Les compagnies pétrolières avaient dès les années 1970 prédit le réchauffement climatique ?

Publié par Adrien le 11/11/2021 à 09:00
Source: ASP
Les dirigeants des compagnies pétrolières avaient-ils été prévenus, dès les années 1970, de leur responsabilité dans les futurs changements climatiques ? La comparution récente, devant les élus de Washington, de quatre de ces dirigeants, a relancé les comparaisons avec leurs homologues du tabac qui, dans les années 1980 et 1990, avaient été accusés d'avoir dissimulé de l'information sur l'impact nocif de la cigarette. La comparaison tient-elle ?


Crédits photo: Pxfuel

On sait qu'à partir des années 1980, les compagnies pétrolières et gazières se sont engagées dans de coûteuses campagnes de lobbying et de relations publiques (Les relations publiques se définissent comme un ensemble de techniques de communication destinées...) visant à nier l'existence d'un lien entre les gaz (Un gaz est un ensemble d'atomes ou de molécules très faiblement liés et...) à effet de serre (L'effet de serre est un processus naturel qui, pour une absorption donnée d'énergie...) et le climat (Le climat correspond à la distribution statistique des conditions atmosphériques dans une...), ou visant à combattre toute législation ciblant une réduction des émissions de gaz à effet de serre (Une serre est une structure généralement close destinée à la production...). Mais il n'en a pas toujours été ainsi.

Des journalistes et des chercheurs ont mis à jour (Le jour ou la journée est l'intervalle qui sépare le lever du coucher du Soleil ; c'est la...), ces dernières années, plusieurs études, rapports et autres documents, qui révèlent que les scientifiques employés par ces compagnies avaient bel (Nommé en l’honneur de l'inventeur Alexandre Graham Bell, le bel est unité de...) et bien mené des recherches, à l'intention des dirigeants ou d'un public élargi, dont certaines avaient prédit avec une étonnante précision ce qui allait se passer (Le genre Passer a été créé par le zoologiste français Mathurin Jacques...). Ce qui suit n'est qu'un échantillon (De manière générale, un échantillon est une petite quantité d'une matière, d'information, ou...).

1988

Un rapport confidentiel de la compagnie néerlandaise Shell intitulé "The Greenhouse Effect" admet le rôle dominant qu'ont les carburants fossiles dans la hausse des gaz à effet de serre. Il quantifie même la contribution de Shell à ces émissions. Le rapport d'une centaine de pages conclut entre autres que les changements climatiques auront des impacts qui pourraient être "les plus grands de l'histoire", incluant l'abandon de régions entières par leurs populations et des migrations forcées à travers le monde (Le mot monde peut désigner :). Ce rapport, révélé par une enquête journalistique en 2018, émane d'un groupe de travail (Greenhouse Effect Working Group) en opérations depuis 1981.

Contexte - À la fin des années 1980, le concept était devenu suffisamment embarrassant pour qu'un tel rapport soit classé confidentiel. Quelques années plus tôt pourtant, des chercheurs embauchés par des compagnies pétrolières pouvaient encore, dans certaines circonstances, en discuter ouvertement.

1985

Brian Flannery, un expert en modélisations mathématiques (Les mathématiques constituent un domaine de connaissances abstraites construites à l'aide...) qui a quitté l'Université Harvard (L’université Harvard (Harvard University), ou plus simplement Harvard, est une...) en 1980 pour la compagnie américaine Exxon, participe en tant que représentant de l'industrie à une série de rapports publics sur la science (La science (latin scientia, « connaissance ») est, d'après le dictionnaire...) du climat, sous l'égide du ministère de l'Énergie (Dans le sens commun l'énergie désigne tout ce qui permet d'effectuer un travail, fabriquer de la...). Le volume (Le volume, en sciences physiques ou mathématiques, est une grandeur qui mesure l'extension...) Projecting the Climatic Effects of Increasing Carbon Dioxide, qu'il co-signe, conclut entre autres que la Terre (La Terre est la troisième planète du Système solaire par ordre de distance...) aura gagné 1 degré (Le mot degré a plusieurs significations, il est notamment employé dans les domaines...) Celsius vers l'an 2000, par rapport aux températures moyennes d'avant la révolution industrielle, et pourrait gagner de 2 à 5 degrés dans le siècle (Un siècle est maintenant une période de cent années. Le mot vient du latin saeculum, i, qui...) suivant.

