Les ingrédients de la vie découverts autour d'une étoile
Publié par Michel le 26/12/2005 à 00:00
Source: NewScientist Space
Illustrations: NASA/JPL-Caltech/ F. Lahuis (Leiden Observatory) et T. Pyle (SSC)
Des traces de certaines des briques organiques fondamentales de la vie viennent d'être découvertes en orbite "terrestre" autour d'une étoile semblable à notre Soleil grâce au télescope spatial Spitzer.

Spitzer a réalisé les spectrogrammes infrarouges de 100 étoiles très jeunes d'une pépinière stellaire (Stellaria est un genre de plantes herbacées annuelles ou vivaces, les stellaires, de la famille des Caryophyllaceae. Il comprend près de 90 espèces réparties à travers le monde.) voisine, énorme nuage (Un nuage est une grande quantité de gouttelettes d’eau (ou de cristaux de glace) en suspension dans l’atmosphère. L’aspect d'un nuage dépend de la lumière...) de poussière et de gaz (Un gaz est un ensemble d'atomes ou de molécules très faiblement liés et quasi-indépendants. Dans l’état gazeux, la matière n'a...) situé à 375 années-lumière dans la constellation (Une constellation est un ensemble d'étoiles dont les projections sur la voûte céleste sont suffisamment proches pour qu'une civilisation les relie par des lignes imaginaires, traçant ainsi une figure sur la...) du Serpentaire. Une de ces étoiles montre des signes de la présence de molécules organiques, d'acétylène et de cyanure (Les cyanures sont les composés de l'anion CN-, formé d'un atome de carbone lié par une liaison triple à un atome d'azote. L'ion CN- est la base conjuguée de...) d'hydrogène (L'hydrogène est un élément chimique de symbole H et de numéro atomique 1.). Ces gaz, une fois combinés avec de l'eau (L’eau est un composé chimique ubiquitaire sur la Terre, essentiel pour tous les organismes vivants connus.), peuvent former différents acides aminés. Ils sont nécessaires à la formation des protéines, ainsi qu'à celle des quatre lettres (bases) de l'ADN.


Les briques de la vie autour (Autour est le nom que la nomenclature aviaire en langue française (mise à jour) donne à 31 espèces d'oiseaux qui, soit appartiennent au genre...) de IRS 46

Les molécules organiques ont été détectées dans un anneau de poussières et de gaz entourant une jeune étoile (Une étoile est un objet céleste émettant de la lumière de façon autonome, semblable à une énorme boule de plasma comme le Soleil, qui est l'étoile la plus proche de la Terre.) appelée IRS 46. On pense que de tels anneaux de poussières, que l'on trouve autour de toutes les jeunes étoiles examinées par le télescope (Un télescope, (du grec tele signifiant « loin » et skopein signifiant « regarder, voir »), est un instrument d'optique permettant d'augmenter la...), sont la matière (La matière est la substance qui compose tout corps ayant une réalité tangible. Ses trois états les plus communs sont l'état solide, l'état liquide, l'état...) première de systèmes planétaires.

Les données (Dans les technologies de l'information (TI), une donnée est une description élémentaire, souvent codée, d'une chose, d'une transaction d'affaire, d'un...) spectrographiques ont prouvé que les gaz étaient si chauds qu'ils doivent être en orbite (En mécanique céleste, une orbite est la trajectoire que dessine dans l'espace un corps autour d'un autre corps sous l'effet de la gravitation.) à proximité de l'étoile, approximativement dans sa "zone habitable (En astronomie, une zone habitable (ZH) est une région de l'espace où les conditions sont favorables à l'apparition de la vie. Il y a deux types...)", la région où la Terre (La Terre est la troisième planète du Système solaire par ordre de distance croissante au Soleil, et la quatrième par taille et par...) tourne autour du Soleil (Le Soleil (Sol en latin, Helios ou Ήλιος en grec) est l'étoile centrale du système solaire. Dans la classification astronomique, c'est une...) et où l'eau est juste à la limite entre les états liquide (La phase liquide est un état de la matière. Sous cette forme, la matière est facilement déformable mais difficilement compressible.) et gazeux.

Cette découverte va dans le sens (SENS (Strategies for Engineered Negligible Senescence) est un projet scientifique qui a pour but l'extension radicale de l'espérance de vie humaine. Par une évolution...) de la théorie (Le mot théorie vient du mot grec theorein, qui signifie « contempler, observer, examiner ». Dans le langage courant, une théorie est une idée ou une...) soutenue par de nombreux scientifiques qui affirme que plusieurs des briques moléculaires de la vie étaient présentes dans le système solaire (Le système solaire est un système planétaire composé d'une étoile, le Soleil et des corps célestes ou objets définis gravitant autour de lui (autrement...) avant même que les planètes se soient formées, ce qui aurait facilité la formation initiale des molécules organiques complexes et l'apparition de la vie elle-même.

Formation de planètes

Des observations (L’observation est l’action de suivi attentif des phénomènes, sans volonté de les modifier, à l’aide de moyens d’enquête et d’étude appropriés. Le plaisir...) effectuées au début de 2005 par une équipe différente (En mathématiques, la différente est définie en théorie algébrique des nombres pour mesurer l'éventuel défaut de dualité d'une application définie...) à l'aide de Spitzer avaient prouvé que des molécules organiques plus simples, appelées les hydrocarbures polycycliques aromatiques, étaient présentes dans les galaxies (Galaxies est une revue française trimestrielle consacrée à la science-fiction. Avec ce titre elle a connu deux existences, prenant par ailleurs la suite de deux autres Galaxie,...) il y a au moins 10 milliards d'années.

Selon Fred Lahuis de l'observatoire de Leyde aux Pays-Bas, qui a conduit l'équipe de recherche (La recherche scientifique désigne en premier lieu l’ensemble des actions entreprises en vue de produire et de développer les connaissances scientifiques. Par extension métonymique, la recherche scientifique désigne également le...), l'étoile IRS 46 et son système planétaire (Un système planétaire (parfois appelé abusivement système stellaire) est composé de planètes et divers corps célestes inertes...) émergent pourraient ressembler énormément au notre il y a des milliards d'années, avant que la vie n'apparaisse sur la Terre.

Le cyanure d'hydrogène et l'acétylène ont déjà été détectés auparavant dans des endroits plus proches de nous, tels que les atmosphères des planètes géantes Jupiter et Saturne, et dans des comètes. Des observations des l'EISO (European Infrared Space Observatory) ont également montré que ces composants existaient autour d'étoiles massives.


Disque protoplanétaire (vue d'artiste)

Mais les nouveaux résultats sont les premiers à montrer qu'ils peuvent exister autour d'étoiles semblables au Soleil, et dans une région où les planètes sont susceptibles de se former. Des observations ultérieures réalisées par observatoire Keck à Hawaï (Hawaï ou Hawaii (en hawaïen : Hawai‘i ; en anglais : Hawaii) est un État des États-Unis situé dans l'océan...) suggèrent qu'un vent (Le vent est le mouvement d’une atmosphère, masse de gaz située à la surface d'une planète. Les vents les plus violents...) stellaire commence à éloigner la poussière qui entoure IRS 46. Cela pourrait être le début de ce que l'on suppose être l'étape finale de la formation des planètes.

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