Un parasite pourrait augmenter le risque de cancer du cerveau

Publié par Isabelle le 21/03/2012 à 12:00
Source: Marie Lambert-Chan - Université de Montréal

Un certain nombre de cancers pourraient avoir pour origine des infections parasitaires, dont celui du cerveau.
Une récente recherche a établi que l'incidence du cancer du cerveau est 1,8 fois plus élevée dans les pays où le parasite protozoaire Toxoplasma gondii est commun. C'est le cas du Brésil, de l'Argentine, de l'ex-Yougoslavie, de la France et de la Grande-Bretagne (La Grande-Bretagne (en anglais Great Britain) est une île bordant la côte nord-ouest de...) entre autres.

"Cela ne signifie pas qu'une personne porteuse (Une porteuse est un signal sinusoïdal de fréquence et amplitude constantes. Elle est...) de ce parasite court 1,8 fois plus de risque de souffrir d'un cancer (Le cancer est une maladie caractérisée par une prolifération cellulaire anormalement...) du cerveau (Le cerveau est le principal organe du système nerveux central des animaux. Le cerveau traite...)", précise Jacques Brodeur, professeur au Département de sciences biologiques de l'Université de Montréal (L’Université de Montréal est l'un des quatre établissements d'enseignement...) et coauteur de cette étude parue dans la revue Biology Letters.

Le tiers de la population mondiale (La population mondiale désigne le nombre d'êtres humains vivant sur Terre à un...) serait infectée par T. gondii, qui provoque chez son hôte la toxoplasmose (La toxoplasmose est une infection parasitaire dont l'agent est le protozoaire Toxoplasma gondii. Le...), une maladie (La maladie est une altération des fonctions ou de la santé d'un organisme vivant, animal...) bénigne souvent asymptomatique. Elle peut toutefois se révéler dangereuse chez les individus qui ont un système immunitaire (Le système immunitaire d'un organisme est un ensemble coordonné d'éléments de...) faible et chez les foetus. On peut être contaminé par le parasite en ingérant des matières fécales de félin - qui se retrouvent dans le sol et donc sur les légumes - ou en mangeant de la viande insuffisamment cuite.

Chez l'être humain, T. gondii se réfugie dans les tissus du cerveau et il y restera jusqu'à la mort (La mort est l'état définitif d'un organisme biologique qui cesse de vivre (même si...) de son hôte. "La plupart du temps (Le temps est un concept développé par l'être humain pour appréhender le...), il demeure en dormance, mais à l'occasion il provoque l'inflammation (Une inflammation est une réaction de défense immunitaire stéréotypée du...) des cellules et empêche la programmation (La programmation dans le domaine informatique est l'ensemble des activités qui permettent...) naturelle de la mort cellulaire. Cela favorise indirectement l'évolution de cellules cancéreuses", explique M. Brodeur.

Une étude qui fait des vagues

Menée conjointement avec le parasitologue Frédéric Thomas, de l'Institut (Un institut est une organisation permanente créée dans un certain but. C'est...) français de recherche (La recherche scientifique désigne en premier lieu l’ensemble des actions entreprises en vue...) sur les maladies infectieuses, et Kevin D. Lafferty, du U.S. Geological Survey, la recherche s'appuie sur la géographie (La géographie (du grec ancien γεωγραφία...) médicale. Cette approche consiste à utiliser des statistiques (La statistique est à la fois une science formelle, une méthode et une technique. Elle...) pour établir des corrélations entre l'incidence de maladies et le fait de vivre dans certains lieux.

Les chercheurs ont croisé des données (Dans les technologies de l'information (TI), une donnée est une description élémentaire, souvent...) sur T. gondii recueillies par M. Lafferty et d'autres provenant du Centre international de recherche sur le cancer. Ils se sont penchés en tout (Le tout compris comme ensemble de ce qui existe est souvent interprété comme le monde ou...) sur 37 pays (Pays vient du latin pagus qui désignait une subdivision territoriale et tribale d'étendue...).

Cette méthode a suscité quelques critiques de part et d'autre de l'Atlantique. Certains ont souligné que la fiabilité (Un système est fiable lorsque la probabilité de remplir sa mission sur une durée...) des données pouvait varier selon les pays et qu'il est difficile de mesurer l'effet de T. gondii sur l'ensemble (En théorie des ensembles, un ensemble désigne intuitivement une collection...) des cancers du cerveau, qui sont très variés.