1984

Flannery publie dans le Journal of the Atmospheric Sciences, publication avec révision par les pairs, une étude proposant deux modèles pour calculer l'évolution future des changements climatiques.

1983

Deux scientifiques à l'emploi d'Exxon, Brian Flannery et Andrew Callegari, co-signent avec trois experts de l'Université de New York (L’Université de New York (en anglais : New York University : NYU,...), une recherche (La recherche scientifique désigne en premier lieu l’ensemble des actions entreprises en vue...) dans le Journal of the Atmospheric Sciences portant sur l'impact climatique de l'augmentation future des températures.

1982

Un rapport interne (En France, ce nom désigne un médecin, un pharmacien ou un chirurgien-dentiste, à la...) d'Exxon prédit les futurs (Futurs est une collection de science-fiction des Éditions de l'Aurore.) impacts du réchauffement sur la hausse du niveau des mers, à cause de la fonte des glaces, et sur la hausse de la température (La température est une grandeur physique mesurée à l'aide d'un thermomètre et...) à cause de la hausse du CO2 (image ci-dessous). Il note que, de l'avis (Anderlik-Varga-Iskola-Sport (Anderlik-Varga-Ecole-Sport) fut utilisé pour désigner un...) de plusieurs scientifiques, "une fois que les effets seront mesurables, ils pourraient ne pas être réversibles". Le document (Dans son acception courante un document est généralement défini comme le support physique d'une...) de 40 pages est semi-confidentiel: la page de garde stipule (En botanique, les stipules sont des pièces foliaires, au nombre de deux, en forme de feuilles...) qu'il est destiné à être "distribué largement" au sein d'Exxon afin de "familiariser le personnel avec le sujet". Il ne doit toutefois pas être diffusé "à l'extérieur".


Contexte - Ce dernier rapport, de même que d'autres, ont été révélés en 2015 par une enquête journalistiquedu magazine Inside Climate News, enquête qui lui a valu une nomination pour un Pulitzer, la plus prestigieuse récompense journalistique aux États-Unis. La conclusion de la série de reportages est qu'au cours des années 1980, les modélisations du climat des chercheurs d'Exxon "circulaient largement au sein de la compagnie". Et "les scientifiques d'Exxon ne remettaient plus en question le fait que l'accroissement du CO2 causait le réchauffement de la planète".

1981

Une analyse pondue à l'intention d'un vice-président d'Exxon, conclut que la hausse des températures commencera à être "visible" dans quelques décennies. Un des dirigeants d'un programme de recherche alors confidentiel (Theoretical and Mathematical Sciences Laboratory), Roger Cohen, publie ensuite un memo dans lequel il juge (Le juge peut être un professionnel du droit, désigné ou élu pour exercer son office. Il peut...) les conclusions de l'analyse trop prudentes et évoque des "effets qui pourraient être catastrophiques, du moins pour une fraction substantielle de la population". Dès 2030, écrit-il, "les dommages pourraient être irréversibles".

Le même Cohen écrira l'année (Une année est une unité de temps exprimant la durée entre deux occurrences d'un évènement lié...) suivante: "Au cours des dernières années, un consensus scientifique (Un scientifique est une personne qui se consacre à l'étude d'une science ou des sciences et qui...) a clairement émergé à propos des effets climatiques attendus d'un accroissement du CO2 atmosphérique".

1980

Un mémo du département des sciences et technologies d'Exxon résumant la position d'Exxon sur "l'effet de serre" note que la croissance du CO2 dans l'atmosphère (Le mot atmosphère peut avoir plusieurs significations :) est un problème "nécessitant les contributions d'un effort massif (Le mot massif peut être employé comme :) et international de recherche".

1979-1983

L'American Petroleum Institute, l'organisation (Une organisation est) qui représente le gros de l'industrie pétrolière (L'industrie pétrolière traite de la chaîne industrielle du pétrole et du gaz...) aux États-Unis, coordonne un comité appelé CO2 and Climate Task Force, dont l'existence a également été révélée en 2015. Il inclut des représentants de toutes les grandes compagnies, et son objectif est de suivre ce qui se publie dans la science du climat.

