Comment l'Aubergine est devenue asiatique – Une histoire de génomes et d'éléphants...
Publié par Isabelle le 15/10/2018 à 12:00
Source: CNRS-INEE
S'il est certain que l'aubergine a été domestiquée en Asie, son contexte évolutif était jusqu'à récemment très peu connu. Des chercheurs de l'Université de Rennes 1 et des Muséums d'histoire naturelle de Londres et de Finlande viennent de publier dans la revue American Journal of Botany la première hypothèse solide concernant l'origine de l'aubergine et des espèces sauvages qui lui sont directement apparentées. Ces résultats vont guider les futures recherches sur l'origine de l'aubergine...


Fruits et fleurs de l'aubergine, Solanum melongena L. (A) et de l'espèce sauvage directement apparentée à l'aubergine, Solanum insanum L. (B). Photos: Xavier Aubriot.

L'aubergine (Solanum melongena) est une espèce qui fait partie du genre 'géant' Solanum (environ 1400 espèces) au sein de la famille des Solanacées. Ce genre comporte notamment deux autres espèces d'intérêt économique majeur, la tomate (La tomate (Solanum lycopersicum L.) est une espèce de plante herbacée de la famille des solanacées, originaire du nord-ouest de l'Amérique du Sud, largement cultivée pour son fruit climactérique. Le terme...) et la pomme de terre (La pomme de terre, ou patate (langage familier, canadianisme et français régional), est un tubercule comestible produit par l'espèce Solanum tuberosum, appartenant à la famille des...). Mais contrairement à ces deux dernières espèces, l'aubergine n'est pas originaire des Amériques mais d'Asie (L'Asie est un des cinq continents ou une partie des supercontinents Eurasie ou Afro-Eurasie de la Terre. Il est le plus grand continent (8,6 % de la surface totale terrestre ou 29,4 % des...). Les archives chinoises et indiennes ainsi que les données (Dans les technologies de l'information (TI), une donnée est une description élémentaire, souvent codée, d'une chose, d'une transaction d'affaire, d'un événement, etc.) génétiques ont montré que l'aubergine a été domestiquée quelque-part dans la région du sud (Le sud est un point cardinal, opposé au nord.) de la Chine et du nord (Le nord est un point cardinal, opposé au sud.) de l'Inde. Ce n'est que récemment que les taxonomistes ont identifié les espèces sauvages apparentées à l'aubergine. De façon surprenante, la plupart de ces espèces habitent les savanes africaines.

L'équipe de recherche (La recherche scientifique désigne en premier lieu l’ensemble des actions entreprises en vue de produire et de développer les connaissances scientifiques. Par extension...) de l'Université de Rennes (L’université de Rennes, est une ancienne université qui trouve son origine dans une ancienne université ducale fondée en 1460 à Nantes, puis déménagée à Rennes...) 1 et des Muséums d'histoire naturelle (La démarche d'observation et de description systématique de la nature commence dès l'Antiquité avec Théophraste, Antigonios de Karystos et Pline l'Ancien. Le terme d’histoire naturelle a commencé par...) de Londres (Londres (en anglais : London - /?l?nd?n/) est la capitale ainsi que la plus grande ville d'Angleterre et du Royaume-Uni. Fondée il y a plus de 2 000 ans par les...) et de Finlande a montré que le groupe contenant l'aubergine s'est diversifié il y a environ 2 million (Un million (1 000 000) est l'entier naturel qui suit neuf cent quatre-vingt-dix-neuf mille neuf cent quatre-vingt-dix-neuf (999 999) et qui précède un...) d'années, depuis le nord-est (Le nord-est est la direction à mi-chemin entre les points cardinaux nord et est. Le nord-est est opposé au sud-ouest.) de l'Afrique (D’une superficie de 30 221 532 km2 en incluant les îles, l’Afrique est un continent couvrant 6 % de la surface terrestre et...). Ce groupe s'est ensuite répandu vers l'est, jusqu'en Asie tropicale, ainsi que vers le sud-ouest (Le sud-ouest est la direction à mi-chemin entre les points cardinaux sud et ouest. Le sud-ouest est opposé au nord-est.) et l'ouest (L’ouest est un point cardinal, opposé à l'est. C'est la direction vers laquelle se couche le Soleil à l'équinoxe, le couchant (ou...) africain. En Asie tropicale, la dispersion (La dispersion, en mécanique ondulatoire, est le phénomène affectant une onde dans un milieu dispersif, c'est-à-dire dans lequel les différentes fréquences...) du groupe a donné naissance à une espèce que les scientifiques nomment Solanum insanum. C'est à partir de population de cette espèce sauvage que l'aubergine a plus tard été domestiquée. Ce qui a marqué les scientifiques, c'est que cette dispersion vers l'Asie semble résulter d'un unique évènement de dispersion depuis le nord-est de l'Afrique plutôt que d'une expansion linéaire et graduelle vers l'Asie.

