Des abeilles et des hommes
Publié par Adrien le 23/01/2019 à 08:00
Source: CNRS Journal
Qu'elles soient sauvages ou domestiques, les ruches sont exploitées par l'homme depuis des millénaires. De la Préhistoire au Moyen Âge, représentations, vestiges archéologiques, mais aussi traités techniques, lèvent un coin de voile sur cette longue coexistence, alors qu'a lieu les 24 et 25 janvier à Paris (Paris est une ville française, capitale de la France et le chef-lieu de la région d’Île-de-France. Cette ville est construite sur une boucle de la Seine, au centre du bassin parisien, entre...) le premier colloque interdisciplinaire (Un travail interdisciplinaire intègre des concepts provenant de différentes disciplines.) consacré aux abeilles.

C'est un insecte (Les insectes (Insecta) font partie du sous-embranchement des hexapodes, elle-même incluse dans l'embranchement des arthropodes mais dans un sous-groupe : les mandibulates. On connaît un insecte marin, la punaise...) qui fait beaucoup parler de lui, depuis qu'il donne des signes de disparition. Menacées, les abeilles emporteraient avec elles bien plus que le miel dont elles continuent de nous régaler: un tiers de notre alimentation (légumes, fruits, céréales...) dépend en effet directement de leur travail de pollinisation (La pollinisation est le mode de reproduction privilégié des plantes angiospermes et gymnospermes. C'est un des services écologiques rendus...). Au fil des millénaires, les "mouches à miel", comme on les appelait au Moyen Âge, sont en effet devenues indispensables à l'homme (Un homme est un individu de sexe masculin adulte de l'espèce appelée Homme moderne (Homo sapiens) ou plus simplement...)...

La Préhistoire, le temps des ruches sauvages

"L'une des plus anciennes représentations de récolte de produits de la ruche a été retrouvée sur les parois de La cueva de la Araña, une grotte espagnole fréquentée par les chasseurs-cueilleurs durant la fin de la Préhistoire, raconte Martine Regert, préhistorienne et chimiste (Un chimiste est un scientifique qui étudie la chimie, c'est-à-dire la science de la matière à l'échelle moléculaire ou...) au laboratoire Culture (La définition que donne l'UNESCO de la culture est la suivante [1] :) et environnement (L'environnement est tout ce qui nous entoure. C'est l'ensemble des éléments naturels et artificiels au sein duquel se déroule la vie humaine. Avec les enjeux écologiques actuels, le terme environnement tend actuellement à...), Préhistoire, Antiquité, Moyen Âge. On y voit des humains grimper à l'aide de cordes le long de falaises pour aller récupérer le miel des ruches sauvages collées à la paroi - une pratique que l'on retrouve aujourd'hui encore dans certaines régions d'Inde et du Népal !" Mais il est vraisemblable que l'homme a toujours recherché les produits de la ruche. "Certains grands singes, comme les chimpanzés, en sont eux aussi très friands, rappelle la chercheuse, et ils n'hésitent pas à utiliser des bâtons pour extraire le miel des ruches sauvages installées dans la forêt, au creux des arbres."


Collecte de miel sauvage sur des falaises, en Inde. Cette technique était déjà pratiquée à la fin de la Préhistoire. Eric Tourneret / Biosphoto

L'archéochimie et les analyses chimiques réalisées depuis le début des années 1990 sur des milliers de poteries issues de sites archéologiques d'Europe (L’Europe est une région terrestre qui peut être considérée comme un continent à part entière, mais aussi comme l’extrémité...) du Nord (Le nord est un point cardinal, opposé au sud.), du Sud (Le sud est un point cardinal, opposé au nord.), mais aussi du Proche-Orient (Le Proche-Orient est une région d'Asie et d'Afrique comprenant les pays du sud-est du bassin Levantin (mer Méditerranée). On l'englobe souvent dans le Moyen-Orient. Un synonyme plus ancien est le Levant (là où le soleil se...), confirment les informations fournies par l'iconographie: si le miel est un produit qui se conserve mal à travers les âges, des traces (TRACES (TRAde Control and Expert System) est un réseau vétérinaire sanitaire de certification et de notification basé sur internet sous la responsabilité de la Commission européenne dans le cadre...) de cire (Chimiquement, la cire est un ester de l'éthylène glycol et de deux acides gras ou un monoester d'acide gras et d'alcool à longues chaines. Le terme...) à l'empreinte chimique caractéristique ont pu être retrouvées dans les parois poreuses de plus de 6 000 de ces poteries datées entre le 7e millénaire (Un millénaire est une période de mille années, c'est-à-dire de dix siècles.) et le 2e millénaire avant notre ère. "Il est impossible de dire si ces récipients contenaient du miel avec des résidus de cire, de la cire pure, ou s'ils avaient été tout simplement imperméabilisés avec cette dernière, note toutefois Martine Regert. Mais ils confirment l'importance des produits de la ruche au Néolithique."

