L'océan indien, un réservoir de méthane inattendu ?
Publié par Isabelle le 25/06/2018 à 12:00
Source et illustration: Université de Genève (UNIGE)
L'expédition suisse, engagée dans un tour du monde de quatre ans pour mesurer l'impact humain sur les océans et sensibiliser aux enjeux de développement durable qui s'y rapportent, vient d'achever sa traversée de l'océan indien et livre ses résultats.


© Fondation Pacifique

Depuis 2015, The Ocean Mapping Expedition parcourt les océans afin de mesurer l'impact humain sur leur évolution et sensibiliser aux enjeux de développement durable (Le développement durable (traduction de Sustainable development) est une nouvelle conception de l'intérêt public, appliquée à la croissance économique et reconsidérée à l'échelle...). Le programme scientifique (Un scientifique est une personne qui se consacre à l'étude d'une science ou des sciences et qui se consacre à l'étude d'un domaine avec la rigueur et les méthodes...) The Wind (WIND est un satellite de la NASA lancé le 1er novembre 1994 depuis la base de Cape Canaveral par un lanceur Delta II. De forme cylindrique de 2,4 mètres de...) of Change, dirigé par des chercheurs de l'Université (Une université est un établissement d'enseignement supérieur dont l'objectif est la production du savoir (recherche), sa conservation et sa transmission (études supérieures). Aux États-Unis, au...) de Genève (UNIGE) en collaboration avec la Fondation Pacifique, s'insère dans ce cadre et étudie plus spécifiquement les gaz (Un gaz est un ensemble d'atomes ou de molécules très faiblement liés et quasi-indépendants. Dans l’état gazeux, la matière n'a pas de forme propre ni de volume propre : un gaz tend à occuper tout le...) à effet de serre (L'effet de serre est un processus naturel qui, pour une absorption donnée d'énergie électromagnétique, provenant du Soleil (dans le cas des corps du système solaire) ou d'autres étoiles...) à la surface (Une surface désigne généralement la couche superficielle d'un objet. Le terme a plusieurs acceptions, parfois objet géométrique, parfois...) des océans. Après avoir parcouru les 4'300 miles à bord du voilier (Un voilier (ou bateau à voiles, navire à voiles) est un bateau ou navire propulsé par la force du vent. Historiquement, les voiliers ont été le premier moyen de transport à moyenne...) Fleur (La fleur est constituée par l’ensemble des organes de la reproduction et des enveloppes qui les entourent chez les angiospermes (aussi appelées plantes à...) de Passion, la plus longue observation (L’observation est l’action de suivi attentif des phénomènes, sans volonté de les modifier, à l’aide de moyens d’enquête et d’étude appropriés. Le...) jamais réalisée des gaz à effets de serre (Une serre est une structure généralement close destinée à la production agricole. Elle vise à soustraire aux éléments climatiques les cultures produites pour l'alimentation ou le plaisir de l'homme pour...) à la surface des océans depuis un bateau (Un bateau est une construction humaine capable de flotter sur l'eau et de s'y déplacer, dirigé ou non par ses occupants. Il répond aux besoins du transport maritime ou fluvial, et permet diverses activités telles que le...), les résultats des scientifiques suggèrent que l'océan indien (L’océan Indien s'étend sur une surface de 75 000 000 km². Il est limité au nord par l'Inde, le Pakistan et l'Iran, à l'est par la Birmanie, la...) pourrait être un important réservoir de méthane (Le méthane est un hydrocarbure de formule brute CH4. C'est le plus simple composé de la famille des alcanes. C'est un gaz que l'on trouve à l'état naturel et qui est produit par des organismes vivants....) atmosphérique. Cette étude confirme le besoin (Les besoins se situent au niveau de l'interaction entre l'individu et l'environnement. Il est souvent fait un classement des besoins humains en trois grandes catégories : les besoins...) urgent de disposer de données (Dans les technologies de l'information (TI), une donnée est une description élémentaire, souvent codée, d'une chose, d'une transaction d'affaire, d'un événement, etc.) de terrain de référence pour réévaluer le rôle des océans dans le cycle de carbone (Le carbone est un élément chimique de la famille des cristallogènes, de symbole C, de numéro atomique 6 et de masse atomique 12,0107.), dans le contexte (Le contexte d'un évènement inclut les circonstances et conditions qui l'entourent; le contexte d'un mot, d'une phrase ou d'un texte inclut les mots qui l'entourent. Le concept de contexte issu traditionnellement...) général du changement climatique.

