Le chien peut-il vraiment détecter une maladie avec son odorat ?

Publié par Adrien le 24/10/2021 à 09:00
Source: ASP
L'idée que l'odorat exceptionnel des chiens puisse être mis à contribution pour détecter des maladies revient périodiquement. Elle tient la route: mais il y a des obstacles.

L'origine de la rumeur

Il ne fait aucun doute qu'un chien (Le chien (Canis lupus familiaris) est un mammifère domestique de la famille des canidés,...) est de très loin supérieur aux humains pour ce qui est de l'odorat: sa génétique (La génétique (du grec genno γεννώ = donner naissance) est...) et son anatomie (L'anatomie (provenant du nom grec ἀνατομία...) lui permettent de détecter davantage d'odeurs que nous et à des concentrations beaucoup plus faibles.

Indépendamment des chiens, il y a longtemps qu'on sait que certaines maladies peuvent être associées à une odeur. Le Grec Hippocrate (Hippocrate le Grand ou Hippocrate de Cos (en grec :...) faisait mention, il y a 2400 ans, d'un changement d'odeur chez des patients fiévreux, et un texte médical chinois de la même époque contient la plus ancienne observation (L’observation est l’action de suivi attentif des phénomènes, sans volonté de les...) connue d'une détection, par l'odeur, d'une maladie (La maladie est une altération des fonctions ou de la santé d'un organisme vivant, animal...) dans un organe (Un organe est un ensemble de tissus concourant à la réalisation d'une fonction...). Il a fallu attendre la fin des années 1700 pour voir les premières tentatives d'analyser l'haleine (L'haleine est l'air qui est chassé des poumons d'un sujet au moment de l'expiration, et qui...) humaine avec un appareil conçu à cette fin.

Plusieurs des molécules contenues dans notre haleine et sur lesquelles se basent les chercheurs en détection des maladies, sont des composés organiques volatiles ou COV. Ces molécules contiennent des atomes (Un atome (du grec ατομος, atomos, « que l'on ne peut...) de carbone (Le carbone est un élément chimique de la famille des cristallogènes, de symbole C,...), sur lesquels la vie (La vie est le nom donné :) telle qu'on la connaît s'est bâtie, et elles s'évaporent facilement à la température (La température est une grandeur physique mesurée à l'aide d'un thermomètre et...) de la pièce, les rendant détectables dans l'air (L'air est le mélange de gaz constituant l'atmosphère de la Terre. Il est inodore et...).

Ces COV se retrouvent dans l'air que nous expirons de multiples façons. Par exemple, l'acétone (L'acétone en chimie, (nom officiel IUPAC propanone, aussi connue sous les noms de...) est générée par les bactéries dans notre corps. Le propanol provient de l'alcool à friction et des produits de soins personnels.

Les analyses de l'haleine "sans détecteur (Un détecteur est un dispositif technique (instrument, substance, matière) qui change...) canin" sont utilisées fréquemment. Par exemple, afin de repérer la bactérie (Les bactéries (Bacteria) sont des organismes vivants unicellulaires procaryotes, caractérisées...) responsable des ulcères d'estomac (L’estomac (en grec ancien στόμαχος) est la...), on ingère de l'urée (L'urée ou carbamide (DCI) est un composé organique de formule chimique CO(NH2)2. C'est...) marquée radioactivement, qui est métabolisée en dioxyde de carbone (Le dioxyde de carbone, communément appelé gaz carbonique ou anhydride carbonique, est un...), lequel sera détecté dans l'haleine. L'hydrogène (L'hydrogène est un élément chimique de symbole H et de numéro atomique 1.), l'oxyde (Un oxyde est un composé de l'oxygène avec un élément moins...) nitrique et quelques autres molécules, jouent également des rôles diagnostiques importants. Et bien sûr, il y a l'alcootest: c'est ce qui, dans votre haleine, peut vous trahir si vous avez trop bu.

Les faits entourant le chien

Dans la littérature médicale, une des plus anciennes observations d'un chien reniflant une maladie a pris la forme d'une courte lettre publiée dans The Lancet le 1er avril 1989, et ce n'était pas un poisson (Dans la classification classique, les poissons sont des animaux vertébrés aquatiques...) d'avril. Une femme de 44 ans a découvert qu'elle avait un cancer de la peau (Le cancer de la peau ou cancer cutané est une tumeur maligne développée aux...) parce que son chien reniflait la lésion et avait même essayé de la mordre lorsque sa maîtresse portait des shorts.

Des chercheurs ont subséquemment commencé à entraîner et à tester de petits groupes de chiens dans le but de détecter des cancers spécifiques dans des échantillons d'urine (L'urine est un liquide biologique composé des déchets de l'organisme. L'urine est...), de sueur (La sueur est un liquide secrété par les glandes sudoripares lors du phénomène...) et d'haleine provenant d'individus. Le chien entre dans une pièce et renifle plusieurs contenants. Afin d'attirer son attention vers celui qui contient des cellules cancéreuses, on y ajoute un peu de nourriture pour chien. Lorsque le chien renifle cet échantillon (De manière générale, un échantillon est une petite quantité d'une matière, d'information, ou...), on le récompense et le fait sortir de la pièce. On répète le tout (Le tout compris comme ensemble de ce qui existe est souvent interprété comme le monde ou...) plusieurs fois. La nourriture pour chien est retirée et, éventuellement, on se retrouve avec un chien qui peut, en théorie (Le mot théorie vient du mot grec theorein, qui signifie « contempler, observer,...), détecter un type de cancer (Le cancer est une maladie caractérisée par une prolifération cellulaire anormalement...) dans un type d'échantillon.

