Les plus vieilles grottes ornées encore plus anciennes que prévu

Publié par Isabelle le 16/06/2012 à 12:00
Source: Science, AAAS & EurekAlert

La caverne d'Altamira à Santillane, près Santander (Espagne)
Illustration: Cartailhac, E. & Breuil, H. (1906)
En utilisant une technique de datation par uranium-thorium, des chercheurs ont pu montrer que certaines grottes ornées du nord-ouest (Le nord-ouest est la direction entre les points cardinaux nord et ouest. Le nord-ouest est opposé au sud-est.) de l'Espagne étaient plus anciennes que prévu, ce qui fait poser des questions sur leurs véritables auteurs. Selon Alistair Pike et ses collègues, qui ont daté des dépôts calcaires recouvrant 50 oeuvres d'art dans 11 grottes, la coutume de décorer les grottes avec des pigments a dû commencer en Europe (L’Europe est une région terrestre qui peut être considérée comme un continent à part entière, mais aussi comme l’extrémité occidentale du continent eurasiatique, voire comme une...) il y a plus de 40 000 ans, époque qui correspond à l'arrivée de l'homme (Un homme est un individu de sexe masculin adulte de l'espèce appelée Homme moderne (Homo sapiens) ou plus simplement « Homme ». Par distinction, l'homme prépubère est appelé un...) moderne.

L'ancienneté de ces vestiges d'art fait que Pike et ses collègues ne peuvent écarter la possibilité que les premières peintures aient été faites par les néandertaliens aussi présents dans la région lorsque les hommes modernes sont arrivés. Les chercheurs ont daté les dépôts, qui ne peuvent être plus anciens que les décorations car faits après elles, pour obtenir un âge minimum de ces peintures. La technique de datation par uranium-thorium employée est moins destructrice que celle par le carbone (Le carbone est un élément chimique de la famille des cristallogènes, de symbole C, de numéro atomique 6 et de masse atomique 12,0107.) et ne demande que quelques milligrammes de matière (La matière est la substance qui compose tout corps ayant une réalité tangible. Ses trois états les plus communs sont l'état solide, l'état liquide,...) pour l'analyse.

Les résultats obtenus révèlent que l'une des peintures d'un disque (Le mot disque est employé, aussi bien en géométrie que dans la vie courante, pour désigner une forme ronde et régulière, à l'image d'un palet — discus en latin.) rouge (La couleur rouge répond à différentes définitions, selon le système chromatique dont on fait usage.) date d'au moins 40 800 ans et une ancienne main (La main est l’organe préhensile effecteur situé à l’extrémité de l’avant-bras et relié à ce dernier par le poignet. C'est...) faite en pochoir d'au moins 37 300 ans, ainsi qu'un symbole en forme de clé, dit claviforme, qui aurait plus de 35 600 ans. Ces dates précoces, précisent les chercheurs, renseignent sur la manière dont les styles de peinture ont changé au cours du temps (Le temps est un concept développé par l'être humain pour appréhender le changement dans le monde.). L'ancienneté de ces oeuvres d'art suggère aussi qu'elles faisaient aussi déjà partie du répertoire de l'homme moderne quand il a gagné l'Europe ou, d'une manière plus spéculative, que le néandertaliens auraient contribué à leur réalisation. Un article Perspective de John Hellstrom explique plus en détail ces résultats et leur signification.

Référence: "U-Series Dating of Paleolithic Art in 11 Caves in Spain" par A.W.G. Pike et D.L. Hoffmann de l'Université de Bristol à Bristol, Royaume-Uni. Pour une liste complète des auteurs, voir le manuscrit; Science (La science (latin scientia, « connaissance ») est, d'après le dictionnaire Le Robert, « Ce que l'on sait pour l'avoir appris, ce que l'on tient pour vrai au sens large. L'ensemble de connaissances, d'études...) du 15 juin 2012, article n° 9.
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