1980

Ce comité invite un scientifique de l'Université Stanford (La Leland Stanford Junior University, plus connue sous le nom d'université Stanford, est l'une...), John Laurmann, à donner une conférence sur l'état de la recherche: il y déclare que si la tendance se maintient, la hausse de la concentration de CO2 dans l'atmosphère conduira à une hausse de la température de 2,5 degrés vers 2040, avec "des conséquences économiques majeures", et de 5 degrés vers 2070, avec des "effets globaux catastrophiques"

1979

Un mémo révèle qu'en privé, Exxon a réfléchi à cette époque à des scénarios qui permettraient de réduire les effets du réchauffement climatique (Le réchauffement climatique, également appelé réchauffement planétaire, ou...), si l'industrie prenait ses distances des carburants fossiles et investissait dans les énergies renouvelables.

Cette même année, une autre étude interne évalue que 80% des réserves de carburants fossiles devraient rester dans le sol si l'industrie voulait éviter des "effets dramatiques sur l'environnement (L'environnement est tout ce qui nous entoure. C'est l'ensemble des éléments naturels et...)" avant 2050.

1978

Exxon lance un ambitieux programme de collecte du CO2 dans les océans (Océans stylisé Ωcéans est un documentaire français réalisé par...), dans le but de mieux comprendre le rôle des océans dans l'absorption ( En optique, l'absorption se réfère au processus par lequel l'énergie d'un photon est prise...) de ce gaz à effet de serre.

Contexte - En-dehors de l'industrie, les années 1970 sont celles où la recherche scientifique sur le climat se cristallise autour (Autour est le nom que la nomenclature aviaire en langue française (mise à jour) donne...) d'un réchauffement planétaire (Un planétaire désigne un ensemble mécanique mobile, figurant le système solaire...). Contrairement à une croyance populaire selon laquelle les scientifiques de l'époque auraient prédit un "refroidissement global", une méta-analyse publiée en 2008a plutôt révélé que la majorité de la littérature scientifique, de 1965 à 1979, penchait vers l'hypothèse du réchauffement.

1977

James Black, conseiller scientifique chez Exxon, présente au comité de gestion de la compagnie une revue des connaissances sur l'effet de serre. Il y note qu'en dépit des nombreuses incertitudes entourant les connaissances du moment, il existe un consensus scientifique sur l'augmentation du CO2 dans l'atmosphère dû à l'utilisation des carburants fossiles.

1971

La compagnie française Total ( Total est la qualité de ce qui est complet, sans exception. D'un point de vue comptable, un...) avait elle aussi mené de telles recherches, a-t-on appris seulement en octobre dernier. Dès 1971, le magazine de la compagnie, Total Information, destiné aux dirigeants et aux employés, contenait un article intitulé "La pollution (La pollution est définie comme ce qui rend un milieu malsain. La définition varie selon le...) atmosphérique et le climat". On peut y lire (citation tirée de l'étude d'octobre dernier): "Si la consommation de charbon et de pétrole (Le pétrole est une roche liquide carbonée, ou huile minérale. L'exploitation de...) continue au même rythme dans les années à venir, la concentration de dioxyde de carbone (Le dioxyde de carbone, communément appelé gaz carbonique ou anhydride carbonique, est un...) atteindra 400 parties par million (Un million (1 000 000) est l'entier naturel qui suit neuf cent quatre-vingt-dix-neuf...) autour de 2010". Cette prédiction s'est avérée étonnamment juste. "Cette augmentation est inquiétante (...) L'ordre estimé de magnitude est apparemment petit (de 1 à 1,5 degré Celsius) mais pourrait avoir d'importants impacts. La circulation atmosphérique (La circulation atmosphérique est le mouvement à l'échelle planétaire de la...) pourrait être modifiée et il n'est pas impossible d'entrevoir au minimum une fonte partielle des calottes glaciaires, ce qui résulterait certainement en une hausse significative du niveau de la mer (Le niveau de la mer est la hauteur moyenne de la surface de la mer, par rapport à un niveau de...)."

