Le buste en cire de Flora n'est pas de Léonard de Vinci

Publié par Redbran le 16/04/2021 à 13:00
Source: CEA

© CC0 Public Domain/Daderot
Des chercheuses du LSCE/LMC14 (CEA-CNRS-UVSQ) et de l'Institut de recherche de Chimie Paris (CNRS-Chimie ParisTech-C2RMF) tranchent une longue controverse: le buste en cire de Flora conservé au Bode Museum à Berlin est postérieur à la Renaissance. Pour y parvenir, elles ont mené une enquête rigoureuse, mêlant analyses chimiques et mesures du carbone 14 (Le carbone 14 est un isotope radioactif du carbone, noté 14C.), et sont parvenues à relever le défi de la datation d'un extrait d'animal (Un animal (du latin animus, esprit, ou principe vital) est, selon la classification classique, un...) marin, le blanc (Le blanc est la couleur d'un corps chauffé à environ 5 000 °C (voir...) de baleine (La baleine est un mammifère marin de grande taille classé dans l'ordre des...) (ou spermaceti).

De nombreuses oeuvres d'art ont été attribuées à Léonard de Vinci (1452-1519), le grand artiste (Est communément appelée artiste toute personne exerçant l'un des métiers ou activités...), scientifique (Un scientifique est une personne qui se consacre à l'étude d'une science ou des sciences et qui...) et ingénieur (« Le métier de base de l'ingénieur consiste à résoudre des problèmes de nature...) de la Renaissance italienne (Italienne est le nom communément utilisé pour le cordage servant a manœuvrer un enrouleur....). Cependant, les historiens de l'art ont parfois les plus grandes difficultés à prouver ce lien. C'est le cas du buste en cire (Chimiquement, la cire est un ester de l'éthylène glycol et de deux acides gras ou un...) de Flora, conservé au Bode Museum de Berlin, dont le visage ressemble à des portraits du peintre italien.

En 1909, le Prussien Wilhelm von Bode déniche dans une galerie londonienne le buste en cire de Flora et l'acquiert pour le musée de Berlin, convaincu qu'il s'agit d'une sculpture (La sculpture existe depuis le paléolithique(il y a 25000 ans à peu près) et la petite figurine...) de Léonard de Vinci. Dès 1910, le doute s'insinue. Le fils du sculpteur anglais Richard Cockle Lucas déclare que son père a réalisé cette sculpture en 1846 à partir d'un dessin et précise que la statue, creuse, a été bourrée. Vérification faite, la statue contient bien des objets en papier (Le papier (du latin papyrus) est une matière fabriquée à partir de fibres...) et en bois datant du 19e siècle (Un siècle est maintenant une période de cent années. Le mot vient du latin saeculum, i, qui...). Mais les conservateurs du musée berlinois persistent à attribuer le buste à Léonard de Vinci.

Une datation au carbone 14 délicate

Dans la cire du buste, des chimistes observent la présence de spermaceti, ou "blanc de baleine", une substance blanche (La Substance blanche est avec la substance grise une des deux catégories de tissus du système...) présente dans la tête de certains cétacés comme le cachalot. Ce matériau (Un matériau est une matière d'origine naturelle ou artificielle que l'homme façonne...) est rare à la Renaissance mais très courant au 19e siècle, où il était utilisé pour confectionner de la cire de bougie (La bougie est un objet servant en général à éclairer, composé d'un corps...) et pour créer des sculptures à partir de dessins ou de peintures.

Or le spermaceti ne peut pas être daté par la mesure du carbone 14 (14C) aussi simplement qu'un extrait végétal (Les classifications scientifiques classiques regroupent sous le terme végétal...) ou animal terrestre. En effet, un cachalot n'est pas directement exposé au carbone 14 (radioactif) contenu dans l'atmosphère (Le mot atmosphère peut avoir plusieurs significations :) mais à celui contenu dans l'océan (Un océan est souvent défini, en géographie, comme une vaste étendue d'eau...), beaucoup plus ancien. Le 14C océanique a en effet "cheminé" plus ou moins longtemps, depuis sa naissance dans la haute atmosphère jusqu'à l'habitat sous-marin (Un sous-marin est un navire capable de se déplacer dans les trois dimensions, sous la surface de...) d'un cétacé. Il faut donc apporter une correction à la calibration des âges 14C du spermaceti. Une correction qui varie beaucoup d'une région océanique à l'autre...