Il y a 4000 ans, les premières ruches domestiques ?

Difficile en revanche d'affirmer avec certitude où et quand les hommes ont commencé à pratiquer l'apiculture au moyen de ruches domestiques, en plus de la collecte du miel issu des ruches sauvages... "À l'âge du bronze, soit à partir de 2000 avant notre ère en Europe de l'Ouest (L’ouest est un point cardinal, opposé à l'est. C'est la direction vers laquelle se couche le Soleil à l'équinoxe, le couchant (ou ponant).), on va fabriquer énormément d'objets en bronze avec la technique dite à la “cire perdue”, qui nécessite une grande quantité (La quantité est un terme générique de la métrologie (compte, montant) ; un scalaire, vecteur, nombre d’objets ou d’une autre manière de dénommer la valeur d’une collection ou un groupe de choses.) de cire. Cette intensification a probablement nécessité l'exploitation de ruches domestiques", avance Martine Regert. C'est en tout cas en Égypte que l'on retrouve, dès 2400 avant notre ère, les premières représentations de ruches domestiques, dans le temple solaire d'Abou Gorab. Les ruches qui y sont figurées sont des cylindres en céramique (Premier « art du feu » à apparaître (avant la métallurgie et le travail du verre), la céramique désigne l’ensemble des objets...), une technique très employée en Égypte, puis sur tout le pourtour méditerranéen: en Grèce, dès le Ve siècle (Un siècle est maintenant une période de cent années. Le mot vient du latin saeculum, i, qui signifiait race, génération. Il a ensuite indiqué la durée d'une génération humaine et faisait 33 ans 4 mois...) avant notre ère, ou encore en Espagne dès le 3e siècle.


Bas-relief à Louxor figurant des ruches cylindriques (à gauche). C'est en Égypte que l'on retrouve les plus anciennes représentations de ruches domestiques, dès 2400 avant notre ère. Luisa Ricciarini/Leemage / Bridgeman Images

"Les ruches en terre cuite sont pourtant déconseillées par les traités écrits par les auteurs anciens comme Pline l'Ancien, Caton ou encore Aristote (Aristote (en grec ancien Ἀριστοτέλης / Aristotélês) est un philosophe grec né à Stagire (actuelle Stavros) en...), qui s'est beaucoup intéressé aux abeilles, car les écarts de température (La température est une grandeur physique mesurée à l'aide d'un thermomètre et étudiée en thermométrie. Dans la vie courante, elle est reliée aux...) y sont trop importants", rappelle Vincent Jolivet, archéologue au laboratoire Archéologie et philologie d'orient (L'orient correspond au point cardinal est, et s'oppose à l'occident (l'ouest).) et d'occident (L'Occident, ou monde occidental, est une zone géographique qui désignait initialement l'Europe. L'extension de l'espace considéré a varié au cours de l'Histoire. À une période...). D'autres matériaux (Un matériau est une matière d'origine naturelle ou artificielle que l'homme façonne pour en faire des objets.) sont mentionnés dès l'Antiquité pour la construction des ruches domestiques: roseau ou jonc tressés, bois... Dans ce dernier cas, le tronc (Un tronc peut être :) d'arbre (Un arbre est une plante terrestre capable de se développer par elle-même en hauteur, en général au delà de sept mètres. Les...) est évidé afin que les abeilles puissent y coller leurs rayons, placé verticalement et surmonté d'un couvercle.

