Phoenix se prépare à se poser sur Mars la nuit prochaine
Publié par Michel le 25/05/2008 à 00:00
Source: flashespace.com
Illustration: NASA
Il reste moins de 24 heures et quelques centaines de milliers de kilomètres à parcourir pour Phoenix avant de se poser sur la surface de Mars pour, par la suite, tenter de percer un des secrets les mieux gardés de la planète rouge: Y a t-il de la vie (La vie est le nom donné :) ?


Vue d'artiste (Est communément appelée artiste toute personne exerçant l'un des métiers ou activités suivantes :) de l'entrée de Phoenix dans l'atmosphère (Le mot atmosphère peut avoir plusieurs significations :) martienne

Atterrir avant de travailler !

Avant de débuter sa mission d'au moins 90 jours (Le jour ou la journée est l'intervalle qui sépare le lever du coucher du Soleil ; c'est la période entre deux nuits, pendant laquelle les rayons du Soleil éclairent le ciel. Son...) martiens, le lander doit se poser. Après dix mois (Le mois (Du lat. mensis «mois», et anciennement au plur. «menstrues») est une période de temps arbitraire.) de voyage (Un voyage est un déplacement effectué vers un point plus ou moins éloigné dans un but personnel (tourisme) ou professionnel (affaires). Le voyage s'est considérablement...) et 680 millions de kilomètres (Le mètre (symbole m, du grec metron, mesure) est l'unité de base de longueur du Système international. Il est défini comme la distance parcourue par la lumière dans le...) parcourus les derniers kilomètres seront les plus difficiles. Poser un engin sur Mars n'est vraiment pas ce qu'il y a de plus simple.

Depuis le début de l'exploration (L'exploration est le fait de chercher avec l'intention de découvrir quelque chose d'inconnu.) robotique de cette planète (Une planète est un corps céleste orbitant autour du Soleil ou d'une autre étoile de l'Univers et possédant une masse suffisante pour que sa gravité la...), seulement 45% de tous les engins envoyés ont réussi à s'y poser ! A la différence de Spirit et Opportunity (Opportunity est le deuxième rover (ou astromobile) de la mission Mars Exploration Rover de la NASA. Il a atterri sur la planète Mars le 25 janvier 2004 (05:05 UTC) dans la...) qui ont rebondi plusieurs fois sur la surface (Une surface désigne généralement la couche superficielle d'un objet. Le terme a plusieurs acceptions, parfois objet géométrique, parfois...), enveloppés dans des airbags, Phoenix utilisera une autre technique, plus douce.

La sonde (Une sonde spatiale est un vaisseau non habité envoyé par l'Homme pour explorer de plus près des objets du système solaire et, pour certaines, l'espace qui est au-delà. Cela...) utilisera un bouclier thermique (Un bouclier thermique, dans le domaine de l'astronautique, est un dispositif destiné à protéger une partie d'un engin spatial contre l'échauffement cinétique.) pour entrer dans l'atmosphère avant de déployer un parachute (Le parachute est un dispositif destiné à freiner le mouvement, principalement vertical d'un objet ou d'une personne.) pour ralentir sa vitesse (On distingue :) et allumer des rétro-fusées qui la feront se poser en douceur sur ses trois pieds.

La dernière tentative de ce type s'est traduite par la perte de la sonde Mars Polar lander (La sonde Mars Polar Lander faisait partie intégrante du programme Mars Surveyor 98 de la NASA. Cette sonde, destinée à se poser sur sol martien, comprenait aussi un pénétrateur (baptisé Deep Space 2) destiné à sonder le sol de la...) en 1999.

Paramètres nominaux

Reste que Phoenix arrive vers la planète en excellent état. Tous les paramètres sont nominaux et indiquent qu'elle a très bien supporté son voyage entre la Terre (La Terre est la troisième planète du Système solaire par ordre de distance croissante au Soleil, et la quatrième par taille et par masse...) et Mars. Le dernier bulletin météorologique indique que les conditions au-dessus du site d'atterrissage (L’atterrissage désigne, au sens étymologique, le fait de rejoindre la terre ferme. Le terme recouvre cependant des notions différentes suivant qu'il...) sont bonnes. Mieux encore, les tourbillons de poussière qui se sont levés quelques jours avant l'arrivée de la sonde sont retombés et aucune tempête (Une tempête est un phénomène météorologique violent à large échelle dite synoptique, avec un diamètre compris en général entre 200 à 1 000 km, caractérisé par...) n'est donc prévue pendant la phase (Le mot phase peut avoir plusieurs significations, il employé dans plusieurs domaines et principalement en physique :) d'atterrissage.

A quelques heures (L'heure est une unité de mesure  :) de son atterrissage, prévu dans la nuit de dimanche à lundi (le 25 mai à 23H38 UT, cad. le 26 mai à 01H38 CEST), la NASA (La National Aeronautics and Space Administration (« Administration nationale de l'aéronautique et de l'espace ») plus connue sous son abréviation NASA, est l'agence gouvernementale responsable du programme spatial des États-Unis...) ne prévoit pas de correction de trajectoire (La trajectoire est la ligne décrite par n'importe quel point d'un objet en mouvement, et notamment par son centre de gravité.) de sorte que la sonde se dirige vers un point (Graphie) situé à moins de 8 kilomètres du centre d'ellipse visée pour poser Phoenix dans la plaine (Une plaine est une forme particulière de relief, c'est un espace géographique caractérisé par une surface topographique plane, avec des pentes relativement faibles. Elle se trouve à basse altitude, les...) de Vastitas (Vastitas (pluriel vastitas) est un mot d'origine latine désignant une vaste étendue désolée. La racine de ce mot est « vasto », ce qui signifie vide. Il n'existe qu'une seule formation de ce type dans tout le système...) Borealis.

Alors croisons les doigts car le retour scientifique (Un scientifique est une personne qui se consacre à l'étude d'une science ou des sciences et qui se consacre à l'étude d'un domaine avec la rigueur et les méthodes scientifiques.) de la mission sera à ne pas en douter exceptionnel et ouvrira un nouveau chapitre dans notre compréhension de Mars.

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