Les vaccins: comment agissent-ils ?

Publié par Adrien le 11/11/2020 à 09:00
Source: ASP
Les citoyens ne sont pas tous convaincus du bien-fondé de la vaccination. Et certains ont des appréhensions quant aux effets secondaires possibles. Voici un survol de ce qui se passe dans votre corps quand vous vous faites vacciner et de la façon dont les vaccins agissent.

Qu'est-ce qu'un vaccin ?

Un vaccin est une préparation biologique administrée dans le but de prévenir la propagation d'une maladie (La maladie est une altération des fonctions ou de la santé d'un organisme vivant, animal...). Il contient un ou plusieurs antigènes, qui sont normalement des microbes morts ou affaiblis, ou certains de leurs composants, explique Cécile Tremblay, médecin (Un médecin est un professionnel de la santé titulaire d'un diplôme de docteur en...) microbiologiste infectiologue et professeure à l'Université de Montréal (L’Université de Montréal est l'un des quatre établissements d'enseignement...).

D'origine naturelle ou synthétique, ces antigènes sont reconnus par le système immunitaire (Le système immunitaire d'un organisme est un ensemble coordonné d'éléments de...), notamment les anticorps. Ils sont incapables de développer la maladie, mais ils restent vivants et conservent une certaine capacité à se répliquer dans l'organisme. Des approches nouvelles font appel à la génomique (La génomique est une discipline de la biologie moderne. Elle étudie le fonctionnement...): certains vaccins comportent une partie de l'ARN du virus (Un virus est une entité biologique qui nécessite une cellule hôte, dont il utilise...) qu'on cherche à contrer.

Plusieurs de ceux actuellement testés contre le coronavirus incluent des formes mutantes du virus pour que le système immunitaire les reconnaisse. Car un virus subit toujours des mutations au fur (Fur est une petite île danoise dans le Limfjord. Fur compte environ 900 hab. . L'île...) et à mesure qu'il se propage, de sorte que plusieurs variantes, ou souches, circulent simultanément dans différents territoires ou dans un même environnement (L'environnement est tout ce qui nous entoure. C'est l'ensemble des éléments naturels et...).

Ce qui se passe dans notre corps

Le but d'un vaccin est de faire réagir le système immunitaire pour qu'il reconnaisse le véritable microbe (Les micro-organismes ou microbes sont des organismes vivants microscopiques (invisible à...), le jour (Le jour ou la journée est l'intervalle qui sépare le lever du coucher du Soleil ; c'est la...) où il y sera vraiment confronté. Face aux antigènes du vaccin, le système immunitaire se met donc à produire des anticorps, et ces anticorps seront ceux qui serviront éventuellement contre le véritable ennemi.

Quand un vaccin pénètre dans l'organisme, certaines cellules envoient des signaux au système immunitaire pour qu'il soit aux aguets: les macrophages (ou cellules MK) produisent des cytokines, des protéines qui stimulent les lymphocytes, des globules blancs (ou leucocytes) qui défendent l'organisme contre des agressions infectieuses. Le jour où l'organisme sera véritablement infecté, le système immunitaire reconnaîtra rapidement le microbe et lancera les anticorps appropriés.

Pour infecter un organisme avec succès, un virus doit traverser la membrane cellulaire. Les coronavirus comme la COVID-19 y parviennent en s'enveloppant de protéines qui fusionnent avec la membrane de la cellule, initiant ainsi l'infection. Grâce au mécanisme de défense stimulé par un vaccin, les anticorps se lient à des protéines situées à la surface (Une surface désigne généralement la couche superficielle d'un objet. Le terme a...) du microbe pour le détruire.

Lorsqu'ils mettent au point (Graphie) un vaccin, les chercheurs doivent identifier la protéine (Une protéine est une macromolécule biologique composée par une ou plusieurs...) située à la surface du microbe la plus susceptible d'être attaquée par le système immunitaire. Celle de la COVID-19, la glycoprotéine "spike", est connue depuis longtemps. Elle lie le virus aux cellules humaines par un récepteur situé sur leur surface, l'ACE2. Avec la Covid-19, les chercheurs ont un niveau de difficulté supplémentaire: ils ne peuvent cibler les mêmes anticorps impliqués dans la lutte à un autre coronavirus, le SRAS.

