Survol à basse altitude de Japet par Cassini
Publié par Michel le 03/01/2005 à 00:05
Dans la nuit du 31 décembre 2004 au 1er janvier 2005, Cassini a survolé Japet (Iapetus) à près de 50 000 kilomètres d'altitude et à une vitesse d'environ 2 kilomètres par seconde. La zone photographiée était concentrée principalement sur la face sombre de Japet, dans le secteur connu sous le nom de région de Cassini (La mission Cassini-Huygens est une mission spatiale automatique réalisée en collaboration par le Jet Propulsion Laboratory (JPL), l'Agence spatiale européenne (ESA) et l'Agence spatiale italienne (ASI). Son objectif est l'étude de la...).


Survol de Japet à 70 000 km

Japet, troisième plus gros satellite (Satellite peut faire référence à :) de Saturne (plus de 1400 km de diamètre), est un monde (Le mot monde peut désigner :) de contrastes. Un de ses hémisphère est aussi sombre qu'une chaussée fraîchement bitumée, l'autre, très lumineux est blanc (Le blanc est la couleur d'un corps chauffé à environ 5 000 °C (voir l'article Corps noir). C'est la sensation visuelle obtenue avec un spectre lumineux continu, d'où...), comme s'il était parsemé de neige (La neige est une forme de précipitation, constituée de glace cristallisée et agglomérée en flocons pouvant être...) fraîche. Jean-Dominique Cassini a découvert Japet en 1671 mais ne pouvait qu'en voir l'hémisphère lumineux. La lune (La Lune est l'unique satellite naturel de la Terre et le cinquième plus grand satellite du système solaire avec un diamètre de 3 474 km. La distance moyenne séparant la Terre de la Lune est de...) disparaissant périodiquement du ciel (Le ciel est l'atmosphère de la Terre telle qu'elle est vue depuis le sol de la planète.), Cassini en a déduit qu'un des hémisphères devait être très sombre. Les scientifiques sont encore divisés quant à l'origine de cette dualité (Echappement de matières depuis le satellite (Satellite peut faire référence à :) Phoebé ? Phénomènes internes ?).

Japet est étrange à d'autres égards. C'est la seule grande lune de Saturne ayant une orbite (En mécanique céleste, une orbite est la trajectoire que dessine dans l'espace un corps autour d'un autre corps sous l'effet de la gravitation.) fortement inclinée par rapport au plan des anneaux dans lequel se trouvent la plupart des autres satellites. Japet est également moins dense que les objets de même éclat, ce qui impliquerait dans sa composition, une plus grande proportion soit de glace (La glace est de l'eau à l'état solide.), soit de méthane (Le méthane est un hydrocarbure de formule brute CH4. C'est le plus simple composé de la famille des alcanes. C'est un gaz que l'on trouve à l'état naturel et qui est produit par des organismes vivants. Il est principalement...) ou d'ammoniaque.

La carte de la surface (Une surface désigne généralement la couche superficielle d'un objet. Le terme a plusieurs acceptions, parfois objet géométrique, parfois frontière...) du satellite de Saturne ci-dessous, produite à partir d'images prises par la sonde (Une sonde spatiale est un vaisseau non habité envoyé par l'Homme pour explorer de plus près des objets du système solaire et, pour certaines, l'espace qui est au-delà. Cela couvre à la fois les mesures in situ (champs électriques et...) Voyager en 1981, illustre la couverture des clichés pris pendant le survol de Cassini.


Les lignes colorées sur la carte entourent des régions couvertes à différentes résolutions. Les images du survol par Cassini sont supérieures en résolution à celles obtenues par Voyager 2 en août 1981. Cette sonde est passée à une distance d'approximativement 909 000 kilomètres (Le mètre (symbole m, du grec metron, mesure) est l'unité de base de longueur du Système international. Il est défini comme la distance parcourue par la lumière dans le vide en...) de Japet, permettant de détailler des éléments de 8 km de large. La résolution des images de Cassini atteint de 1 à 1,5 km.

S'éloignant peu à peu de Cassini, la sonde Huygens poursuit sa route (Le mot « route » dérive du latin (via) rupta, littéralement « voie brisée », c'est-à-dire creusée dans la roche, pour ouvrir le chemin.) vers son atterrissage (L’atterrissage désigne, au sens étymologique, le fait de rejoindre la terre ferme. Le terme recouvre cependant des notions différentes...) sur Titan (Cliquez sur l'image pour une description) le 14 janvier prochain. Le prochain survol rapproché de Japet par Cassini n'aura lieu qu'en 2007.

Crédits: NASA/JPL/Space Science (La science (latin scientia, « connaissance ») est, d'après le dictionnaire Le Robert, « Ce que l'on sait pour l'avoir appris, ce que l'on tient pour vrai au sens large. L'ensemble de connaissances,...) Institute

Notre dossier sur la mission Cassini-Huygens (La mission Cassini-Huygens est une mission spatiale automatique réalisée en collaboration par le Jet Propulsion Laboratory (JPL), l'Agence spatiale européenne (ESA) et l'Agence spatiale italienne (ASI). Son objectif est l'étude de la planète...) est à votre disposition: lien
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