Tourbillonnantes énigmes aux deux pôles de Saturne
Publié par Michel le 16/10/2008 à 00:00
Source: NASA & Gilbert Javaux - PGJ Astronomie
Illustrations: NASA/JPL/University of Arizona Space & Space Science Institute
De nouvelles images en provenance de la sonde spatiale Cassini révèlent un cyclone géant au pôle Nord de Saturne, et montrent que le cyclone pareillement monstrueux qui sévit au pôle Sud de Saturne est actionné par des orages similaires à ceux de notre propre planète (Une planète est un corps céleste orbitant autour du Soleil ou d'une autre étoile de l'Univers et possédant une masse suffisante pour que sa gravité la...), intensité non comprise.


Images infrarouges des pôles Nord (à gauche) et Sud (Le sud est un point cardinal, opposé au nord.) (à droite) de Saturne
réalisées les 15 et 16 juin 2008 par la sonde (Une sonde spatiale est un vaisseau non habité envoyé par l'Homme pour explorer de plus près des objets du système solaire et, pour certaines, l'espace qui...) Cassini (La mission Cassini-Huygens est une mission spatiale automatique réalisée en collaboration par le Jet Propulsion Laboratory (JPL), l'Agence spatiale européenne (ESA) et l'Agence...).
La résolution est de 200 km par pixel (Le pixel, souvent abrégé px, est une unité de surface permettant de mesurer une image numérique. Son nom provient de la locution anglaise picture element, qui signifie...).
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Le cyclone (Un cyclone (du grec kyklos, cercle) est un terme météorologique qui désigne une grande zone où l'air atmosphérique est en rotation autour d'un centre de basse pression local. On parle...) récemment découvert au pôle Nord (Le pôle Nord géographique terrestre, ou simplement pôle Nord, est le point le plus septentrional de la planète Terre. Il est défini comme le point d’intersection de l'axe de...) de Saturne est actuellement observable (Dans le formalisme de la mécanique quantique, une opération de mesure (c'est-à-dire obtenir la valeur ou un intervalle de valeurs d'un paramètre physique, ou plus...) uniquement dans le proche infrarouge (Le rayonnement infrarouge (IR) est un rayonnement électromagnétique d'une longueur d'onde supérieure à celle de la lumière visible mais plus courte que...) parce qu'il est plongé dans l'hiver (L'hiver est une des quatre saisons des zones tempérées.) de la planète, et par conséquent dans l'obscurité pour les caméras en lumière visible (La lumière visible, appelée aussi spectre visible ou spectre optique est la partie du spectre électromagnétique qui est visible pour l'œil humain.). A ces longueurs d'onde (Une onde est la propagation d'une perturbation produisant sur son passage une variation réversible des propriétés physiques locales. Elle transporte de l'énergie sans transporter de matière. Une onde transporte aussi...), les nuages enfouis à l'intérieur de l'atmosphère de Saturne (L’atmosphère de Saturne est, à l'instar des atmosphères des autres géantes gazeuses, composée principalement d'hydrogène et d'hélium.) se détachent en silhouette sur la lueur de la chaleur (Dans le langage courant, les mots chaleur et température ont souvent un sens équivalent : Quelle chaleur !) interne (En France, ce nom désigne un médecin, un pharmacien ou un chirurgien-dentiste, à la fois en activité et en formation à l'hôpital ou en cabinet pendant une durée...) de la géante gazeuse (Les géantes gazeuses sont les plus grandes des planètes. Elles sont dites gazeuses, par opposition aux planètes telluriques, en raison de l'épaisse atmosphère qui entoure leur noyau de...).

Le pôle Nord de Saturne est désormais cartographié en détail dans l'infrarouge dans sa totalité, des caractéristiques aussi petites que 120 kilomètres (Le mètre (symbole m, du grec metron, mesure) est l'unité de base de longueur du Système international. Il est défini comme la distance parcourue par la lumière dans le vide en 1/299 792 458 seconde.) sont visibles dans les images. Les films image par image des nuages entourant le pôle Nord montrent que le tourbillon du cyclone tourne à 530 kilomètres par heure (L’heure est une unité de mesure du temps. Le mot désigne aussi la grandeur elle-même, l'instant (l'« heure qu'il est »), y compris en sciences (« heure solaire » employé pour...), soit plus de deux fois plus rapidement que les plus intenses des vents mesurés dans les dispositifs cycloniques sur Terre (La Terre est la troisième planète du Système solaire par ordre de distance croissante au Soleil, et la quatrième par taille et par masse croissantes. C'est la plus grande et la plus massive des quatre...). Ce cyclone est entouré par un étrange hexagone (Un hexagone (du grec hexi = six et gonia = angle) est un polygone à six sommets et six côtés. Les angles internes d'un hexagone régulier sont tous de...) en forme d'alvéole, qui lui-même ne semble pas se déplacer alors que les nuages à l'intérieur filent à des vitesses élevées, elles aussi supérieures à 500 kilomètres par heure. Curieusement, ni les nuages rapides à l'intérieur de l'hexagone ni ce nouveau cyclone ne semblent perturber les six côtés de l'hexagone.

Les nouvelles images du pôle Sud (Le pôle Sud est le point le plus au sud de la surface de la Terre, diamétralement opposé au pôle Nord. Il est situé sur le continent Antarctique.) de Saturne par Cassini montrent des aspects complémentaires de la région à travers les yeux de deux instruments différents. Les images infrarouges du spectromètre (Un spectromètre est un appareil de mesure permettant d'étudier de décomposer une quantité observée — un faisceau lumineux en spectroscopie, ou bien un mélange de molécules par exemple en spectrométrie de masse — en ses...) de cartographie (La cartographie désigne la réalisation et l'étude des cartes géographiques. Le principe majeur de la cartographie est la...) visuelle montrent que la région entière est constellée d'orages, alors que les appareils photo d'imagerie (L’imagerie consiste d'abord en la fabrication et le commerce des images physiques qui représentent des êtres ou des choses. La fabrication se faisait jadis soit à la main, soit par impression...) montrent des détails en plan rapproché.


Le pôle Sud révélé.
Images réalisées en mai 2007 par la sonde Cassini.
La résolution est de 208 km par pixel.
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L'étrange hexagone au pôle Nord de Saturne.
Images réalisées en juin 2008 par la sonde Cassini.
La résolution est de 200 km par pixel.
Cliquer sur l'illustration pour visualiser une animation (L'animation consiste à donner l'illusion du mouvement à l'aide d'une suite d'images. Ces images peuvent être dessinées, peintes, photographiées, numériques, etc.) (.gif, 6,6 Mo)

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