De l'Europe vers Mars, et inversement !

Publié par Adrien le 29/05/2019 à 08:00
Source: ESA
L'Europe est en orbite autour de Mars depuis plus de quinze ans, et elle est à presque un an de lancer son premier rover, mais elle regarde déjà au-delà, vers une mission de retour d'échantillons de la planète rouge.


Y-a-t-il un jour (Le jour ou la journée est l'intervalle qui sépare le lever du coucher du Soleil ; c'est la...) eu de la vie (La vie est le nom donné :) sur Mars ? Reconstruire l'histoire de notre voisine et comprendre comment son évolution a divergé de celle de la Terre (La Terre est la troisième planète du Système solaire par ordre de distance...) est au coeur de toutes les missions d'exploration (L'exploration est le fait de chercher avec l'intention de découvrir quelque chose d'inconnu.) martiennes.

La quête de l'ESA a débuté il y a seize ans, le 2 juin 2003, avec le lancement de Mars Express (Mars Express est le nom d'une mission spatiale de l'Agence spatiale européenne (ESA)...). L'orbiteur (Dans le domaine de l'astronautique, un orbiteur est un vaisseau satellisé autour d'une planète....) a photographié à ce jour la presque totalité de la surface (Une surface désigne généralement la couche superficielle d'un objet. Le terme a...) et continue de renvoyer une mine de données (Dans les technologies de l'information (TI), une donnée est une description élémentaire, souvent...), y compris les preuves d'un passé (Le passé est d'abord un concept lié au temps : il est constitué de l'ensemble...) plus humide. Et où il y a eu de l'eau (L’eau est un composé chimique ubiquitaire sur la Terre, essentiel pour tous les...), il y a pu y avoir de la vie.


Les chiffres clés de la mission Mars Express

En 2016, l'ESA et Roscomos ont lancé l'orbiteur d'étude des gaz (Un gaz est un ensemble d'atomes ou de molécules très faiblement liés et...) à l'état de traces (TRACES (TRAde Control and Expert System) est un réseau vétérinaire sanitaire de...) (TGO), qui est avec ses 3,7 tonnes l'engin spatial le plus lourd en orbite (En mécanique céleste, une orbite est la trajectoire que dessine dans l'espace un corps...) autour (Autour est le nom que la nomenclature aviaire en langue française (mise à jour) donne...) de Mars à ce jour. TGO procède à un inventaire détaillé des gaz atmosphériques de Mars et vise à établir si certains de ces gaz auraient une origine géologique ou biologique. La sonde (Une sonde spatiale est un vaisseau non habité envoyé par l'Homme pour explorer de plus près des...) procède également à une cartographie (La cartographie désigne la réalisation et l'étude des cartes géographiques. Le...) détaillée de la glace (La glace est de l'eau à l'état solide.) d'eau ou des minéraux hydratés présents à faible profondeur sous la surface de Mars.

TGO a également un rôle de relais de communication (La communication concerne aussi bien l'homme (communication intra-psychique, interpersonnelle,...), dans un premier temps (Le temps est un concept développé par l'être humain pour appréhender le...) pour l'atterrisseur (Un atterrisseur (lander en anglais) désigne en dans le domaine de l'astronautique un engin...) Insight et le rover Curiosity de la NASA (La National Aeronautics and Space Administration (« Administration nationale de...), actuellement sur Mars. Il sera le principal relais de communication de la seconde ( Seconde est le féminin de l'adjectif second, qui vient immédiatement après le premier ou qui...) mission ExoMars (ExoMars est le nom d'une mission spatiale de l'Agence spatiale européenne prévue pour...), qui comprendra un rover et une plateforme scientifique (Un scientifique est une personne qui se consacre à l'étude d'une science ou des sciences et qui...). Le lancement de cette mission est prévu en juillet 2020, pour une arrivée aux environs de Mars prévue en mars 2021.

Après sa descente de la plateforme scientifique et une étude des alentours, le rover, nommé Rosalind Franklin, localisera des sites scientifiquement intéressants à examiner. Il extraira des échantillons du sol à une profondeur de 2m, une zone protégée des radiations qui bombardent la surface. Ces échantillons seront analysés dans le laboratoire embarqué dans le but d'y trouver d'éventuelles preuves de vie.


Vue d'ensemble (En théorie des ensembles, un ensemble désigne intuitivement une collection...) de la mission de retour d'échantillons

Le rover de la NASA Mars 2020 atterrira également au début de l'année (Une année est une unité de temps exprimant la durée entre deux occurrences d'un évènement lié...) 2021 afin d'explorer le delta d'une ancienne rivière (En hydrographie, une rivière est un cours d'eau qui s'écoule sous l'effet de la...). En plus de ses objectifs scientifiques, il collectera et stockera des échantillons de sol dans des récipients de la taille d'un stylo. L'ESA étudie des concepts pour un rover qui récupérerait ces échantillons, environ 500g au total ( Total est la qualité de ce qui est complet, sans exception. D'un point de vue comptable, un...), et les amènerait jusqu'à un dispositif de la taille d'un ballon de football qui serait mis en orbite autour de Mars par une mission de la NASA. Une troisième mission, dirigée par l'ESA, localiserait les échantillons en orbite et les ramènerait en toute sécurité sur Terre.


Infographie: vue d'ensemble de la mission de retour d'échantillons

Le retour d'échantillons de Mars sera un moment charnière de l'exploration spatiale. Cela permettra d'effectuer des études qui ne sont pas possibles dans les laboratoires embarqués, même très sophistiqués, et, c'est peut-être le plus important, de faire des découvertes à l'avenir, lorsque les techniques d'analyse se seront améliorées.

Il est crucial de mieux comprendre l'environnement (L'environnement est tout ce qui nous entoure. C'est l'ensemble des éléments naturels et...) martien (Martien est un nom générique qui désigne plusieurs types de créatures...) avant que l'humanité ne pose le pied sur la planète rouge (Planète rouge (Red Planet) est un film américain réalisé par Antony Hoffman,...). Les échantillons n'auront pas seulement une importance scientifique, ils aideront également à évaluer les risques liés à la poussière dans le sol, tant du point (Graphie) de vue de la santé (La santé est un état de complet bien-être physique, mental et social, et ne consiste...) que de l'exploitation des équipements. Ils nous donneront également des informations sur la manière d'utiliser les ressources de la planète (Une planète est un corps céleste orbitant autour du Soleil ou d'une autre étoile de...), un aspect essentiel à la création d'un environnement autonome pour des séjours de longue durée sur Mars.

L'Europe (L’Europe est une région terrestre qui peut être considérée comme un...) participe également à la mission Martian Moons Exploration de l'Agence spatiale (Une agence spatiale est un organisme d'État ayant pour but d'étudier l'Espace et de développer...) japonaise, la JAXA (L'agence d'exploration aérospatiale japonaise (en japonais ?????????? — uch? k?k? kenky?...), qui vise à étudier les deux lunes de Mars et à ramener sur Terre un échantillon (De manière générale, un échantillon est une petite quantité d'une matière, d'information, ou...) de Phobos.
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