L'amas d'étoiles NGC 3532

Publié par Isabelle le 01/12/2014 à 12:00
Source: ESO
Un rassemblement haut en couleurs d'étoiles d'âge moyen

Le télescope MPG/ESO de 2,2 mètres qui équipe l'Observatoire de La Silla de l'ESO au Chili a acquis une image haute en couleurs de l'amas d'étoiles NGC 3532. Certaines des étoiles de ce brillant amas rayonnent encore d'un bleu (Bleu (de l'ancien haut-allemand « blao » = brillant) est une des trois couleurs...) intense. De nombreuses autres, bien plus massives, ont déjà atteint le stade (Un stade (du grec ancien στ?διον stadion, du verbe...) de géante (Une étoile géante est une étoile de classe de luminosité II ou III. Dans le...) rouge (La couleur rouge répond à différentes définitions, selon le système chromatique dont on fait...), et affichent des teintes orangées.


Le télescope MPG/ESO de 2,2 mètres qui équipe l'Observatoire de La Silla de l'ESO au Chili a acquis une image haute en couleurs de l'amas d'étoiles NGC 3532. Certaines des étoiles de ce brillant amas rayonnent encore d'un bleu intense. De nombreuses autres, bien plus massives, ont déjà atteint le stade de géante rouge, et affichent des teintes orangées. Illustration: ESO

NGC 3532 est un amas ouvert brillant situé à quelque 1300 années-lumière de la Terre (La Terre est la troisième planète du Système solaire par ordre de distance...) dans la constellation (Une constellation est un ensemble d'étoiles dont les projections sur la voûte...) de La Carène (La quille du navire (Un navire est un bateau destiné à la navigation maritime, c'est-à-dire prévu...) Argo). La distribution spatiale des étoiles qui le composent évoque pour certains la dispersion (La dispersion, en mécanique ondulatoire, est le phénomène affectant une onde dans un...) de pièces d'argent (L’argent ou argent métal est un élément chimique de symbole Ag — du...) au fond d'un puits, pour d'autres en revanche la forme ovale (Dans le sens étymologique, un ovale est une forme d'œuf. En mathématiques, et plus...) d'un ballon de rugby. D'où ses deux appellations officieuses: “l'amas porte bonheur” et “l'amas du football”, cette dernière appellation étant plus ou moins appropriée selon le côté de l'Atlantique où vous vous trouvez – football s'entend ici comme football américain.

Cet amas d'étoiles très brillant peut être facilement observé à l'œil nu depuis l'hémisphère sud (L'hémisphère sud ou hémisphère austral est la moitié du globe terrestre...). Il a été découvert par l'astronome (Un astronome est un scientifique spécialisé dans l'étude de l'astronomie.) français Nicolas Louis de Lacaille lors d'une campagne (La campagne, aussi appelée milieu rural désigne l'ensemble des espaces cultivés...) d'observation (L’observation est l’action de suivi attentif des phénomènes, sans volonté de les...) menée depuis l'Afrique (D’une superficie de 30 221 532 km2 en incluant les îles,...) du Sud (Le sud est un point cardinal, opposé au nord.) en 1752, puis catalogué trois ans plus tard en 1755. Il constitue sans nul doute l'un des amas ouverts les plus spectaculaires du ciel (Le ciel est l'atmosphère de la Terre telle qu'elle est vue depuis le sol de la planète.) dans son ensemble (En théorie des ensembles, un ensemble désigne intuitivement une collection...).

NGC 3532 occupe une région du ciel dont les dimensions (Dans le sens commun, la notion de dimension renvoie à la taille ; les dimensions d'une pièce...) sont quelque deux fois supérieures au diamètre (Dans un cercle ou une sphère, le diamètre est un segment de droite passant par le centre...) apparent de la pleine Lune (La pleine Lune est la phase lunaire durant laquelle la Lune apparaît la plus brillante depuis...). John Herschel, qui a observé plusieurs systèmes d'étoiles doubles au cours de son voyage (Un voyage est un déplacement effectué vers un point plus ou moins éloigné dans un but personnel...) en Afrique du Sud dans les années 1830, l'a qualifié d'amas riche en binaires. Par ailleurs, NGC 3532 a constitué la toute première cible d'observation du Télescope Spatial Hubble (Le télescope spatial Hubble (en anglais, Hubble Space Telescope ou HST) est un télescope en...) du consortium NASA/ESA, le 20 mai 1990.

Ce regroupement d'étoiles est âgé d'environ 300 millions d'années. Au vu des normes établies (1), il constitue un amas ouvert d'âge moyen. Les étoiles de l'amas, dotées de masses moyennes, brillent encore intensément et affichent des couleurs allant du blanc (Le blanc est la couleur d'un corps chauffé à environ 5 000 °C (voir...) au bleu. En revanche, les étoiles les plus massives ont déjà épuisé leurs réserves d'hydrogène (L'hydrogène est un élément chimique de symbole H et de numéro atomique 1.) et sont devenues des géantes rouges. En conséquence, l'amas apparaît peuplé de nombreuses étoiles de couleurs bleue et orangée. Les étoiles les plus massives de l'amas originel ont achevé leur brève mais flamboyante existence et explosé en supernovae il y a bien longtemps déjà. En outre, de nombreuses étoiles peu brillantes, faiblement massives, composent cet amas: elles sont caractérisées par des durées de vie (La vie est le nom donné :) plus longues, et nous apparaissent de couleur (La couleur est la perception subjective qu'a l'œil d'une ou plusieurs fréquences d'ondes...) jaune (Il existe (au minimum) cinq définitions du jaune qui désignent à peu près la même...) ou rouge. Au total ( Total est la qualité de ce qui est complet, sans exception. D'un point de vue comptable, un...), NGC 3532 est constitué de quelque 400 étoiles.

En arrière-plan figure une portion de la Voie Lactée (La Voie lactée (appelée aussi « notre galaxie », ou parfois...) peuplée de nombreuses étoiles. Du gaz (Un gaz est un ensemble d'atomes ou de molécules très faiblement liés et...) lumineux apparaît également, ainsi que de subtils filaments de poussière qui masquent l'éclat d'étoiles plus lointaines. Ces structures évanescentes sont sans doute indépendantes de l'amas lui-même, suffisamment âgé pour avoir balayé toute matière (La matière est la substance qui compose tout corps ayant une réalité tangible. Ses...) environnante voici bien longtemps.

Cette image de NGC 3532 a été acquise en février 2013 par la caméra (Le terme caméra est issu du latin : chambre, pour chambre photographique. Il désigne un appareil...) à grand Champ (Un champ correspond à une notion d'espace défini:) installé à l'Observatoire de La Silla de l'ESO.

Notes:

(1) Les étoiles dotées de masses nettement supérieures à celle du Soleil (Le Soleil (Sol en latin, Helios ou Ήλιος en grec) est l'étoile...) ont des durées de vie de quelques millions d'années seulement. A titre de comparaison, celle du Soleil avoisine les dix milliards d'années, et les étoiles de masses inférieures à celle du Soleil ont une espérance de vie (L'espérance de vie est une donnée statistique. Elle est censée permettre de connaître la durée...) de centaines de milliards d'années, ce qui est bien supérieur à l'âge actuel de l'Univers (L'Univers est l'ensemble de tout ce qui existe et les lois qui le régissent.).
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