Jacques Brodeur
Cela a incité les chercheurs à reproduire leur étude à l'échelle d'un seul pays, la France, en se concentrant sur deux types de cancers du cerveau. "Nos résultats sont similaires et renforcent nos premières conclusions", confirme Jacques Brodeur.

La recherche, qui vient tout juste d'être publiée dans Infection, Genetics and Evolution, va plus loin: l'association entre le parasite et le cancer du cerveau est plus marquée chez les hommes de 55 ans et plus et, dans une moindre mesure, chez les femmes de 65 ans et plus.

Frédéric Thomas et Jacques Brodeur ont aussi découvert, en appliquant la même approche, que l'herpès (L'herpès est une maladie virale chronique responsable d'éruptions cutanées...) simplex de type 2 - responsable de 60 à 80 % de l'herpès génital récurrent - serait un facteur de risque (En gestion des risques, un facteur de risque est une source de risque qui est classée en...) pour le cancer de la prostate (Le cancer de la prostate est un cancer fréquent touchant la prostate et donc exclusivement...) et, de façon plus marginale, pour les mélanomes.

L'origine infectieuse des cancers

Ces résultats constituent d'autres preuves alimentant l'idée que plusieurs cancers auraient pour origine des infections parasitaires. "Depuis une quinzaine d'années, les biologistes évolutionnistes s'intéressent de près au cancer et apportent un point (Graphie) de vue (La vue est le sens qui permet d'observer et d'analyser l'environnement par la réception et...) différent, complémentaire de celui de la médecine traditionnelle (Selon la définition officielle de l' OMS, la médecine traditionnelle "se rapporte aux...): certains cancers trouvent leur source dans la génétique (La génétique (du grec genno γεννώ = donner naissance) est...), mais on sous-estime grandement le rôle des parasites, que ce soit des virus (Un virus est une entité biologique qui nécessite une cellule hôte, dont il utilise...), des bactéries (Les bactéries (Bacteria) sont des organismes vivants unicellulaires procaryotes, caractérisées...), des métazoaires ou des protozoaires", observe Jacques Brodeur.

Il en existe plusieurs exemples, poursuit-il. C'est le virus du papillome humain qui est la cause d'une grande partie des cancers du col de l'utérus (L'utérus est un organe participant aux fonctions reproductrices chez les mammifères dont...) et les hépatites B et C peuvent évoluer en cancer du foie (Le foie est un organe abdominal impair et asymétrique, logé chez l'homme dans...).

Le professeur croit que les médecins et les biologistes auraient avantage à travailler main (La main est l’organe préhensile effecteur situé à...) dans la main pour trouver un remède au cancer. Deux groupes de recherche ont été constitués dans ce sens (SENS (Strategies for Engineered Negligible Senescence) est un projet scientifique qui a pour but...) aux États-Unis et un troisième vient de naitre en France grâce à l'initiative de Frédéric Thomas. "Avec le soutien du Centre national de la recherche scientifique (La recherche scientifique désigne en premier lieu l’ensemble des actions entreprises en vue...), son équipe a fondé un centre de recherche sur la biologie (La biologie, appelée couramment la « bio », est la science du vivant....) évolutive du cancer. J'espère poursuivre cette collaboration à l'UdeM", lance-t-il.

Ainsi, ils exploreront le lien entre T. gondii et la schizophrénie (Le terme de schizophrénie regroupe de manière générique un ensemble...), de même que d'autres maladies mentales. "T. gondii est un habile manipulateur de comportement. Quelques études récentes font entrevoir des troubles du comportement chez les individus infectés, comme la schizophrénie et les hallucinations."

Ce projet (Un projet est un engagement irréversible de résultat incertain, non reproductible a...) se fera en collaboration avec l'équipe de Sonia Lupien, professeure de psychiatrie (La psychiatrie est une spécialité médicale traitant de la maladie mentale ou des...) à l'UdeM. "Nous sommes collaborateurs du futur Centre Signature de l'Hôpital (Un hôpital est un lieu destiné à prendre en charge des personnes atteintes de...) Louis-H. Lafontaine, qui nous permettra de recourir à une banque de patients chez qui nous testerons la présence d'anticorps de T. gondii", mentionne-t-il avec enthousiasme.
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