De l'Eau Oxygénée dans l'Espace

Publié par Michel le 07/07/2011 à 00:00
Source: ESO
Des molécules d'eau oxygénée (peroxyde d'hydrogène) ont été trouvées pour la première fois dans l'espace interstellaire. La découverte apporte des indices sur le lien chimique entre deux molécules essentielles pour la vie: l'eau et l'oxygène (L’oxygène est un élément chimique de la famille des chalcogènes, de...). Sur Terre (La Terre est la troisième planète du Système solaire par ordre de distance...), l'eau (L’eau est un composé chimique ubiquitaire sur la Terre, essentiel pour tous les...) oxygénée joue (La joue est la partie du visage qui recouvre la cavité buccale, fermée par les...) un rôle clé dans la chimie (La chimie est une science de la nature divisée en plusieurs spécialités, à...) de l'eau et de l'ozone (L’ozone (ou trioxygène) est un composé chimique comportant 3 atomes...) de l'atmosphère (Le mot atmosphère peut avoir plusieurs significations :) de notre planète (Une planète est un corps céleste orbitant autour du Soleil ou d'une autre étoile de...) et est connue pour son utilisation comme désinfectant ou pour décolorer les cheveux en blond. Cette même molécule (Une molécule est un assemblage chimique électriquement neutre d'au moins deux atomes, qui...) d'eau oxygénée a maintenant été détectée dans l'espace par les astronomes en utilisant le télescope (Un télescope, (du grec tele signifiant « loin » et skopein signifiant...) APEX, exploité par l'ESO, au Chili.


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ESO/S. Guisard (www.eso.org/~sguisard)

?Cette découverte a été effectuée par une équipe internationale d'astronomes en utilisant le télescope Atacama Pathfinder Experiment (APEX), situé sur le plateau de Chajnantor à 5000 mètres d'altitude (L'altitude est l'élévation verticale d'un lieu ou d'un objet par rapport à un niveau...) dans les Andes chiliennes. Ils ont observé une région de notre galaxie (Une galaxie est, en cosmologie, un assemblage d'étoiles, de gaz, de poussières et de...), à proximité de l'étoile (Une étoile est un objet céleste émettant de la lumière de façon autonome, semblable à une...) Rho Ophiuchi, distante de la Terre d'environ 400 années-lumière. La région contient des nuages très froids (autour de -250 degrés Celsius) et denses de gaz (Un gaz est un ensemble d'atomes ou de molécules très faiblement liés et...) cosmique et de poussières, dans lesquels de nouvelles étoiles sont en train (Un train est un véhicule guidé circulant sur des rails. Un train est composé de...) de naître. Les nuages sont principalement composés d'hydrogène (L'hydrogène est un élément chimique de symbole H et de numéro atomique 1.), mais contiennent aussi des traces (TRACES (TRAde Control and Expert System) est un réseau vétérinaire sanitaire de...) d'autres composants chimiques et sont des cibles de choix pour les astronomes qui sont à la chasse aux molécules de l'espace. Les télescopes tels qu'APEX, qui font des observations (L’observation est l’action de suivi attentif des phénomènes, sans volonté de les...) de la lumière (La lumière est l'ensemble des ondes électromagnétiques visibles par l'œil...) à des longueurs d'ondes millimétriques et submillimétriques, sont idéaux pour détecter les signaux provenant de ces molécules.

Cette fois l'équipe a trouvé la signature caractéristique de la lumière émise par la molécule d'eau oxygénée (le peroxyde (Un peroxyde est un composé chimique de formule générale R-O-O-R', le groupe -O-O-...) d'hydrogène), provenant d'une partie des nuages de Rho Ophiuchi.

