Nouvelle exoplanète très proche de la taille de la terre

Publié par Isabelle le 04/02/2009 à 00:00
Source: CNRS
Illustration: CNES / D.Ducros
Une planète guère plus grosse que la Terre vient d'être découverte par le satellite CoRoT... Rocheuse ou "planète-sauna" ? En tout cas il s'agit ici d'un objet étonnant. Ce compagnon d'une étoile orangée est d'une taille inférieure à deux fois celle de la Terre (La Terre est la troisième planète du Système solaire par ordre de distance...). Ce serait donc la plus petite taille jamais mesurée pour une exoplanète (Une exoplanète, ou planète extrasolaire, est une planète orbitant autour d'une...). La température (La température est une grandeur physique mesurée à l'aide d'un thermomètre et...) est telle (plus de 1000 degrés) qu'elle serait recouverte de lave (La lave est une roche en fusion, plus ou moins fluide, émise par un volcan lors d’une...) ou de vapeur () d'eau (L’eau est un composé chimique ubiquitaire sur la Terre, essentiel pour tous les...).

Le satellite (Satellite peut faire référence à :) CoRoT, mis en œuvre par le CNES, a permis la découverte de la plus petite exoplanète jamais caractérisée, d'une taille comparable à celle de la Terre. Jusqu'à présent, la plupart des quelques 330 planètes découvertes sont des planètes géantes, analogues à Jupiter ou Neptune, constituées principalement de gaz (Un gaz est un ensemble d'atomes ou de molécules très faiblement liés et...). Ce nouvel objet (De manière générale, le mot objet (du latin objectum, 1361) désigne une entité définie dans...), qui a reçu le nom de CoRoT-Exo-7b, est très différent: son diamètre (Dans un cercle ou une sphère, le diamètre est un segment de droite passant par le centre...) est près de deux fois celui de notre Terre. Avec une période de révolution (La période de révolution, est le temps mis par un astre pour accomplir sa trajectoire, ou...) ou "année (Une année est une unité de temps exprimant la durée entre deux occurrences d'un évènement lié...)" de seulement 20 heures (L'heure est une unité de mesure  :), il est situé très près de son étoile (Une étoile est un objet céleste émettant de la lumière de façon autonome, semblable à une...), aussi y règne-t-il une température extrêmement élevée entre 1000 et 1500 °C. Cette planète (Une planète est un corps céleste orbitant autour du Soleil ou d'une autre étoile de...) a pu être repérée par les très faibles baisses d'éclat de l'étoile à l'occasion de ses passages réguliers devant elle. Sa densité (La densité ou densité relative d'un corps est le rapport de sa masse volumique à la...) est encore mal déterminée: il peut s'agir d'un objet rocheux comme la Terre, et couvert de lave liquide (La phase liquide est un état de la matière. Sous cette forme, la matière est...). Il peut aussi appartenir à une classe prédite de planètes formées pour moitié d'eau et pour moitié de roches ; dans ce cas, ce serait une "Planète-Sauna" si on considère sa température extraordinairement élevée.


Vue d'artiste (Est communément appelée artiste toute personne exerçant l'un des métiers ou activités...) du satellite Corot qui a permis la découverte d'une nouvelle exoplanète

"Trouver une planète aussi petite n'a pas été une totale surprise", déclare Daniel Rouan, chercheur (Un chercheur (fem. chercheuse) désigne une personne dont le métier consiste à faire de la...) au LESIA de l'Observatoire de Paris (L'Observatoire de Paris est né du projet, en 1667, de créer un observatoire astronomique...), qui coordonne avec Alain Léger de l'IAS ce travail, "CoRoT-Exo-7b est un objet qui appartient à une catégorie dont l'existence était soupçonnée depuis quelques temps. Or CoRoT a été conçu précisément avec l'espoir d'en détecter quelques exemplaires. CoRoT a démontré sa capacité à détecter ces variations de lumière (La lumière est l'ensemble des ondes électromagnétiques visibles par l'œil...), extrêmement subtiles" ajoute-t-il.

