COVID-19: La course contre la montre pour la mise au point d'un vaccin contre le coronavirus

Publié par Adrien le 30/03/2020 à 09:00
Source: Université de Montréal
Comme beaucoup de ses collègues, le professeur Andrés Finzi, du Département de microbiologie, infectiologie et immunologie de l'Université de Montréal, réoriente ses activités de recherche ces jours-ci pour s'engager dans la course au vaccin contre la COVID-19. Il nous fait part de l'état de la recherche (La recherche scientifique désigne en premier lieu l’ensemble des actions entreprises en vue de produire et de développer les connaissances scientifiques. Par extension...) et des défis à relever.


"Lorsque nous aurons un vaccin efficace et arriverons à l'étape de la production de masse, les choses devraient aller très rapidement", dit Andrés Finzi. Crédit: Getty

Les grandes entreprises pharmaceutiques estiment qu'il faudra environ 18 mois pour produire un vaccin contre la COVID-19. Que pensez-vous de ce délai (Un délai est d'après le Wiktionnaire, « un temps accordé pour faire une chose, ou à l’expiration duquel on sera tenu de faire...)?

Bien malin qui pourra prédire le moment où l'on aura un vaccin efficace et sécuritaire contre cette nouvelle maladie (La maladie est une altération des fonctions ou de la santé d'un organisme vivant, animal ou végétal.). Pour l'instant (L'instant désigne le plus petit élément constitutif du temps. L'instant n'est pas intervalle de temps. Il ne peut donc être considéré comme une durée.), nous n'avons aucun moyen de le savoir. Au début de l'épidémie du VIH/sida dans les années 80, on nous promettait un vaccin dans une période de deux ans et nous l'attendons toujours, 30 ans plus tard. Il y a des raisons d'être optimiste dans le cas de la COVID-19, car les chercheurs ne partent pas de la ligne de départ. Le virus (Un virus est une entité biologique qui nécessite une cellule hôte, dont il utilise les constituants pour se multiplier. Les virus existent sous une forme extracellulaire ou intracellulaire. Sous la forme...) qui cause cette maladie porte le nom de SRAS-CoV-2. C'est un cousin très proche du coronavirus à l'origine de la pandémie (Une pandémie (du grec ancien πᾶν / pãn (tous) et δῆμος / dễmos (peuple)) est une...) de SRAS [syndrome (Un syndrome est un ensemble de signes cliniques et de symptômes qu'un patient est susceptible de présenter lors de certaines maladies, ou bien dans des...) respiratoire aigu sévère] de 2003. Or, depuis maintenant 17 ans, des virologistes à travers le monde (Le mot monde peut désigner :) étudient le SRAS.

En quoi les recherches sur le SRAS nous aident-elles à comprendre le nouveau virus?

Nous connaissons le talon d'Achille du SRAS-CoV-2, ce qui est en soi une grande avancée. Le SRAS-CoV-2 est doté d'une couronne caractéristique, c'est d'ailleurs pour cette raison qu'il s'appelle "coronavirus". Les glycoprotéines S, qui lui donnent cette forme de couronne, agissent comme des clés que le virus utilise pour entrer dans la cellule saine et l'infecter. Nous connaissons également le récepteur ou, pour poursuivre l'analogie des clés, la serrure. Le SRAS-CoV-2 utilise ses clés beaucoup plus efficacement que le virus du SRAS le faisait ‒ par comparaison, on pourrait dire qu'elles sont huilées ‒, ce qui pourrait expliquer pourquoi ce nouveau virus se transmet aussi rapidement dans la population. Un vaccin qui ciblerait de façon efficace les glycoprotéines S, en d'autres mots qui empêcherait les clés d'entrer ou de tourner dans la serrure, a des chances de fonctionner.


Andrés Finzi
À quelle étape du développement d'un éventuel vaccin sommes-nous actuellement?

De nombreux projets de recherche sont menés de front dans le monde et l'on étudie toutes les possibilités, que ce soit des vaccins à base de virus inactivés, de protéines recombinantes ou autres ‒ vraiment tout (Le tout compris comme ensemble de ce qui existe est souvent interprété comme le monde ou l'univers.) est sur la table. Et nous avons assisté récemment à quelque chose d'incroyable: des articles parus dans les revues Science et Cell nous permettent de voir des images tridimensionnelles de la clé à très haute résolution. Les chercheurs ont réalisé en quelques mois ce qui a requis environ 20 ans de travail dans le contexte (Le contexte d'un évènement inclut les circonstances et conditions qui l'entourent; le contexte d'un mot, d'une phrase ou d'un texte inclut les mots qui l'entourent. Le concept de contexte issu traditionnellement...) de la recherche sur le VIH ! Donc, pour la première fois, nous pouvons visualiser notre cible. Maintenant, il nous faut trouver une façon de dire au système immunitaire (Le système immunitaire d'un organisme est un ensemble coordonné d'éléments de reconnaissance et de défense qui discrimine le « soi » du...) comment produire des anticorps pour bloquer la fonctionnalité de la clé. On ne sait pas encore comment le faire, bien que des tests prometteurs aient été effectués sur des animaux, notamment sur des lapins.