Premier bémol: le chien est-il fiable?

Le premier problème est toutefois que le niveau d'exactitude du chien varie beaucoup. Plusieurs études ont noté des variations entre les races et même d'un chien à l'autre... même pour des chiens entraînés de la même façon dans la même institution.

Il y a aussi le manque de concentration. Un beagle (Le beagle ([bigl] ou [bigəl]) est une race de chien originaire d’Angleterre, de taille...) qui avait été entraîné pour renifler les infections à la C. difficile dans les hôpitaux, se faisait distraire facilement, apprend-on en lisant l'article scientifique (Un scientifique est une personne qui se consacre à l'étude d'une science ou des sciences et qui...). Une visite à l'aile pédiatrique n'a pas pu être utilisée, les enfants étant trop excités par le chien.

Et le diabète (Le diabète présente plusieurs formes, qui ont toutes en commun des urines abondantes...) est un autre problème. Certains chiens sont entraînés pour alerter leur maître d'un taux de sucre (Ce que l'on nomme habituellement le sucre est, dès 1406, une "substance de saveur douce...) dans le sang (Le sang est un tissu conjonctif liquide formé de populations cellulaires libres, dont le...) trop faible ou trop élevé. Sauf que ce que ces chiens détectent exactement n'est pas clair: il se pourrait que ce soient des niveaux élevés d'isoprène (L'isoprène est un synonyme commun du composé chimique 2-méthylbuta-1,3-diène....) dans l'haleine ou même des tremblements musculaires. Bien que la présence de ces chiens puisse améliorer la qualité de vie (La qualité de vie d’une population est un enjeu majeur en sciences économiques et...) et alléger le fardeau du diabétique, leur fiabilité (Un système est fiable lorsque la probabilité de remplir sa mission sur une durée...) pour signaler l'hypoglycémie (La définition de l'hypoglycémie ne saurait se limiter à la seule constatation d'une...) est donc contestable. Dans une étude de 14 de ces chiens, la performance de seulement trois d'entre eux était supérieure au hasard (Dans le langage ordinaire, le mot hasard est utilisé pour exprimer un manque efficient, sinon...). Les propriétaires de ces chiens risquent de ne pas être du même avis (Anderlik-Varga-Iskola-Sport (Anderlik-Varga-Ecole-Sport) fut utilisé pour désigner un...), mais une étude jette une ombre (Une ombre est une zone sombre créée par l'interposition d'un objet opaque (ou seulement...) sur leurs témoignages: alors que l'aptitude de huit chiens à détecter une glycémie (La glycémie (du grec glukus = doux et haima = sang) désigne la concentration de glucose...) avait été jugée médiocre -une moyenne (La moyenne est une mesure statistique caractérisant les éléments d'un ensemble de...) de 14,5 fausses alertes par semaine- les propriétaires ont plutôt livré aux chercheurs une évaluation "beaucoup trop optimiste".

L'explication réside en partie dans ce qui constitue une "alerte" de la part du chien. Il peut apporter un kit médical, mais il peut aussi japper, lécher, donner la patte, faire un contact visuel, coller son museau, sauter, gémir, se gratter... Bref, être un chien. Ça laisse beaucoup de place à l'interprétation.

Deuxième bémol: un chien n'est pas une machine

Cette question des alertes renvoie à la grosse différence entre un chien et une machine: on ne peut pas "programmer" le chien avec des instructions standardisées. "Les animaux ne sont pas faciles à "fabriquer" à grande échelle (La grande échelle, aussi appelée échelle aérienne ou auto échelle, est un...), à entraîner, standardiser et réguler", explique le Dr Madhukar Pai, directeur du Centre international sur la tuberculose (La tuberculose est une maladie infectieuse transmissible et non immunisante, avec des signes...) de l'Université McGill (L’Université McGill, située à Montréal au Québec, est une des...). Il a écrit, entre autres choses, sur l'utilisation, en laboratoire, d'un grand rat (Le mot « rat » désigne en français, dans le langage vernaculaire...) africain, le Cricétome des savanes, pour renifler la tuberculose dans les crachats des gens.

Entraîner des animaux est un processus long et coûteux. Il n'est pas facile de l'adapter à grande échelle et un certain entretien de l'apprentissage (L’apprentissage est l'acquisition de savoir-faire, c'est-à-dire le processus...) est nécessaire afin que l'animal (Un animal (du latin animus, esprit, ou principe vital) est, selon la classification classique, un...) ne perde pas cette précieuse habileté. Qui plus est, les animaux ont, eux aussi, des mauvaises journées. Un chien avec une infection respiratoire ne peut plus répondre à la tâche. Il peut, par contre, transmettre des virus (Un virus est une entité biologique qui nécessite une cellule hôte, dont il utilise...) et des bactéries à des êtres humains. Et qu'arrive-t-il lorsqu'un chien mord quelqu'un dans un hôpital (Un hôpital est un lieu destiné à prendre en charge des personnes atteintes de...) durant sa tournée de détection de la C. difficile ?

Ce que les chiens et autres animaux représentent, cependant, est une preuve que certaines maladies peuvent effectivement être trahies par une odeur. Il devrait donc être possible d'identifier ces molécules et de construire des machines capables de les détecter.

Cet article est une adaptation du texte en anglais de Jonathan Jarrypublié sur le site de l'Organisation (Une organisation est) pour la science (La science (latin scientia, « connaissance ») est, d'après le dictionnaire...) et la société de l'Université (Une université est un établissement d'enseignement supérieur dont l'objectif est la...) McGill
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