Alors que le voilier suisse Fleur de passion, plateforme logistique (La logistique est l'activité qui a pour objet de gérer les flux physiques d'une organisation, mettant ainsi à disposition des ressources correspondant aux besoins, aux...) de l'expédition The Wind of Change, a achevé le 23 mai 2018 à Madagascar (Madagascar (Madagasikara en malgache), ou la République de Madagascar (Repoblikan'i Madagasikara en malgache) pour les usages officiels, est un...) sa traversée de l'océan (Océans stylisé Ωcéans est un documentaire français réalisé par Jacques Perrin et Jacques Cluzaud dont le tournage a commencé en...) indien en provenance de Jakarta (Jakarta (que certains écrivent Djakarta en français, à prononcer [dʒa'karta]) est la capitale de la République d'Indonésie. Située sur l'île de Java, la...), les équipements du bord qui enregistrent en continue la teneur en méthane et en dioxyde de carbone (Le dioxyde de carbone (appelé parfois, de façon impropre « gaz carbonique ») est un composé chimique composé d'un atome de carbone et de deux atomes d'oxygène et dont la formule brute est : CO2.) fournissent des données de terrain inédites et cruciales pour la compréhension du cycle de carbone dans le contexte général du changement climatique. "Pour la première fois, nous sommes en mesure d'observer et de quantifier les concentrations de méthane (CH4) et de dioxyde de carbone (CO2) à la surface des océans dans le cadre de ce qui constitue le plus long tracé longitudinal jamais réalisé d'un océan (Un océan est souvent défini, en géographie, comme une vaste étendue d'eau salée. En fait, il s'agit plutôt d'un volume, dont l'eau est en permanence renouvelée par des courants marins. Approximativement...), en l'occurrence l'océan Indien", commente Daniel McGinnis, chef du Groupe de Physique (La physique (du grec φυσις, la nature) est étymologiquement la « science de la nature ». Dans un sens général et ancien, la physique désigne la connaissance de la nature ;...) aquatique à l'UNIGE et responsable du programme The Winds of Change. "Et nos données démontrent que l'océan indien continue d'être un important réservoir de CO2."

Le méthane atmosphérique absorbé par l'océan indien

Plus surprenant, l'océan indien pourrait s'avérer un réservoir inattendu de méthane atmosphérique. "En règle général, on considère que pratiquement tous les océans et les étendues d'eau (L’eau est un composé chimique ubiquitaire sur la Terre, essentiel pour tous les organismes vivants connus.) douce terrestre sont des sources de méthane", continue Daniel McGinnis. "Mais au-dessus de l'océan indien, le méthane observé à la surface est en permanence 5-6% plus bas que les concentrations atmosphériques." Il apparaît donc à première vue (La vue est le sens qui permet d'observer et d'analyser l'environnement par la réception et l'interprétation des rayonnements lumineux.) que l'océan indien pourrait absorber le méthane de l'atmosphère (Le mot atmosphère peut avoir plusieurs significations :). Des investigations plus approfondies sont en court pour expliquer ce phénomène.

Le taux de méthane est proportionnel à l'activité humaine

Les données de référence collectées par le programme The Winds of Change pendant les cinq semaines de traversée de l'océan indien s'ajoutent à celles des quatre premiers mois (Le mois (Du lat. mensis «mois», et anciennement au plur. «menstrues») est une période de temps arbitraire.) du programme entre les Philippines (La République des Philippines est un pays constituée d'un archipel de 7 107 îles dont onze d'entre elles totalisent plus de...) et Jakarta en Indonésie (L'Indonésie, officiellement la République d'Indonésie (en indonésien Republik Indonesia), est un pays transcontinental d'Asie du Sud-Est et...) via Brunei, Kuching et Singapour.

Entre l'île (Une île est une étendue de terre entourée d'eau, que cette eau soit celle d'un cours d'eau, d'un lac ou d'une mer. Son étymologie latine, insula, a donné l'adjectif...) de Mactan en janvier 2018 et la capitale (Une capitale (du latin caput, capitis, tête) est une ville où siègent les pouvoirs, ou une ville ayant une prééminence dans un domaine social, culturel, économique ou sportif, dans ce cas...) indonésienne, où The Ocean Mapping Expedition a fait escale (Une escale est un arrêt marqué par un véhicule de transport durant un trajet au long cours. Dans sa dimension technique, elle a généralement un...) en avril, le programme The Winds of Change a en effet permis d'identifier les premiers "hot spots", des zones de forte émission de gaz à effet de serre nécessitant une attention particulière de la part de la communauté scientifique pour en surveiller la dynamique (Le mot dynamique est souvent employé désigner ou qualifier ce qui est relatif au mouvement. Il peut être employé comme :).

