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Posté par Michel le Mercredi 18/10/2006 à 00:00
Les yeux de lynx de la sonde martienne MRO
Il va falloir s’y habituer. Alors que ses instruments sont encore en phase de réglage et d’essais, la sonde spatiale américaine MRO (Mars reconnaissance Orbiter), récemment mise en orbite autour de la planète Mars, nous renvoie des images de la surface (Une surface désigne généralement la couche superficielle d'un objet. Le terme a plusieurs acceptions, parfois objet géométrique, parfois frontière physique, et est souvent...) d’une précision jusqu’alors inégalée. Ce sont déjà plusieurs dizaines de clichés qui nous sont parvenus dont la résolution, souvent de moins d’un mètre, peut atteindre 25 cm suivant l’altitude (L'altitude est l'élévation verticale d'un lieu ou d'un objet par rapport à un niveau de base. C'est une des composantes géographique et biogéographique qui explique la...) de la sonde (Une sonde spatiale est un vaisseau non habité envoyé par l'Homme pour explorer de plus près des objets du système solaire et, pour certaines, l'espace qui est au-delà. Cela couvre à la fois...) au-dessus de la surface. Les scientifiques ont commencé leurs investigations.


Photo 1. Ravines dans un cratère de Terra Sirenum
3 octobre 2006 ; 254 m x 254 m
Cliquer sur l’image pour l’agrandir (144 Ko)
Cliquer ici pour une vue (La vue est le sens qui permet d'observer et d'analyser l'environnement par la réception et l'interprétation des rayonnements lumineux.) globale (2,1 Mo)

Lors de sa première semaine d’observations à orbite basse (L'orbite terrestre basse (Low Earth orbit, LEO, en anglais) est un type d'orbite terrestre situé entre 350 et 1 400 kilomètres d'altitude. On considère généralement que...), la sonde a déjà détecté de nouveaux éléments d’étude sur certaines caractéristiques environnementales récentes et historiques de la planète rouge (La couleur rouge répond à différentes définitions, selon le système chromatique dont on fait usage.). Les scientifiques espèrent que MRO permettra de répondre à diverses questions qui se posent quant à l'histoire et la répartition de l'eau (L’eau est un composé chimique ubiquitaire sur la Terre, essentiel pour tous les organismes vivants connus.) sur Mars en combinant des données de son appareil photo à haute résolution, son spectromètre, sa caméra de contexte (Le contexte d'un évènement inclut les circonstances et conditions qui l'entourent; le contexte d'un mot, d'une phrase ou d'un texte inclut les mots qui l'entourent. Le concept de...), son radar (Le radar est un système qui utilise les ondes radio pour détecter et déterminer la distance et/ou la vitesse d'objets tels que les avions, bateaux, ou encore la pluie. Un émetteur envoie des...) sondeur de surface, sa sonde atmosphérique, sa caméra couleur (La couleur est la perception subjective qu'a l'œil d'une ou plusieurs fréquences d'ondes lumineuses, avec une (ou des) amplitude(s)...) globale et ses accéléromètres.

Entre le 29 septembre et le 6 octobre 2006, les instruments du vaisseau spatial ont observé des dizaines de sites reflétant différents épisodes de l'histoire martienne. Ces sites divers fournissent un bon jeu d’essai pour tester les capacités des instruments. MRO commencera ses premières missions scientifiques début novembre lorsque Mars réapparaîtra de derrière le Soleil (Le Soleil (Sol en latin, Helios ou Ήλιος en grec) est l'étoile centrale du système solaire. Dans la...).

Les instruments ont perçu dans le détail les formes et la composition glaciaire de régions géologiquement jeunes à proximité du pôle Nord (Le nord est un point cardinal, opposé au sud.) martien (Martien est un nom générique qui désigne plusieurs types de créatures imaginaires censées vivre sur mars. Selon la version la plus...) (photo 2). D'autres vues offrent les détails d'une vallée de latitude (La latitude est une valeur angulaire, expression du positionnement nord-sud d'un point sur Terre (ou sur une autre planète), au nord ou au sud de...) moyenne (La moyenne est une mesure statistique caractérisant les éléments d'un ensemble de quantités : elle exprime la grandeur qu'auraient chacun des membres de l'ensemble s'ils...) dont les couches supérieures ont été érodées, révélant une couche d'argile (L'argile (nom féminin) est une roche sédimentaire, composée pour une large part de minéraux spécifiques, silicates en général d'aluminium plus ou moins hydratés, qui présentent une structure...) qui s’est formée il y a environ un milliard (Un milliard (1 000 000 000) est l'entier naturel qui suit neuf cent quatre-vingt-dix-neuf millions neuf cent quatre-vingt-dix-neuf mille neuf...) d'années, alors que les conditions étaient plus humides (photo 3). L’observation (L’observation est l’action de suivi attentif des phénomènes, sans volonté de les modifier, à l’aide de moyens d’enquête et...) d'un cratère de l’hémisphère sud (Le sud est un point cardinal, opposé au nord.) dévoile le détail très fin de ravines plus récentes, ayant probablement été découpées par une érosion hydraulique (L'hydraulique désigne la branche de la physique qui étudie les liquides. En tant que telle, les champs d'investigation qu'elle propose regroupent plusieurs domaines :) (photo 1).