Certaines des espèces sauvages africaines apparentées à l'aubergine présentent de très larges zones de répartition. Les scientifiques se sont demandés si cela pouvait avoir un lien avec le mode de dispersion des graines. Or l'on connait deux animaux qui dispersent les graines de ces espèces ; deux grands habitants des savanes africaines qui présentent des zones de répartition historiques couvrant l'ensemble (En théorie des ensembles, un ensemble désigne intuitivement une collection d’objets (les éléments de l'ensemble), « une multitude qui peut être comprise comme un...) de l'Afrique tropicale: l'impala et l'éléphant (Les éléphantidés (Elephantidae) forment l'unique famille de mammifères de l'ordre des Proboscidiens. Cette famille comptait de très nombreuses espèces par le passé, dont le mammouth ou le stégodon.) d'Afrique. Ces deux mammifères de savane consomment les fruits, dispersent les graines et ont donc probablement contribué à la dispersion du groupe en Afrique. Si les populations d'éléphants ne cessent de décliner en raison des activités humaines, les populations d'espèces sauvages apparentées à l'aubergine pourraient en pâtir.

Cette étude, publiée dans la revue American Journal of Botany, est en fait une première étape vers des recherches plus approfondies et de nombreuses questions importantes restent sans réponses... Comment le groupe de l'aubergine a-t-il atteint l'Asie tropicale ? Y a-t-il eu des interactions entre l'Homme (Un homme est un individu de sexe masculin adulte de l'espèce appelée Homme moderne (Homo sapiens) ou plus simplement...) et les espèces sauvages apparentées à l'aubergine ? Quels sont les facteurs qui entrèrent en jeu dans le processus de domestication de l'aubergine ? Les chercheurs travaillent maintenant à augmenter l'échantillonnage (L'échantillonnage est la sélection d'une partie dans un tout. Il s'agit d'une notion importante en métrologie : lorsqu'on ne peut pas saisir un événement dans son ensemble, il faut effectuer des mesures en nombre fini, afin...) d'étude et à obtenir de nouvelles sources de données afin de sortir encore un peu plus de l'ombre (Une ombre est une zone sombre créée par l'interposition d'un objet opaque (ou seulement partiellement opaque) entre une source de lumière et la surface sur laquelle se réfléchit cette...) l'histoire complexe et fascinante de l'aubergine.

Référence publication:
Aubriot X, Knapp S, Syfert MM, Poczai P, Buerki S. 2018. Shedding new light on the origin and spread of the brinjal eggplant (Solanum melongena L.) and its wild relatives. American Journal of Botany 105: 1175–1187. DOI: 10.1002/ajb2.1133.

Contact chercheur:
Xavier AUBRIOT - Équipe Évolution des Angiospermes (EVA) - Laboratoire Écologie, Systématique (En sciences de la vie et en histoire naturelle, la systématique est la science qui a pour objet de dénombrer et de classer les taxons dans un certain ordre, basé sur des...) et Évolution - ESE (CNRS/Université Paris-Sud/AgroParisTech)

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