La cire de Flora contient de nombreux autres ingrédients, dont la cire d'abeille (Abeille est un nom vernaculaire ambigu désignant en français certains insectes...). Il faut donc différencier l'interprétation des mesures de carbone 14 suivant la nature terrestre ou marine des matières organiques qui la composent !

Léda et le cygne: la même matière (La matière est la substance qui compose tout corps ayant une réalité tangible. Ses...)...

Les chercheuses ont procédé à des analyses approfondies de la cire du buste de Flora, aussi bien à la surface (Une surface désigne généralement la couche superficielle d'un objet. Le terme a...) qu'à l'intérieur de la statue, ainsi qu'à celle de deux bas-reliefs de Richard Cockle Lucas dont la date est bien documentée: "Léda et le cygne" (1850) et "Femme et femme ailée" (1848).


Buste de la Flora, numéro d'inv. 5951, Skulpturensammlung-Museum für Byzantinische Kunst (SBM), Staatliche Museen zu Berlin (SMB) - Stiftung Preußischer Kulturbesitz (SPK)) avec deux objets de Richard Cockle Lucas ("Woman and winged woman" numéro d'inv. SBM Lfd. Nr. 247 et ,,Leda and the swan" Alte Nationalgalerie, SMB-SPK, numéro d'inv. B II 433)
© SMB-SPK.

Elles ont caractérisé les constituants minéraux de la cire par émission de rayons X induite par des protons de 3 MeV (microPIXE) à l'installation NewAGLAE du Centre de recherche (La recherche scientifique désigne en premier lieu l’ensemble des actions entreprises en vue...) et de restauration des musées de France. Elles ont déterminé la composition de la cire, ainsi que son origine terrestre ou marine, grâce à la spectroscopie infrarouge (La spectroscopie infrarouge (parfois désignée comme spectroscopie IR) est une classe de...) à transformée de Fourier (En analyse, la transformation de Fourier est un analogue de la théorie des séries de Fourier pour...) (FT-IR) et la chromatographie (La chromatographie est une technique de séparation de la chimie analytique pouvant être...) en phase (Le mot phase peut avoir plusieurs significations, il employé dans plusieurs domaines et...) gazeuse combinée à la spectrométrie de masse (La spectrométrie de masse (mass spectrometry ou MS) est une technique physique d'analyse...) (GC-MS), au Rathgen-Forschungslabor (Allemagne). La datation au radiocarbone des échantillons a enfin été réalisée au Laboratoire de mesure du carbone 14 (CEA, CNRS (Le Centre national de la recherche scientifique, plus connu sous son sigle CNRS, est le plus grand...), IRD, IRSN, Ministère de la culture), à Saclay, par spectrométrie de masse (Le terme masse est utilisé pour désigner deux grandeurs attachées à un...) par accélérateur.

Les résultats montrent que la cire du buste de Flora et du relief (Le relief est la différence de hauteur entre deux points. Néanmoins, ce mot est souvent employé...) "Leda et le cygne" de 1850 ont des compositions très similaires, où domine le spermaceti mélangé avec un peu de cire d'abeille et d'autres composés organiques extraits d'animaux terrestres. Le relief "Léda et le cygne" a donc été utilisé comme référence pour déterminer la combinaison (Une combinaison peut être :) appropriée des courbes d'étalonnage terrestre et marine à appliquer au matériau en cire de Flora.

La répartition 85 % de matière d'origine marine et 15% d'origine terrestre avec une incertitude de 10 % a été retenue et conduit à une distribution des dates des prélèvements entre 1704 et 1950 qui exclut définitivement l'attribution de Flora à Léonard de Vinci, mort (La mort est l'état définitif d'un organisme biologique qui cesse de vivre (même si...) en 1519.

Références:
New results with regard to the Flora bust controversy: radiocarbon dating suggests nineteenth century origin, Scientific Reports
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