Si ces tests s'avèrent concluants, quelles seront les prochaines étapes?

Il faudra nous assurer, dans une première phase (Le mot phase peut avoir plusieurs significations, il employé dans plusieurs domaines et principalement en physique :) d'essais sur les humains, que le vaccin n'est pas toxique. S'il ne cause pas d'effets secondaires importants, nous pourrons passer (Le genre Passer a été créé par le zoologiste français Mathurin Jacques Brisson (1723-1806) en 1760.) à une deuxième phase d'essais sur des personnes qui sont à risque d'être infectées pour voir si elles sont véritablement protégées du SRAS-CoV-2. Par chance, ou plutôt par malchance, nous n'aurons pas de mal à trouver de telles personnes. Il sera crucial de bien faire les choses, sans brûler aucune des étapes. Si l'on commence à administrer à la population un vaccin qui ne s'avère pas totalement efficace, le virus sera de retour une fois les mesures de distanciation sociales levées et nous retournerons à la case départ. Lorsque nous aurons un vaccin efficace et arriverons à l'étape de la production de masse, les choses devraient aller très rapidement: nos capacités de production à l'échelle mondiale sont impressionnantes.

Comment qualifieriez-vous la coopération scientifique internationale dans cette course (Course : Ce mot a plusieurs sens, ayant tous un rapport avec le mouvement.) au vaccin?

Elle est exceptionnelle et sans précédent. À titre d'exemple, le transfert de matériel de recherche entre deux établissements peut prendre quelques jours (Le jour ou la journée est l'intervalle qui sépare le lever du coucher du Soleil ; c'est la période entre deux nuits, pendant laquelle les rayons du Soleil éclairent le ciel. Son début (par rapport à...), voire quelques semaines, car il faut établir des ententes à cet effet. Eh bien, je viens d'écrire à un collège (Un collège peut désigner un groupe de personnes partageant une même caractéristique ou un établissement d'enseignement.) allemand au sujet du SRAS-CoV-2 et, cinq minutes ( Forme première d'un document : Droit : une minute est l'original d'un acte. Cartographie géologique ; la minute de terrain est la carte originale, au crayon, levée sur le terrain. Unités et...) plus tard, j'obtenais son accord pour recevoir le matériel très rapidement ! La solution ne viendra pas des Allemands, des Américains ou des Chinois, mais du travail concerté de toute la communauté scientifique.

Le gouvernement canadien vient d'annoncer un financement de 275 M$ pour la recherche sur le coronavirus et les mesures médicales pour combattre la COVID-19. Que représente cet effort dans la guerre scientifique qui est en cours?

Le gouvernement, par les Instituts de recherche en santé (La santé est un état de complet bien-être physique, mental et social, et ne consiste pas seulement en une absence de maladie ou d'infirmité.) du Canada, a réagi très rapidement pour que se mettent en branle des équipes qui se penchent sur différentes problématiques liées à la COVID-19, dont la mise au point (Graphie) d'un vaccin. Ce qui permet à beaucoup de chercheurs de réorienter leurs activités pour contribuer à l'effort de guerre. Mon domaine d'expertise est l'étude de l'interface (Une interface est une zone, réelle ou virtuelle qui sépare deux éléments. L’interface désigne ainsi ce que chaque élément a besoin de connaître de l’autre pour pouvoir fonctionner correctement.) entre les glycoprotéines de l'enveloppe du VIH et son récepteur. Dans les prochains mois, dans mon laboratoire, je poserai le même type de questions sur le SRAS-CoV-2, mais en mode accéléré. Il est parfaitement louable de libérer des sommes substantielles pour la recherche en temps (Le temps est un concept développé par l'être humain pour appréhender le changement dans le monde.) de crise, mais il est tout aussi important de financer la recherche fondamentale (La recherche fondamentale regroupe les travaux de recherche scientifique n'ayant pas de finalité économique déterminée au moment des travaux. On...) de façon permanente, car personne ne sait d'où viendra la prochaine pandémie. Si l'on peut apprendre quelque chose de cette crise, c'est qu'en matière (La matière est la substance qui compose tout corps ayant une réalité tangible. Ses trois états les plus communs sont l'état...) de recherche il ne faut jamais baisser la garde.
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