Un instrument français sur Mars en 2012
Publié par Michel le 27/05/2011 à 12:00
Source: CNES 25 mai 2011
L'ensemble instrumental SAM, qui dans le cadre de la mission MSL étudiera la composition organique du sol et de l'atmosphère martiens, est désormais prêt à partir. Une équipe française a pris part au projet.

SAM-GC, le défi technique d'une équipe française


La suite instrumentale SAM (vues réelle et schématique). Crédits: NASA.
50 cm2 et 100 g chacun. Les six chromatographes en phase (Le mot phase peut avoir plusieurs significations, il employé dans plusieurs domaines et principalement en physique :) gazeuse de l'instrument témoignent de son haut degré (Le mot degré a plusieurs significations, il est notamment employé dans les domaines suivants :) de miniaturisation et des fortes contraintes techniques qu'ont dues maîtriser les scientifiques du LATMOS et du LISA. Sous maîtrise (La maîtrise est un grade ou un diplôme universitaire correspondant au grade ou titre de « maître ». Il existe dans plusieurs pays et correspond à différents niveaux selon ceux-ci.) d'ouvrage CNES depuis 2004, les chercheurs français ont développé l'un des 3 instruments de l'ensemble (En théorie des ensembles, un ensemble désigne intuitivement une collection d’objets (les éléments de l'ensemble), « une multitude qui peut...) SAM qui partira pour Mars fin 2011 à bord du rover Curiosity de la mission MSL.

La mission de SAM ? Recenser les composés organiques présents dans les échantillons de sol et d'atmosphère (Le mot atmosphère peut avoir plusieurs significations :) prélevés sur place.


Chromatogramme résultant de l'analyse d'un mélange de molécules organiques et d'argon. Crédits: LISA/ Coll.
Grâce à 2 traitements, un chauffage (Le chauffage est l'action de transmettre de l'énergie thermique à un objet, un matériau.) progressif jusqu'à 1000°C ou une réaction chimique avec un composé embarqué, sera capable d'identifier les molécules contenues dans l'échantillon (De manière générale, un échantillon est une petite quantité d'une matière, d'information, ou d'une solution. Le mot est utilisé dans différents...).

Lors de son développement, la tâche des scientifiques n'aura pas été de tout (Le tout compris comme ensemble de ce qui existe est souvent interprété comme le monde ou l'univers.) repos. Du fait de la miniaturisation, des parties très chaudes et d'autres très froides, d'ordinaire éloignées dans des appareils commerciaux , se retrouvent ici juxtaposées.

Le nano-catharomètre, un détecteur (Un détecteur est un dispositif technique (instrument, substance, matière) qui change d'état en présence de l'élément ou de la situation pour lequel il a été spécifiquement conçu.) de molécules de la taille d'une puce de carte bleue, a par ailleurs bénéficié d'une action de Recherche (La recherche scientifique désigne en premier lieu l’ensemble des actions entreprises en vue de produire et de développer les connaissances scientifiques. Par extension métonymique, la recherche...) et Technologie (Le mot technologie possède deux acceptions de fait :) du CNES.

Une coordination mondiale pour une question fondamentale


Intégration de l'expérience SAM sur le rover Curiosity en janvier 2011 (JPL, Californie). Crédits: NASA.
Les 2 autres instruments d'analyse étant américains, l'assemblage de l'ensemble SAM a nécessité un suivi régulier des opérations.

"Les prototypes ont été soumis à de nombreuses campagnes de tests pour s'assurer du fonctionnement conjoint des instruments lors de leur intégration finale." se remémore Patrice Coll, du LISA.

SAM a été intégré avec succès sur le rover en janvier 2011. Depuis, Curiosity subit d'ultimes tests dans une atmosphère martienne reproduite au Jet Propulsion Laboratory (Le Jet Propulsion Laboratory (JPL), basé à Pasadena aux États-Unis, est une joint-venture entre la NASA et le Caltech qui est chargé de la construction et de la supervision des vols non-habités de la NASA.) de la NASA (Californie).


Curiosity dans l'enceinte simulant les conditions atmosphériques martiennes au JPL (Californie). Crédits: NASA.
De fin mai à début juillet 2011, un exercice grandeur nature impliquera l'ensemble des équipes scientifiques associées au projet (Un projet est un engagement irréversible de résultat incertain, non reproductible a priori à l’identique, nécessitant le concours et...) SAM. Le but sera de valider les outils de traitements des données (Dans les technologies de l'information (TI), une donnée est une description élémentaire, souvent codée, d'une chose, d'une transaction d'affaire, d'un événement, etc.) et les systèmes d'échanges.

La mission MSL a pour finalité de mettre en évidence d'éventuelles traces (TRACES (TRAde Control and Expert System) est un réseau vétérinaire sanitaire de certification et de notification basé sur internet sous la responsabilité de la Commission européenne dans le cadre...) de vie (La vie est le nom donné :) passée, et de mieux comprendre les processus physico-chimiques d'évolution de la planète (Une planète est un corps céleste orbitant autour du Soleil ou d'une autre étoile de l'Univers et possédant une masse suffisante pour que sa gravité la maintienne en...). "Nous avons actuellement plusieurs hypothèses, mais aucune idée préconçue." conclut Patrice Coll. "Voilà pourquoi notre instrument possède un côté analytique universel : il est capable de détecter une très large palette de molécules."





Vue d'artiste (Est communément appelée artiste toute personne exerçant l'un des métiers ou activités suivantes :) du rover Curiosity en exploration (L'exploration est le fait de chercher avec l'intention de découvrir quelque chose d'inconnu.) sur le sol martien (Martien est un nom générique qui désigne plusieurs types de créatures imaginaires censées vivre sur mars. Selon la version la plus répandue, les martiens,...). Crédits: NASA.
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