"Nous avons été vraiment enthousiasmés de découvrir les signatures du peroxyde d'hydrogène avec APEX. Nous savions d'après les expériences de laboratoire à quelles longueurs d'onde (Une onde est la propagation d'une perturbation produisant sur son passage une variation réversible...) rechercher ces signatures, mais la quantité (La quantité est un terme générique de la métrologie (compte, montant) ; un scalaire,...) de peroxyde d'hydrogène dans le nuage (Un nuage est une grande quantité de gouttelettes d’eau (ou de cristaux de glace) en...) est seulement d'une molécule par dizaine de milliards de molécules d'hydrogène, donc sa détection nécessitait des observations très minutieuses", explique Per Bergman, astronome (Un astronome est un scientifique spécialisé dans l'étude de l'astronomie.) à l'Observatoire Spatial d'Onsala en Suède. Bergman est l'auteur principal de l'étude publiée dans la revue Astronomy & Astrophysics.

Le peroxyde d'hydrogène (H2O2) est une molécule clé à la fois pour les astronomes et les chimistes. Sa formation est étroitement liée à deux autres molécules connues, l'oxygène et l'eau, qui sont essentielles pour la vie (La vie est le nom donné :). Comme une grande partie de l'eau sur notre planète est supposée avoir été initialement formée dans l'espace, les scientifiques sont désireux d'en comprendre le processus de formation (1).

On pense que le peroxyde d'hydrogène se forme, dans l'espace, à la surface (Une surface désigne généralement la couche superficielle d'un objet. Le terme a...) des grains de poussières cosmiques - de très fines particules semblables à du sable (Le sable, ou arène, est une roche sédimentaire meuble, constituée de petites...) et de la suie - lorsque l'hydrogène (H) est ajouté aux molécules d'oxygène (O2). Une réaction secondaire du peroxyde d'hydrogène avec plus d'hydrogène est un moyen de produire de l'eau (H2O). Cette nouvelle détection de peroxyde d'hydrogène va donc aider les astronomes à mieux comprendre la formation d'eau dans l'Univers (L'Univers est l'ensemble de tout ce qui existe et les lois qui le régissent.).

"Nous ne comprenons pas encore comment certaines des molécules les plus présentes ici, sur Terre, sont fabriquées dans l'espace. Mais notre découverte du peroxyde d'hydrogène avec APEX semble nous indiquer que la poussière cosmique est le chainon manquant dans le processus", explique Bérengère Parise, responsable du groupe de recherche (La recherche scientifique désigne en premier lieu l’ensemble des actions entreprises en vue...) Emmy Noether (Amalie Emmy Noether (23 mars 1882 — 14 avril 1935) était une...) sur la formation des étoiles et l'astrochimie (L'Astrochimie est l'étude des éléments chimiques trouvés dans l'espace lointain, habituellement...) à l'Institut (Un institut est une organisation permanente créée dans un certain but. C'est...) Max-Planck de radioastronomie (La radioastronomie est une branche de l'astronomie traitant de l'observation du ciel dans le...) en Allemagne, et co-auteur de l'article.

Pour comprendre à quel point (Graphie) les origines de ces importantes molécules sont mêlées nécessitera davantage d'observations de Rho Ophiuchi et d'autres nuages de formation d'étoiles en utilisant les futurs (Futurs est une collection de science-fiction des Éditions de l'Aurore.) télescopes, tel ALMA (Atacama Large Millimeter/submillimeter Array)-  et l'aide des chimistes dans les laboratoires sur Terre .

APEX est une collaboration entre l'Institut Max-Planck de radioastronomie (MPIfR), l'Onsala Space Observatory (OSO) et l'ESO. Le télescope est exploité par l'ESO.

Note:

(1)  La nouvelle découverte de peroxyde d'hydrogène peut également aider les astronomes à comprendre un autre mystère interstellaire: pourquoi les molécules d'oxygène sont si difficiles à trouver dans l'espace. C'est seulement en 2007 que le satellite (Satellite peut faire référence à :) Odin découvrît pour la première fois, des molécules d'oxygène dans l'espace.
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