Les forêts tropicales peuvent s'adapter au changement climatique, jusqu'à un certain point

Publié par Adrien le 26/05/2020 à 09:00
Source: INRAE
A l'heure actuelle, les forêts tropicales stockent l'équivalent de 25 années de carbone émis par la combustion d'énergie fossile. Mais les scientifiques craignent que le réchauffement climatique réduise cette capacité de stockage, renforçant son accélération (L'accélération désigne couramment une augmentation de la vitesse ; en physique, plus précisément en cinématique,...). Des chercheurs d'INRAE ont participé à une étude internationale qui s'appuie sur le suivi de la croissance d'un demi-million d'arbres, sur plusieurs décennies, dans 813 forêts tropicales dans le monde (Le mot monde peut désigner :). Les résultats, parus dans Science le 22 mai 2020, montrent que ces forêts continueront à stocker de grandes quantités de carbone (Le carbone est un élément chimique de la famille des cristallogènes, de symbole C, de numéro atomique 6 et de masse atomique 12,0107.), même dans une atmosphère (Le mot atmosphère peut avoir plusieurs significations :) plus chaude. Néanmoins, il est démontré que cela ne sera possible que si nous sommes en mesure de limiter les émissions de gaz (Un gaz est un ensemble d'atomes ou de molécules très faiblement liés et quasi-indépendants. Dans l’état gazeux, la matière n'a pas de forme propre ni de volume propre : un gaz tend...) à effet de serre (L'effet de serre est un processus naturel qui, pour une absorption donnée d'énergie électromagnétique, provenant du Soleil (dans le cas des corps du système solaire) ou d'autres étoiles (dans le cas...) pour rester à une température (La température est une grandeur physique mesurée à l'aide d'un thermomètre et étudiée en thermométrie. Dans la vie courante, elle est reliée aux sensations de froid et...) compatible avec le bon fonctionnement des écosystèmes.

Les forêts tropicales peuvent s'adapter au changement climatique, jusqu'à un certain point.
© INRAE - Myriam Heuertz.

Une équipe de recherche (La recherche scientifique désigne en premier lieu l’ensemble des actions entreprises en vue de produire et de développer les connaissances scientifiques. Par extension métonymique, la recherche...) internationale a mené une étude sur 813 forêts tropicales à travers le monde. Les scientifiques ont ainsi étudié la croissance de près de 500 000 arbres, et donc leur capacité de stockage de carbone, tous soumis au changement climatique de manière différente (En mathématiques, la différente est définie en théorie algébrique des nombres pour mesurer l'éventuel défaut de dualité d'une...).

Les chercheurs d'INRAE y ont contribué en mesurant la croissance d'arbres dans des parcelles de forêt (Une forêt ou un massif forestier est une étendue boisée, relativement dense, constituée d'un ou plusieurs peuplements d'arbres et d'espèces...) tropicale humide (dispositif Guyaflux) en Guyane française. Il s'agit de la première étude qui analyse la sensibilité de ces forêts au changement climatique sur le long terme. Pour réaliser cette étude, les chercheurs ont mesuré la circonférence des arbres à intervalle régulier depuis plusieurs décennies (20 ans en Guyane Française). En appliquant des modèles dendrométriques1 prenant en compte l'évolution de la circonférence, ils ont pu déterminer la capacité de stockage de carbone de ces forêts et son évolution au cours du temps (Le temps est un concept développé par l'être humain pour appréhender le changement dans le monde.), et analyser quels facteurs climatiques sont à l'origine des variations inter-annuelles de ce stockage.

Un premier résultat suggère que parmi tous les bouleversements produits par le changement climatique, c'est l'augmentation de température qui a le plus d'influence sur le stockage de carbone. Leurs travaux montrent aussi que les forêts tropicales seront capables de continuer à jouer le rôle de puits de carbone pour l'atmosphère même dans un environnement (L'environnement est tout ce qui nous entoure. C'est l'ensemble des éléments naturels et artificiels au sein duquel se déroule la vie humaine. Avec...) plus chaud, uniquement jusqu'à un certain point. En effet, ils ont pu identifier la température moyenne (La moyenne est une mesure statistique caractérisant les éléments d'un ensemble de quantités : elle exprime la grandeur qu'auraient chacun des membres de l'ensemble s'ils étaient tous identiques sans changer la...) journalière maximale - à savoir 32°C pendant la journée - que pourraient supporter les forêts tropicales et pour laquelle le fonctionnement de ces forêts restera normal. Afin que cette température seuil ne soit pas dépassée dans ces régions, les scientifiques alertent sur l'importance de limiter les émissions de gaz à effet de serre (Une serre est une structure généralement close destinée à la production agricole. Elle vise à soustraire aux...) dès maintenant. La capacité d'adaptation de ces forêts à l'augmentation de la température repose en grande partie sur leur grande biodiversité (La biodiversité est la diversité naturelle des organismes vivants. Elle s'apprécie en considérant la diversité des écosystèmes, des...), à condition que celle-ci soit préservée.

Plus de 225 chercheurs ont travaillé ensemble (En théorie des ensembles, un ensemble désigne intuitivement une collection d’objets (les éléments de l'ensemble), « une multitude qui peut être comprise comme un tout », comme...) pour réunir des informations sur plus de 10 000 espèces d'arbres différentes en Afrique (D’une superficie de 30 221 532 km2 en incluant les îles, l’Afrique est un continent couvrant 6 % de la surface terrestre et 20,3 % de la surface des terres...), en Amérique (L’Amérique est un continent séparé, à l'ouest, de l'Asie et l'Océanie par le détroit de Béring et l'océan Pacifique; et à l'est, de l'Europe et de l'Afrique par...) du sud (Le sud est un point cardinal, opposé au nord.) et en Asie (L'Asie est un des cinq continents ou une partie des supercontinents Eurasie ou Afro-Eurasie de la Terre. Il est le plus grand continent (8,6 % de la surface totale terrestre ou 29,4 % des terres...). Un travail de recherche sur plusieurs décennies qui met en lumière (La lumière est l'ensemble des ondes électromagnétiques visibles par l'œil humain, c'est-à-dire comprises dans des longueurs d'onde de 380nm (violet) à 780nm (rouge). La lumière...) l'importance de la collaboration internationale pour étudier les effets du changement climatique sur le fonctionnement des écosystèmes terrestres.

Note:
1 Ce modèle permet de décrire la variabilité et la structure de la taille (diamètre) des arbres.

Référence:
Sullivan et al. 2020. Long-term thermal sensitivity of Earth's tropical forests. 368, 869-874. DOI:10.1126/science.aaw7578
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