"Nous avons pu constater que les concentrations de méthane et de dioxyde de carbone augmentaient très clairement à proximité des villes, des côtes et des îles, ainsi qu'au-dessus des eaux peu profondes. Autrement dit dans les régions impactées par l'activité humaine et où l'on observe une plus forte croissance des algues", poursuit Daniel McGinnis.

Ré-évaluer de manière urgente le cycle du carbone

The Winds of Change a l'ambition d'apporter à la communauté scientifique des données de terrain inédites contribuant à une meilleure compréhension du rôle des océans dans la problématique du changement climatique. Au vu de l'évolution préoccupante du climat (Le climat correspond à la distribution statistique des conditions atmosphériques dans une région donnée pendant une période de temps donnée....) et de l'acidification des océans qui en découle, il devrait permettre de revoir de manière urgente les concepts sur le cycle du carbone à l'échelle globale.

"L'un des objectifs du programme The Winds of Change est de rendre visible les zones de recherche (La recherche scientifique désigne en premier lieu l’ensemble des actions entreprises en vue de produire et de développer les connaissances scientifiques. Par extension métonymique, la recherche scientifique désigne également le cadre...) à l'attention de la communauté scientifique, des acteurs publics en charge (La charge utile (payload en anglais ; la charge payante) représente ce qui est effectivement transporté par un moyen de transport donné, et qui donne lieu à un paiement ou un bénéfice non...) de la gestion des zones côtières et de tout (Le tout compris comme ensemble de ce qui existe est souvent interprété comme le monde ou l'univers.) autre décideur. Nous espérons susciter leur intérêt, en particulier dans des régions où la recherche environnementale est insuffisante, et fournir des données et des informations à ceux qui ont les moyens de mener des recherches sur les émissions de gaz à effet de serre", expose Daniel McGinnis.

Pour mener le programme The Winds of Change, le voilier de 33 mètres Fleur de Passion - un ancien démineur de la Marine allemande construit en 1941, converti depuis en ketch (Un ketch est un voilier à deux mâts, dont le grand mât est situé à l'avant et le plus petit, appelé mât d'artimon, est sur l'arrière mais en avant de la mèche de safran (sans quoi...) et aujourd'hui le plus grand voilier sous pavillon suisse - est équipé d'un analyseur de gaz à effet de serre relié à une prise d'air (L'air est le mélange de gaz constituant l'atmosphère de la Terre. Il est inodore et incolore. Du fait de la diminution de la pression de l'air avec l'altitude, il est...) située à 16 mètres au dessus de la surface de la mer (Le terme de mer recouvre plusieurs réalités.) sur le mât (Le mât est un espar vertical (mis à part le beaupré) servant à soutenir les voiles sur un bateau à voiles. De manière générale, c'est un pylône vertical.) d'artimon (L’artimon désigne deux éléments d'un voilier :) (à l'arrière du bateau) et qui procède automatiquement à des analyses toutes les minutes ( Forme première d'un document : Droit : une minute est l'original d'un acte. Cartographie géologique ; la minute de terrain est la carte originale,...). Il poursuivra ainsi sa mission climatique jusqu'au terme de l'expédition autour (Autour est le nom que la nomenclature aviaire en langue française (mise à jour) donne à 31 espèces d'oiseaux qui, soit appartiennent au genre...) du monde (Le mot monde peut désigner :), en septembre 2019 à Séville.

Partie de Séville en avril 2015, The Ocean Mapping Expedition consiste en un tour du monde de 4 ans dans le sillage de Ferdinand de Magellan mêlant science (La science (latin scientia, « connaissance ») est, d'après le dictionnaire Le Robert, « Ce que l'on sait pour...), éducation et culture (La définition que donne l'UNESCO de la culture est la suivante [1] :), quelque 500 après la première circumnavigation jamais effectuée. Organisée par la fondation suisse Pacifique basée à Genève, elle entend contribuer à une meilleure compréhension de l'impact humain sur les océans et à une plus grande prise de conscience des enjeux de développement durable.

Contact chercheur:
Daniel McGinnis - Professeur assistant au Département F.-A Forel des sciences de l'environnement (L'environnement est tout ce qui nous entoure. C'est l'ensemble des éléments naturels et artificiels au sein duquel se déroule la vie humaine. Avec les enjeux écologiques actuels, le terme...) et de l'eau
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