Durée de vie d'un vaccin

Une fois créés, les anticorps demeurent dans l'organisme pour une durée de temps (Le temps est un concept développé par l'être humain pour appréhender le...) variable (En mathématiques et en logique, une variable est représentée par un symbole. Elle...). Certains vaccins durent toute la vie ou presque, comme ceux de l'hépatite B (L'hépatite B est une hépatite virale due à une infection par le virus de...). D'autres ont efficacité de quelques mois (Le mois (Du lat. mensis «mois», et anciennement au plur. «menstrues») est une période de temps...), comme le vaccin contre la grippe (La grippe (ou influenza) est une maladie infectieuse fréquente et contagieuse causée par...). Parce que certaines maladies sont plus résistantes que d'autres (diphtérie, tétanos (Le tétanos est une maladie infectieuse aiguë, grave et potentiellement mortelle, due...), typhoïde, rougeole (La rougeole (également appelée 1re maladie) est une infection virale éruptive...), oreillons (Les oreillons ou parotidite virale ou encore parotidite ourlienne est une maladie virale infantile...), rubéole (La rubéole (ou 3e maladie) est une maladie virale épidémique, d'incubation voisine...), VPH, coqueluche (La coqueluche est une infection respiratoire bactérienne peu ou pas fébrile de l'arbre...) et grippe), certains vaccins nécessitent un rappel: on doit inoculer la personne une seconde ( Seconde est le féminin de l'adjectif second, qui vient immédiatement après le premier ou qui...) fois, plusieurs mois ou années plus tard. Les opinions divergent quant à la durée de vie d'un éventuel vaccin contre la COVID-19 et s'il faudra plus d'une dose.

Une efficacité influencée par différents facteurs

Aucun vaccin n'est efficace à 100 %. Son efficacité dépend de plusieurs facteurs, les principaux étant l'âge, l'état de santé (La santé est un état de complet bien-être physique, mental et social, et ne consiste...) et le degré (Le mot degré a plusieurs significations, il est notamment employé dans les domaines...) de parenté entre les souches de virus qui circulent dans la population et celles que contient le vaccin, ainsi que le nombre (La notion de nombre en linguistique est traitée à l’article « Nombre...) de personnes vaccinées.

Les experts estiment qu'une campagne (La campagne, aussi appelée milieu rural désigne l'ensemble des espaces cultivés...) de vaccination (La vaccination est un procédé consistant à introduire un agent extérieur (le...) remporte un succès appréciable lorsque 50 % des gens inoculés ne tombent pas malade. Même à ce niveau, une campagne de vaccination est jugée plus efficace que le principe "d'immunité de groupe", selon lequel il faut que 70 % des gens aient été infectés pour qu'une population soit considérée comme suffisamment immunisée. L'immunité de groupe exige de longs délais et entraîne une mortalité supérieure.

Les effets secondaires

Inoculer un vaccin entraîne habituellement des effets secondaires bénins: de la fièvre (La fièvre est l'élévation de la température corporelle chez un être à...), une inflammation (Une inflammation est une réaction de défense immunitaire stéréotypée du...) (rougeur, bosse) à l'endroit de l'injection (Le mot injection peut avoir plusieurs significations :), un mal de tête, des troubles digestifs ou une réaction allergique bénigne. L'écrasante majorité de ces réactions surviennent dans les 15 minutes ( Forme première d'un document : Droit : une minute est l'original d'un...) suivant l'administration durant lesquelles on recommande qu'une personne qui reçoit un vaccin demeure sur place pour que le personnel médical puisse réagir en cas de réaction allergique.

Dans un très petit nombre de cas, les effets secondaires peuvent être plus graves, et c'est la raison pour laquelle la dernière étape des tests doit être effectuée sur plus de 10 000 personnes, voire jusqu'à 30 000 : pour détecter de tels effets secondaires dont l'occurrence sera nécessairement rare. Les autorités de santé canadiennes surveillent l'innocuité de chaque vaccin, depuis leur découverte jusqu'après leur commercialisation. Ils effectuent systématiquement des études d'effets secondaires après l'immunisation.
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