Une Chauve-Souris Cosmique en plein vol
Publié par Adrien le 15/03/2019 à 08:00
Source: ESO
Dissimulée dans l'un des plus sombres recoins de la constellation d'Orion, cette Chauve-Souris Cosmique déploie ses ailes brumeuses dans l'espace interstellaire, sur quelque deux années-lumière. Elle est illuminée par les jeunes étoiles nichées en son sein - bien qu'encerclées d'épais nuages de poussière, leur rayonnement (Le rayonnement, synonyme de radiation en physique, désigne le processus d'émission ou de transmission d'énergie impliquant une particule porteuse.) baigne la nébuleuse (Une nébuleuse (du latin nebula, « nuage ») désigne, en astronomie, un objet céleste d’aspect diffus composé de gaz raréfié et/ou de poussières...). Trop faiblement lumineuse pour être aperçue à l'oeil nu, NGC 1788 révèle, sur cette image - la plus détaillée à ce jour (Le jour ou la journée est l'intervalle qui sépare le lever du coucher du Soleil ; c'est la période entre deux nuits, pendant laquelle les rayons du Soleil éclairent le ciel. Son début (par rapport à minuit heure locale) et sa durée...) - ses douces couleurs au Very Large Telescope de l'ESO.


Le Very Large Telescope (VLT) de l'ESO a cartographié une nébuleuse éthérée dans les sombres recoins de la constellation (Une constellation est un ensemble d'étoiles dont les projections sur la voûte céleste sont suffisamment proches pour qu'une civilisation les relie par des lignes imaginaires, traçant ainsi une figure sur la...) d'Orion (Le Chasseur) - NGC 1788, baptisée la Chauve-Souris Cosmique. Cette nébuleuse en réflexion en forme de chauve-souris n'émet pas de lumière (La lumière est l'ensemble des ondes électromagnétiques visibles par l'œil humain, c'est-à-dire comprises dans des longueurs d'onde de 380nm (violet) à...) - elle est en réalité illuminée par un amas de jeunes étoiles enfoui au sein d'épais nuages de poussière. Les instruments d'observation (L’observation est l’action de suivi attentif des phénomènes, sans volonté de les modifier, à l’aide de moyens d’enquête et d’étude appropriés. Le plaisir procuré explique la très grande participation des...) se sont nettement améliorés depuis la première détection de NGC 1788. Cette image acquise par le VLT offre la description la plus détaillée à ce jour de cette nébuleuse.

Cette nébuleuse fantomatique paraît isolée des autres objets cosmiques qui composent la constellation d'Orion. Toutefois, aux dires des astronomes, il semblerait qu'elle ait été sculptée par les puissants vents stellaires issus des étoiles massives situées à proximité directe. Ces flux (Le mot flux (du latin fluxus, écoulement) désigne en général un ensemble d'éléments (informations / données, énergie, matière, ...) évoluant dans un sens commun. Plus précisément le terme est...) de plasma ( En physique, le plasma décrit un état de la matière constitué de particules chargées (d'ions et d'électrons). Le plasma quark-gluon est un...) porté à température (La température est une grandeur physique mesurée à l'aide d'un thermomètre et étudiée en thermométrie. Dans la vie courante, elle est reliée aux sensations...) élevée sont éjectés de la haute atmosphère (Le mot atmosphère peut avoir plusieurs significations :) des étoiles à des vitesses incroyables, sculptant les nuages qui isolent les étoiles naissantes de la Chauve-Souris Cosmique.

La première description de NGC 1788 incombe à l'astronome (Un astronome est un scientifique spécialisé dans l'étude de l'astronomie.) anglo-allemand William Herschel, qui la classa au sein du New General Catalogue (Le New General Catalogue ou NGC est l'un des catalogues les plus connus dans le domaine de l'astronomie amateur avec le catalogue Messier.) (NGC) (1), un catalogue qui, ultérieurement, constitua la base de l'un des catalogues les plus étendus d'objets du ciel (Le ciel est l'atmosphère de la Terre telle qu'elle est vue depuis le sol de la planète.) profond. Une splendide image de cette petite nébuleuse faiblement lumineuse avait déjà été acquise par le télescope (Un télescope, (du grec tele signifiant « loin » et skopein signifiant « regarder, voir »), est un instrument d'optique permettant d'augmenter la luminosité ainsi que la taille apparente des...) MPG/ESO de 2,2 mètres de diamètre (Dans un cercle ou une sphère, le diamètre est un segment de droite passant par le centre et limité par les points du cercle ou de la sphère. Le diamètre est aussi la longueur de ce segment. Pour indiquer qu'une valeur...) opérant depuis l'Observatoire de La Silla de l'ESO. Cette nouvelle image la relègue aux oubliettes. Figées en plein vol, les ailes poussiéreuses de cette Chauve-Souris Cosmique ont été capturées, dans les détails les plus fins, à l'occasion du vingtième anniversaire de l'un des instruments les plus polyvalents de l'ESO, le FOcal Reducer and low dispersion (La dispersion, en mécanique ondulatoire, est le phénomène affectant une onde dans un milieu dispersif, c'est-à-dire dans lequel les différentes fréquences constituant l'onde ne se propagent pas à la...) Spectrograph 2 (FORS2).