"On sait que le miel faisait l'objet d'un commerce tout autour (Autour est le nom que la nomenclature aviaire en langue française (mise à jour) donne à 31 espèces d'oiseaux qui, soit appartiennent au...) de la Méditerranée et que ses usages étaient nombreux: dans l'alimentation, bien sûr, mais aussi comme base pour la préparation de médicaments et de cosmétiques, ou encore comme produit d'embaumement", ajoute Vincent Jolivet, qui rappelle que pour être transporté, le corps d'Alexandre le Grand a été immergé dans un cercueil rempli de miel de Sicile (La Sicile (Sicilia en italien) est une région autonome d'Italie et la plus grande île de la Méditerranée. Son chef-lieu est la ville de Palerme. Le drapeau, la gorgone à trois jambes, représente les trois pointes de...) (miel d'Ibla), le plus prisé à l'époque !

La constance des savoir-faire

Malgré le développement de la culture (La Culture est une civilisation pan-galactique inventée par Iain M. Banks au travers de ses romans et nouvelles de science-fiction. Décrite avec beaucoup de précision et...) de la canne à sucre (Ce que l'on nomme habituellement le sucre est, dès 1406, une "substance de saveur douce extraite de la canne à sucre" (Chrétien de Troyes, Le Chevalier au lion)....) et de son raffinage en Syrie et en Égypte, puis sa diffusion (Dans le langage courant, le terme diffusion fait référence à une notion de « distribution », de « mise à disposition »...) en Europe méridionale, dans la péninsule ibérique et en Sicile notamment, le miel continue de représenter la principale source sucrée pendant tout le Moyen Âge en Europe, où le sucre de canne demeure longtemps un produit de luxe. Pourtant, les techniques d'apiculture évoluent peu par rapport à la période antique. "Le corpus de savoir-faire antiques s'est transmis jusqu'au Moyen Âge, a été copié et diffusé sans réelles nouveautés", confirme Sylvain Burri, historien médiéviste au laboratoire Traces. Les principales techniques de fabrication des ruches semblent inchangées, seule leur répartition géographique varie: ruches en vannerie ou en paille dans le nord de la France, la Germanie et les Flandres, ruches-troncs ou ruches cylindriques en liège dans les régions méditerranéennes, ruches en céramique en Afrique (D’une superficie de 30 221 532 km2 en incluant les îles, l’Afrique est un continent couvrant 6 % de la surface terrestre et 20,3 % de...) du Nord...


Au Moyen Âge, les ruches-troncs sont très utilisées dans les régions méditerranéennes (rucher-tronc de Gérard Delenne, apiculteur en Ardèche). WITT Pierre / hemis.fr

La technique de collecte du miel connaît, elle aussi, peu d'évolution: en l'absence de rayons amovibles (une invention du XIXe siècle, seulement !), la récolte (La Récolte (Countrycide) est le sixième épisode de la série anglaise de science fiction Torchwood.) est forcément destructive et demande de sacrifier une partie de l'essaim en coupant les rayons. "Il y a deux types de récoltes, précise Sylvain Burri. Une récolte totale, qui suppose de sacrifier la totalité de l'essaim, préalablement noyé ou asphyxié. Une récolte partielle, où l'on se contente d'enfumer les ruches pour faire sortir les abeilles et de couper une partie du “gâteau”." Les techniques les plus destructives se retrouvant surtout dans les régions forestières où il y avait beaucoup d'essaims sauvages et où il était facile de commencer de nouvelles ruches.

Si les textes et l'iconographie ne manquent pas pour aider à retracer l'histoire de l'apiculture, les vestiges archéologiques de ruches sont en revanche rarissimes: la paille, l'osier ou le bois utilisés principalement sont putrescibles et résistent mal aux outrages du climat (Le climat correspond à la distribution statistique des conditions atmosphériques dans une région donnée pendant une période...), même chose pour les restes d'abeilles... La découverte, en 2007, de trente ruches en terre crue (Terre crue est le terme utilisé pour désigner la terre, utilisée avec le moins de transformations possible en tant que matériau de construction. Le terme terre crue permet surtout de marquer la...) remontant à 900 avant notre ère, sur le site archéologique de Tel Rehov, dans le nord d'Israël, reste à ce jour (Le jour ou la journée est l'intervalle qui sépare le lever du coucher du Soleil ; c'est la période entre deux nuits, pendant laquelle les rayons du...) une exception. Mais les chercheurs n'ont pas dit leur dernier mot !
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