Recouvrer la vue grâce aux cellules souches embryonnaires
Publié par Olivier Manette le 13/11/2006 à 00:00
Source: Nature, vol 444, p203
Quelques souris aveugles ont eu leur vue restaurée. Le processus, qui implique la transplantation des cellules précurseurs de la rétine dans les yeux endommagés, donne un espoir de guérison pour les dégénérescences de la rétine liées à l'âge ou causées par le diabète (Le diabète présente plusieurs formes, qui ont toutes en commun des urines abondantes (polyurie). Le mot « diabète » vient du grec ancien dia-baïno, qui signifie « passer au...).

Une lignée de souris (Le terme souris est un nom vernaculaire ambigu qui peut désigner, pour les francophones, avant tout l’espèce commune Mus musculus, connue aussi comme...) 'tests' est aveugle car possédant des cellules photo-réceptrices non fonctionnelles. Les cellules photo-réceptrices sont les cônes et les bâtonnets de l'oeil, qui convertissent la lumière (La lumière est l'ensemble des ondes électromagnétiques visibles par l'œil humain, c'est-à-dire comprises dans des longueurs d'onde de...) en un signal ( Termes généraux Un signal est un message simplifié et généralement codé. Il existe sous forme d'objets ayant des formes particulières. Les signaux lumineux sont employés...) électrique allant au cerveau (Le cerveau est le principal organe du système nerveux central des animaux. Le cerveau traite les informations en provenance des sens, contrôle de nombreuses fonctions du corps, dont la motricité volontaire,...). Les personnes âgées ainsi que les personnes souffrant de certaines formes de diabètes peuvent également perdre la vue (La vue est le sens qui permet d'observer et d'analyser l'environnement par la réception et l'interprétation des rayonnements lumineux.) lorsque ces cellules sont perdues.

En principe, restaurer la vue chez les animaux qui ont simplement perdu leurs cellules photo-réceptrices devrait être relativement facile, parce que la plupart du système cérébral dédié à la vision est encore intact. Pourtant, les autres essais de transplantation de cellules souches pour traiter la cécité (La cécité est l'état d'une personne privée de la vue. Le terme cécité vient du mot latin cæcus, aveugle. La cécité est une maladie de l'oeil qui touche un grand nombre d'êtres humains dans le...) ont été des échecs. Les cellules souches n'avaient pas été suffisamment développées pour s'intégrer correctement avec le reste de la rétine (La rétine est l'organe sensible de la vision. D'origine diencéphalique, elle est une mince membrane pluri-stratifiée d'environ 0,5 mm d'épaisseur couvrant environ 75 % de la face interne du globe oculaire et...) et avec les régions du cerveau liées à la vision.

Une équipe dirigée par Robin Ali du University College London (UCL) et Robert MacLaren, un chirurgien des yeux de l'hôpital (Un hôpital est un lieu destiné à prendre en charge des personnes atteintes de pathologies et des traumatismes trop complexes pour pouvoir être traités à domicile ou dans le cabinet...) Moorfields Eye de Londres (Londres (en anglais : London - /?l?nd?n/) est la capitale ainsi que la plus grande ville d'Angleterre et du Royaume-Uni. Fondée il y a plus de 2 000 ans par...) (Angleterre), ont résolu ce problème en utilisant des cellules précurseurs de la rétine qui étaient à une étape plus avancée de leur développement. L'équipe a prélevé ces cellules sur des souris donneuses saines juste après que les cellules aient commencé à produire de la rhodopsine, un pigment nécessaire pour la sensibilité à la lumière. Une fois transplantées dans les yeux de souris aveugles, les cellules précurseurs de la rétine commencent à se différencier en bâtonnets et grandissent pour réaliser les connexions neurales requises pour restaurer la vision. L'équipe a testé la nouvelle vision des souris en observant la réaction de leur pupille (Dans l'œil, la pupille est le trou situé au milieu de l'iris. Il nous apparaît noir étant donné que la majorité de la lumière entrant à l'intérieur de l'œil est absorbée par les...) pour différentes intensités lumineuses.

"Cette recherche (La recherche scientifique désigne en premier lieu l’ensemble des actions entreprises en vue de produire et de développer les connaissances scientifiques. Par...) est la première à montrer que la transplantation de photo-récepteurs est réalisable" annonce MacLaren. "Nous sommes maintenant confiants, nous avons un chemin pour poursuivre vers la guérison (La guérison est un processus biologique par lequel les cellules du corps se régénèrent pour réduire l'espace d'une région endommagée par la nécrose. La guérison implique la...) de milliers de personnes qui ont perdu la vue".

Alors que cette méthode pourrait fonctionner chez les humains, il reste à déterminer où les médecins peuvent trouver des donneurs de cellules précurseurs de rétines que le receveur ne rejetterait pas. Une option serait de faire croître des cellules souches embryonnaires humaines à une étape de développement appropriée. Plus tôt cette année (Une année est une unité de temps exprimant la durée entre deux occurrences d'un évènement lié à la révolution de la Terre autour du Soleil.), Thomas Reh de l'université (Une université est un établissement d'enseignement supérieur dont l'objectif est la production du savoir (recherche), sa conservation et sa transmission (études supérieures). Aux...) de Washington à Seattle (USA) a réalisé justement cela. "Nous pouvons dériver des cellules de la rétine, incluant des cellules ayant atteint l'étape idéal (En mathématiques, un idéal est une structure algébrique définie dans un anneau. Les idéaux généralisent de façon...) de développement pour la transplantation, à partir de cellules souches embryonnaires humaines" déclare Reh. "Ainsi rejoindre cette approche semblerait être une prochaine étape importante pour traiter la dégénérescence de la rétine et restaurer la vue".

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