1968

L'American Petroleum Institute reçoit, de deux chercheurs de l'Université (Une université est un établissement d'enseignement supérieur dont l'objectif est la...) Stanford, un rapport réalisé à sa demande, contenant un avertissement: "Il est pratiquement assuré que des changements significatifs de température auront eu lieu d'ici l'an 2000, et qu'ils pourraient apporter des changements climatiques (...) Des polluants que nous ignorons généralement parce qu'ils ont peu d'effets locaux, le CO2 et les particules fines, pourraient être la cause de sérieux changements environnementaux mondiaux."

1965

Au congrès annuel de l'American Petroleum Institute, son président, Frank Ikard, commente un rapport, Restoring the Quality of Our Environment qui vient alors d'être publié par l'équipe de conseillers scientifiques du président Lyndon B. Johnson. "L'une des plus importantes prédictions de ce rapport, déclare Ikard, est que le dioxyde de carbone (Le carbone est un élément chimique de la famille des cristallogènes, de symbole C,...) s'ajoute dans l'atmosphère (...) à un rythme tel que, en l'an 2000, l'équilibre thermique (La thermique est la science qui traite de la production d'énergie, de l'utilisation de...) sera modifié au point (Graphie) de possiblement causer des changements notables dans le climat". Il ajoute même qu'un "moyen non polluant (Le polluant a pour définition la plus souvent retenue : un altéragène...) d'alimenter les automobiles, les autobus (Un autobus (ou bus), comme un autocar (ou car), est un véhicule automobile pour le transport en...) et les camions (Le camion est un véhicule automobile à roues destiné à transporter des marchandises. Le routier...), va probablement devenir une nécessité nationale".

1959

Le doctorant (Un doctorant est un chercheur débutant s'engageant, sous la supervision d'un directeur de...) en histoire de l'Université Stanford Benjamin Franta, a mis à jour en 2018 la transcription d'une conférence donnée (Dans les technologies de l'information, une donnée est une description élémentaire,...) il y a 62 ans par le célèbre physicien (Un physicien est un scientifique qui étudie le champ de la physique, c'est-à-dire la...) Edward Teller (Edward (Ede) Teller (né le 15 janvier 1908 à Budapest et décédé...) -le père de la bombe H- dans le cadre d'un congrès du pétrole tenu à l'Université Columbia (L'université Columbia (Columbia University ou tout simplement Columbia) est une...). Il y allait d'un avertissement à l'intention des dirigeants des compagnies pétrolières: "chaque fois que vous brûlez du carburant (Un carburant est un combustible qui alimente un moteur thermique. Celui-ci transforme...) conventionnel, vous créez du dioxyde de carbone (...) Sa présence dans l'atmosphère cause un effet de serre. Il a été calculé qu'une hausse de la température correspondant à une hausse de 10% du dioxyde de carbone serait suffisante pour faire fondre la calotte glaciaire (...) Toutes les villes côtières seraient concernées, et comme un pourcentage (Un pourcentage est une façon d'exprimer une proportion ou une fraction dans un ensemble. Une...) considérable de la race (En nomenclature zoologique, la race est un rang taxinomique inférieur à l'espèce...) humaine vit dans les régions côtières, je pense que cette contamination chimique est plus sérieuse que la plupart des gens ne veulent le croire."

Cette liste n'est pas exhaustive: beaucoup d'autres documents similaires sont déjà connus. Et il est probable que d'autres archives, d'universités ou de compagnies, cachent encore des surprises.

Ce texte s'inspire du travail de recherche et de plongée dans le passé (Le passé est d'abord un concept lié au temps : il est constitué de l'ensemble...) réalisé notamment par:
- Le magazine Inside Climate News en 2015 pour son dossier Exxon: The Road Not Taken.
- Une enquête du journaliste (Un journaliste est une personne dont l'activité professionnelle est le journalisme. On parle...) néerlandais Jelmer Mommers (De Correspondant) sur Shell, en 2018.
- Benjamin Franta, Early oil industry knowledge of CO2 and global warming, Nature Climate Change, 19 novembre 2018.
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