L'instrument FORS2 équipe Antu, l'un des télescopes de 8,2 mètres du VLT à l'Observatoire de Paranal. Sa capacité à imager de vastes régions du ciel en montrant des détails exceptionnels en a fait un instrument particulièrement prisé de la flotte d'instruments scientifiques de pointe de l'ESO. Depuis qu'il a capté sa première lumière (L'expression première lumière désigne le moment où un télescope astronomique nouvellement installé reçoit et enregistre ses premiers photons venus du ciel. Les astronomes utilisent ce terme...) voici 20 ans, FORS2 s'est forgé la réputation de “couteau suisse des instruments d'observation”. Ce surnom s'explique au travers de sa vaste palette de fonctions (2). La polyvalence de FORS2 dépasse le cadre d'une utilisation purement scientifique (Un scientifique est une personne qui se consacre à l'étude d'une science ou des sciences et qui se consacre à l'étude d'un domaine avec la rigueur et les méthodes scientifiques.) - sa capacité à capturer de magnifiques images de qualité élevée telle celle-ci en fait un instrument particulièrement utile à la sensibilisation du grand public.

Cette image fut acquise dans le cadre du programme des Joyaux Cosmiques de l'ESO dont l'objectif est de produire, au moyen des télescopes de l'ESO, des images intéressantes, intrigantes ou visuellement attrayantes d'objets célestes, à des fins de transmission et de diffusion (Dans le langage courant, le terme diffusion fait référence à une notion de « distribution », de « mise à disposition » (diffusion d'un produit, d'une information), voire de...) auprès du grand public. Le programme utilise du temps (Le temps est un concept développé par l'être humain pour appréhender le changement dans le monde.) de télescope qui ne peut être dévolu aux observations scientifiques et, grâce à FORS2, produit des images époustouflantes de certains des objets les plus surprenants du ciel nocturne, telle celle de cette nébuleuse en réflexion. Dans l'éventualité où les données (Dans les technologies de l'information (TI), une donnée est une description élémentaire, souvent codée, d'une chose, d'une transaction d'affaire, d'un...) recueillies pourraient présenter un intérêt scientifique, ces observations sont sauvegardées et mises à disposition des astronomes au travers des archives scientifiques de l'ESO.

Notes

(1) En 1864, John Herschel publia le Catalogue Général des Nébuleuses et des Amas sur la base de catalogues étendus, composés de plus cinq mille objets étonnants du ciel profond. Vingt-quatre années plus tard, ce catalogue fut enrichi par John Louis Emil Dreyer et publié sous l'intitulé Nouveau Catalogue Général des Nébuleuses et des Amas d'Etoiles (NGC), un ensemble (En théorie des ensembles, un ensemble désigne intuitivement une collection d’objets (les éléments de l'ensemble), « une multitude qui peut être...) complet d'objets du ciel profond.

(2) Outre sa capacité à imager de vastes régions du ciel avec une résolution élevée, FORS2 se distingue au travers de sa capacité à établir le spectre de multiples objets du ciel nocturne et à analyser la polarisation ( la polarisation des ondes électromagnétiques ; la polarisation dûe aux moments dipolaires dans les matériaux diélectriques ; En électronique, la polarisation est le fait d'appliquer une...) de la lumière qu'ils émettent. Les données issues de FORS2 donnent chaque année (Une année est une unité de temps exprimant la durée entre deux occurrences d'un évènement lié à la révolution de la Terre autour du Soleil.) lieu à la publication de plus de 100 articles scientifiques.
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