"Dans cette phase (Le mot phase peut avoir plusieurs significations, il employé dans plusieurs domaines et principalement en physique :) préliminaire nous avons testé les instruments, et ils fonctionnent parfaitement", a déclaré le Dr. Steve Saunders, scientifique (Un scientifique est une personne qui se consacre à l'étude d'une science ou des sciences et qui se consacre à l'étude d'un domaine avec la rigueur et les méthodes...) de la mission à Washington. « Les équipes acquièrent des données scientifiques étonnantes. Elles sont prêtes à accomplir les objectifs de la mission et à apporter leur support à d'autres missions martiennes. Une image va déjà permettre de guider le rover Opportunity (Opportunity est le deuxième rover (ou astromobile) de la mission Mars Exploration Rover de la NASA. Il a atterri sur la planète Mars le 25 janvier 2004 (05:05 UTC)...) dans son exploration (L'exploration est le fait de chercher avec l'intention de découvrir quelque chose d'inconnu.) du cratère Victoria ». (voir notre news (NeWS est un système de fenêtrage conçu par James Gosling (qui a contribué à Java) et introduit par Sun Microsystems à la fin des années 1980 n'a pas connu de succès mais...)). « D'autres images permettront d’optimiser la sélection d'un site sûr pour l’atterrissage (L’atterrissage désigne, au sens étymologique, le fait de rejoindre la terre ferme. Le terme recouvre cependant des notions différentes suivant qu'il est employé dans le...) du futur Phoenix Mars Lander ».

Dans Chasma (Chasma (pluriel chasmata) est un mot d'origine latine dérivé du grec ancien. Il désigne une vallée à fortes pentes ou un large canyon. Par exemple :...) Boreale, une vaste vallée qui émerge de la calotte polaire nord, le spectromètre de la sonde spatiale (Une sonde spatiale est un vaisseau spatial non habité envoyé par l'homme pour étudier à plus ou moins grande distance les corps célestes se trouvant...) a détaillé les couches de terrain qui varient en fonction de la composition du sol et de sa teneur en glace (La glace est de l'eau à l'état solide.). Une couche sous-jacente sombre contient peu de glace, et surplombe d’autres couches de matériaux plus riches en glace. Le spectromètre réalise des clichés en lumière visible et dans l’infrarouge (Le rayonnement infrarouge (IR) est un rayonnement électromagnétique d'une longueur d'onde supérieure à celle de la lumière visible mais plus courte que...) pour identifier la composition de ses objectifs. La photo 2 ci-dessous présente un détail de cette région pris par l'appareil photo HiRISE.


Photo 2. Couches de terrains de la région polaire
Le fond de Chasma Boreale est en bas de l’image
1er octobre 2006 ; 568 m de large ; Résolution 64 cm
Cliquer sur l’image pour l’agrandir (203 Ko)

Mawrth Vallis (Vallis (pluriel valles) est une mot d'origine latine qui désigne une vallée. Il est utilisé sur Mars pour décrire des vallées aux formes...) se situe à des latitudes plus basses. La sonde spatiale européenne Mars express (Mars Express est le nom d'une mission spatiale de l'Agence spatiale européenne (ESA), qui a pour objectif l'étude de Mars.) avait auparavant découvert des dépôts anciens de minéraux argileux qui n’avaient pu se constituer que si de l’eau avait séjourné suffisamment longtemps à cet endroit. Le spectromètre de MRO a permis d’analyser à échelle plus petite leur composition et a détecté différentes teneurs en argile. Les zones les plus richement argileuses sont les régions offrant les conditions les plus favorables à une présence passée de vie (La vie est le nom donné :) sur Mars (photo 3).


Photo 3. Diversité des matériaux dans Mawrth Vallis
Les zones lumineuses sont les plus riches en argile
1er octobre 2006 ; 235 m de large ; Résolution 25 cm
Cliquer sur l’image pour l’agrandir (256 Ko)

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Source: NASA
Illustrations: NASA / JPL / Université de l’Arizona