériaux issus de la montée d'un magma sous forme de lave et de tephras tels que les...). Les scientifiques ont calculé que la paroi dévoilée mesurait au moins 78 mètres de profondeur. Selon eux, le puits béant ne serait connecté à aucune caverne ouverte de longueur (La longueur d’un objet est la distance entre ses deux extrémités les plus éloignées. Lorsque l’objet est filiforme ou en forme de lacet, sa longueur est celle de l’objet complètement...) importante mais résulterait d'un effondrement souterrain. L'ouverture du gouffre mesure précisément 150 sur 147 mètres.

MRO se trouvait à 263,5 kilomètres (Le mètre (symbole m, du grec metron, mesure) est l'unité de base de longueur du Système international. Il est défini comme la distance parcourue par la lumière dans le vide en...) de la surface (Une surface désigne généralement la couche superficielle d'un objet. Le terme a plusieurs acceptions, parfois objet géométrique, parfois frontière physique, et est...) lorsque la photo a été prise. Sur le cliché original, la résolution est d'un peu plus de 25 centimètres par pixel (Le pixel, souvent abrégé px, est une unité de surface permettant de mesurer une image numérique. Son nom provient de la locution anglaise picture element, qui signifie « élément...).

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