Date d'apparition des chasseurs-cueilleurs d'Afrique du Sud
Publié par Isabelle le 06/08/2012 à 12:00
Source: CNRS
L'apparition des premières cultures de chasseurs-cueilleurs modernes d'Afrique du Sud repoussée de 24 000 ans.

À quel moment les cultures de chasseurs-cueilleurs semblables à celles qui se maintiennent encore aujourd'hui en Afrique du Sud (Le sud est un point cardinal, opposé au nord.) ont-elles émergé ? Jusqu'à présent, on pensait qu'elles avaient surgi il y a environ 20 000 ans. Une équipe internationale coordonnée par des chercheurs du laboratoire de la Préhistoire à l'Actuel: Culture (La définition que donne l'UNESCO de la culture est la suivante [1] :), Environnement (L'environnement est tout ce qui nous entoure. C'est l'ensemble des éléments naturels et artificiels au sein duquel se déroule la vie humaine. Avec les enjeux écologiques actuels, le terme environnement tend actuellement à prendre une...) et Anthropologie (CNRS/Université Bordeaux 1/ministère de la culture (La Culture est une civilisation pan-galactique inventée par Iain M. Banks au travers de ses romans et nouvelles de science-fiction. Décrite avec beaucoup de précision et...) et de la communication) vient de repousser cette date à moins 44 000 ans. Avec des chercheurs du laboratoire archéologies et sciences de l'antiquité (CNRS/Universités Paris (Paris est une ville française, capitale de la France et le chef-lieu de la région d’Île-de-France. Cette ville est construite sur une boucle de la Seine, au centre du bassin parisien, entre les confluents de la Marne et de...) 1 Panthéon-Sorbonne et Paris Ouest (L’ouest est un point cardinal, opposé à l'est. C'est la direction vers laquelle se couche le Soleil à l'équinoxe, le couchant (ou ponant).) Nanterre La Défense/ministère de la culture et de la communication) ils ont daté et analysé le matériel archéologique découvert dans la grotte sud-africaine de Border Cave ( Une cave (architecture) est une pièce en sous-sol servant de lieu de stockage Une cave à vin est utilisée pour entreposer des bouteilles de vin Cave est une commune italienne de la province de Rome Cave est une société...). Ils ont ainsi pu observer la transition culturelle et technologique qui s'est opérée progressivement à cette époque. De nombreux outils marquent un passage vers des comportements modernes et sont semblables à ceux qu'utilise encore aujourd'hui le peuple (Le terme peuple adopte des sens différents selon le point de vue où l'on se place.) San d'Afrique (D’une superficie de 30 221 532 km2 en incluant les îles, l’Afrique est un continent couvrant 6 % de la surface terrestre et 20,3 % de la surface des terres émergées. Avec une...) du Sud. Ces travaux font l'objet (De manière générale, le mot objet (du latin objectum, 1361) désigne une entité définie dans un espace à trois dimensions, qui a une fonction précise, et qui peut être désigné par une étiquette verbale. Il est...) de deux articles publiés la semaine du 30 juillet 2012 dans la revue Proceedings of the National Academy of Sciences.

Située dans le KwaZulu-Natal, à l'Est de l'Afrique du Sud, la grotte de Border Cave abrite un dépôt archéologique fouillé depuis les années 70. Il se distingue par une conservation exceptionnelle de la matière organique (La matière organique (MO) est la matière carbonée produite en général par des êtres vivants , végétaux, animaux, ou micro-organismes. Il s'agit par exemple des glucides, protides et...). Les premières analyses montraient que des objets et techniques très complexes existaient déjà il y a plus de 30 000 ans. Cependant, ces conclusions n'avaient pas convaincu la communauté scientifique (Un scientifique est une personne qui se consacre à l'étude d'une science ou des sciences et qui se consacre à l'étude d'un domaine avec la rigueur et les...). Aujourd'hui, les nouvelles datations et analyses réalisées par les chercheurs, démontrent qu'il y a environ 44 000 ans, une profonde transition technologique s'est amorcée. Il s'agit du passage de l'âge de pierre moyen (Middle Stone Age) à l'âge de pierre tardif (Later Stone Age) qui s'est opéré il y a entre 44 000 et 42 000 ans. Le matériel archéologique retrouvé sur plusieurs niveaux stratigraphiques montre que cette transition provient d'un processus interne (En France, ce nom désigne un médecin, un pharmacien ou un chirurgien-dentiste, à la fois en activité et en formation à l'hôpital ou en cabinet pendant une durée...) à la communauté ayant habité Border Cave, et non pas de l'arrivée soudaine d'autres groupes humains.