Il y a maintenant une quinzaine d'années que les astronomes détectent des planètes en orbite (En mécanique céleste, une orbite est la trajectoire que dessine dans l'espace un corps...) autour (Autour est le nom que la nomenclature aviaire en langue française (mise à jour) donne...) d'étoiles. On en connaît aujourd'hui plus de 330, la plupart assez massives, jusqu'à 20 fois la masse (Le terme masse est utilisé pour désigner deux grandeurs attachées à un...) de Jupiter. En revanche on en connaît encore très peu ayant une masse de l'ordre de celle de la Terre et des autres planètes telluriques (Vénus, Mars, Mercure) car elles sont extrêmement difficiles à découvrir. " La plupart des méthodes utilisées jusqu'à présent sont sensibles à la masse de la planète, tandis que CoRoT est sensible à sa surface, ce qui est plus favorable" expliquent Roi Alonso et Magali Deleuil, chercheurs au LAM. "CoRoT possède l'avantage d'être dans l'espace où les perturbations sont beaucoup plus faibles et la durée d'observation ininterrompue bien plus longue que depuis le sol" ajoute Hans Deeg, un des membres de l'équipe scientifique (Un scientifique est une personne qui se consacre à l'étude d'une science ou des sciences et qui...), chercheur à l'Institut (Un institut est une organisation permanente créée dans un certain but. C'est...) d'Astrophysique (L’astrophysique (du grec astro = astre et physiqui = physique) est une branche...) des Canaries.

La structure interne (En France, ce nom désigne un médecin, un pharmacien ou un chirurgien-dentiste, à la...) de CoRoT-Exo-7b intrigue particulièrement les scientifiques "C'est une question qui passionne la communauté depuis quelques années: y a-t-il aussi des Planètes-Océan ? Ce serait des objets composés pour moitié de glace dès leur formation et qui auraient dérivé vers leur étoile, la glace fondant alors pour donner une enveloppe fluide (Un fluide est un milieu matériel parfaitement déformable. On regroupe sous cette...)" précise Alain Léger.

Jean Schneider, chercheur au Laboratoire Univers (L'Univers est l'ensemble de tout ce qui existe et les lois qui le régissent.) et Théorie (Le mot théorie vient du mot grec theorein, qui signifie « contempler, observer,...) à l'Observatoire de Paris (Paris est une ville française, capitale de la France et le chef-lieu de la région...), explique toute l'importance de ce nouvel objet pour les chasseurs de planètes: "Des mesures récentes indiquaient que des planètes de petite masse existaient, mais leur taille n'avait jamais été calculée. C'est maintenant chose faite".

Eike Guenther, de l'Observatoire de Tautenburg, souligne que "ce programme a bénéficié d'un très gros effort de mesures complémentaires depuis le sol: de nombreux télescopes européens et instruments ont été mis à contribution pour chercher quel phénomène autre qu'une petite planète pourrait expliquer les mesures de CoRoT". Daniel Rouan conclut: "Cette phase de suivi était une étape indispensable, minutieuse, qui explique que ce résultat ne sorte que maintenant: vous imaginez l'excitation de l'équipe chaque fois qu'une nouvelle mesure tombait et ne venait pas infirmer notre hypothèse !".


Note:

Cette découverte a bénéficié d'observations complémentaires réalisées grâce à un vaste réseau (Un réseau informatique est un ensemble d'équipements reliés entre eux pour échanger des...) de télescopes européens opérés par différents instituts et pays (Pays vient du latin pagus qui désignait une subdivision territoriale et tribale d'étendue...): L'European Southern (Southern est le nouveau nom de la concession ferroviaire, initialement exploitée par Connex South...) Observatory au Paranal et à La Silla (Chili), le télescope (Un télescope, (du grec tele signifiant « loin » et skopein signifiant...) de 80cm de l'Institut d'Astrophysique des Iles Canaries et le télescope Canada-France-Hawaii Telescope sur le Mauna Kea à Hawaii (CNRS, CNRC, Université (Une université est un établissement d'enseignement supérieur dont l'objectif est la...) d'Hawaii).

Film d'animation (L'animation consiste à donner l'illusion du mouvement à l'aide d'une suite d'images. Ces images...) du CNES montrant la nouvelle exoplanéte, CoRoT-exo7b détectée par le satellite CoRoT: lien


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