Vidéo: ce coquillage fait résonner des sons vieux de 18 000 ans

Publié par Isabelle le 13/02/2021 à 13:00
Source: CNRS
Près de 80 ans après sa découverte, un grand coquillage issu de la grotte ornée de Marsoulas, dans les Pyrénées, a été étudié par une équipe pluridisciplinaire du CNRS, du Muséum de Toulouse, de l'Université Toulouse - Jean Jaurès et du musée du quai Branly - Jacques-Chirac: ce serait le plus ancien instrument à vent (Le vent est le mouvement d’une atmosphère, masse de gaz située à la surface...) de ce type. Les scientifiques en dévoilent notamment le son, dans une étude publiée dans la revue Science Advances le 10 février 2021.


Reconstitution du jeu de l'instrument. En fond: bison ponctué ornant les parois de la grotte de Marsoulas. Des motifs similaires décorent l'instrument.
© Carole Fritz et al. 2021 / illustration Gilles Tosello

La grotte de Marsoulas, aux confins de la Haute-Garonne et de l'Ariège, est la première grotte ornée découverte dans les Pyrénées, en 1897. Elle témoigne des débuts de la culture (La Culture est une civilisation pan-galactique inventée par Iain M. Banks au travers de ses...) magdalénienne dans la région, à la sortie du dernier maximum glaciaire. Lors d'un inventaire du matériel issu des fouilles archéologiques, conservé en grande partie au Muséum (Salle d'exposition du Muséum Provincial (1908) à Toronto (Ontario, Canada) ...) de Toulouse, des scientifiques se sont penchés sur un grand coquillage de l'espèce (Dans les sciences du vivant, l’espèce (du latin species, « type »...) Charonia lampas (triton à bosses), auquel ses découvreurs en 1931 n'avaient pas particulièrement prêté attention.

La pointe de la coquille est cassée, formant (Dans l'intonation, les changements de fréquence fondamentale sont perçus comme des variations de...) une ouverture de 3,5 cm de diamètre (Dans un cercle ou une sphère, le diamètre est un segment de droite passant par le centre...). Cette partie étant la plus dure du coquillage, la cassure (En minéralogie, la cassure désigne l'aspect de la surface d'un minéral qui,...) n'est pas accidentelle. À l'autre extrémité, l'ouverture du coquillage présente aussi des traces (TRACES (TRAde Control and Expert System) est un réseau vétérinaire sanitaire de...) de retouches (débitage). Une tomographie révèle en outre la perforation d'une des premières spires. Enfin, la coquille est décorée avec un pigment (Un pigment est une substance colorée, naturelle ou artificielle, d'origine minérale ou...) rouge (La couleur rouge répond à différentes définitions, selon le système chromatique dont on fait...) (de l'hématite) caractéristique de la grotte de Marsoulas, ce qui dénote son statut d'objet (De manière générale, le mot objet (du latin objectum, 1361) désigne une entité définie dans...) symbolique.

Pour confirmer l'hypothèse que cette conque servait à produire des sons, les scientifiques ont fait appel à un joueur de cor, qui a réussi à produire trois sons proches des notes, do, do dièse et ré. L'ouverture étant irrégulière et recouverte d'un enduit organique (La chimie organique est une branche de la chimie concernant la description et l'étude d'une grande...), les chercheurs et chercheuses supposent qu'un embout y était fixé, comme c'est le cas sur des conques plus récentes des collections du musée du quai Branly - Jacques Chirac. Des impressions 3D de la conque permettront d'explorer cette piste et de vérifier si cela permet de produire d'autres notes.

La première datation de la grotte par la méthode du carbone 14 (Le carbone 14 est un isotope radioactif du carbone, noté 14C.), effectuée sur un morceau de charbon de bois (Le charbon de bois est obtenu en carbonisant du bois en atmosphère contrôlée (en...) et un fragment d'os d'ours (Les ours (ou ursinés, du latin ŭrsus, de même sens) sont de grands mammifères...) du même niveau archéologique que le coquillage, a donné un âge d'environ 18 000 ans. Cela fait de la conque de Marsoulas le plus ancien instrument à vent de ce type: seules des flûtes avaient été découvertes en Europe (L’Europe est une région terrestre qui peut être considérée comme un...) dans des contextes plus anciens du Paléolithique supérieur ; et les conques retrouvées hors d'Europe sont bien plus récentes.

En plus de nous plonger dans les sonorités produites par nos ancêtres de culture (La définition que donne l'UNESCO de la culture est la suivante [1] :) magdalénienne, ce coquillage renforce l'idée d'échanges entre les Pyrénées et la côte atlantique, à plus de 200 kilomètres (Le mètre (symbole m, du grec metron, mesure) est l'unité de base de longueur du Système...).

Pour aller plus loin:
- Écouter le son de la conque de Marsoulas: Marsoulas Shell Conch Sound
- Voir le modèle 3D de la conque



Avec 31 cm de hauteur, 18 cm de diamètre à l'endroit le plus large et jusqu'à 0,8 cm d'épaisseur, cette conque témoin d'une mer (Le terme de mer recouvre plusieurs réalités.) plus froide est plus grosse et plus épaisse que les plus récentes.
© Carole Fritz et al. 2021.

Bibliographie:
First record of the sound produced by the oldest Upper Paleolithic seashell horn,
Carole Fritz, Gilles Tosello, Guillaume (Guillaume est un prénom masculin d'origine germanique. Le nom vient de Wille, volonté et Helm,...) Fleury, Emmanuel Kasarhérou, Philippe Walter, Francis Duranthon, Pascal Gaillard, Julien Tardieu.
Science Advances, 10 février 2021.
DOI: 10.1126/sciadv.abe9510
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