Objets découverts dans les couches archéologiques de la Grotte de Border Cave, Afrique du Sud. a: batôn à fuir en bois, b: baguette en bois décorée d'entailles portant à son extrémité des résidus d'acide ricinoleique, c: pointe en os décorée d'une gravure en spirale (En mathématiques, une spirale est une courbe qui commence en un point central puis s'en éloigne de plus en plus, en même temps qu'elle tourne autour.) remplie de pigment orange, d: péroné de babouin avec un bord rempli d'entailles gravées par quatre différents tranchants lithiques, e: morceau constitué de cire (Chimiquement, la cire est un ester de l'éthylène glycol et de deux acides gras ou un monoester d'acide gras et d'alcool à longues chaines. Le terme de cire a longtemps fait référence à la...) d'abeille et de résine végétale, f: perles en oeuf d'autruche (Autruche est le nom que la nomenclature aviaire en langue française (mise à jour) donne à une espèce d'oiseaux qui constitue le genre...) et en coquillage. Echelles = 1 cm.
© d'Errico/Backwell - Visuel disponible sur demande: phototheque@cnrs-bellevue.fr

Les objets retrouvés dans cette grotte témoignent de l'apparition de comportements nouveaux, proches de ceux des chasseurs cueilleurs actuels. Parmi les innovations principales qui caractérisent cette transition technologique, il y a l'utilisation d'arcs de petite taille et de flèches dont les pointes en os étaient enduites d'un poison (Les poisons sont, en biologie, des substances qui provoquent des blessures, des maladies ou la mort d'organismes par une réaction chimique, à l'échelle moléculaire. Cette définition exclut les agents...) à base d'acide ricinoléique (1). Auparavant, les habitants de Border Cave utilisaient des pointes en pierre plus grandes, qui probablement étaient fixées à des lances. Autre innovation notable apparue à ce moment: la production d'une poix produite à partir de l'écorce (L'écorce est le revêtement extérieur du tronc, des branches et des racines des arbres, et plus généralement des plantes ligneuses.) de Podocarpus, un conifère très répandu en Afrique du Sud, servant à emmancher les pointes de flèches. Ceci démontre un savoir-faire extrêmement sophistiqué.

Un morceau de cire d'abeille, mélangée avec la résine toxique d'Euphorbia (2) et probablement de l'œuf, a été retrouvé entouré d'une cordelette en fibres (Une fibre est une formation élémentaire, végétale ou animale, d'aspect filamenteux, se présentant généralement sous forme de faisceaux.) d'écorce d'arbre (Un arbre est une plante terrestre capable de se développer par elle-même en hauteur, en général au delà de sept mètres. Les arbres acquièrent une...). Cet ensemble (En théorie des ensembles, un ensemble désigne intuitivement une collection d’objets (les éléments de l'ensemble), « une multitude qui peut être comprise comme un tout », comme...), véritable kit pour emmancher des pointes de flèche ou autres outils, daté directement à 40 000 ans, représente la plus ancienne utilisation connue de cire d'abeille. Les innovations concernant les bijoux et les objets décorés sont aussi très frappantes: la transition vers l'âge de pierre tardif s'accompagne de l'utilisation d'œufs d'autruche pour fabriquer des perles.


Border Cave. En haut: deux microlithes de calcédoine de moins d'1 cm, adhérant à un morceau de poix. En bas: deux microlithes avec traces probables de poix sur leurs côtés, qui indiquent un emmanchement latéral. Modifié d'après Villa et al. in PNAS 2012.
© Villa et al, PNAS 2012. Visuel disponible sur demande: phototheque@cnrs-bellevue.fr

La ressemblance entre ces objets datés d'il y a plus de 40 000 ans et ceux utilisés encore aujourd'hui par les San, connus aussi sous le nom de Bushmen, peuple premier d'Afrique australe, est claire. Les bâtons à fouir lestés de pierres perforées de Border Cave sont proches de ceux fabriqués actuellement. Comme les San d'aujourd'hui, les habitants de la grotte accumulaient des entailles sur des os pour en faire des outils de comptage ou de notation. L'utilisation d'arcs légers et de flèches empoisonnés est encore un point (Graphie) de ressemblance marquant. Ceci montre que le mode de vie (La vie est le nom donné :) des chasseurs cueilleurs actuels d'Afrique du Sud remonte à au moins 44 000 ans, et non 20 000 ans comme on le pensait auparavant.

Voir le podcast Early evidence of San material culture represented by organic artifacts from Border Cave, South Africa (PNAS): http://www.youtube.com/watch?v=UIClywV2Brk&feature=youtu.be

Notes:

(1) C'est un acide gras oméga-9 hydroxylé.
(2) Les euphorbes sont des plantes de la famille des Euphorbiacées et du genre Euphorbia, ayant toutes en commun de posséder un suc (Le suc est un liquide extrait d'une substance végétale ou animale. Les tissus, qu'ils soient animaux ou végétaux, peuvent contenir et emmagasiner des liquides.) laiteux toxique.
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