Mars Express dévoile les traces d'un ancien océan martien

Publié par Michel le 09/02/2012 à 00:00
Source: ESA

Un ancien océan au nord de Mars
Crédit: ESA, C. Carreau
L'orbiteur Mars Express de l'ESA a mis en évidence de nouveaux indices de l'existence d'un ancien océan qui aurait recouvert une partie de Mars. A l'aide de son radar (Le radar est un système qui utilise les ondes radio pour détecter et déterminer la distance et/ou la vitesse d'objets tels que les avions, bateaux, ou encore...), la sonde (Une sonde spatiale est un vaisseau non habité envoyé par l'Homme pour explorer de plus près des objets du système solaire et, pour certaines, l'espace qui est au-delà. Cela...) a détecté des sédiments révélateurs d'un fond marin dans les limites des anciens rivages martiens précédemment identifiés.

Le radar MARSIS a été déployé en 2005 et à collecté des mesures depuis lors. Avec ses collègues, Jérémie Mouginot, de l'Institut (Un institut est une organisation permanente créée dans un certain but. C'est habituellement une institution de recherche. Par exemple, le Perimeter Institute for Theoretical Physics est un tel institut.) de Planétologie (La planétologie est la science de l'étude des planètes. La discipline recouvre de nombreuses branches de la science ; son domaine d'étude s'étend des grains microscopiques jusqu'aux planètes...) et d'Astrophysique (L’astrophysique (du grec astro = astre et physiqui = physique) est une branche interdisciplinaire de l'astronomie qui concerne principalement la physique et...) de Grenoble (IPAG) et de l'Université de Californie (L'université de Californie est une université américaine, fondée en 1868, dont le siège se trouve à Berkeley (Californie), comprenant dix campus situés dans l'État de Californie. Elle...) à Irvine, a analysé plus de deux ans de mesures et découvert que les plaines du nord (Le nord est un point cardinal, opposé au sud.) sont recouvertes d'un matériau (Un matériau est une matière d'origine naturelle ou artificielle que l'homme façonne pour en faire des objets. C'est donc une matière de base sélectionnée en raison de propriétés...) de faible densité (La densité ou densité relative d'un corps est le rapport de sa masse volumique à la masse volumique d'un corps pris comme référence. Le corps de référence est l'eau pure à 4 °C pour les...). "Nous interprétons ces mesures comme le signe d'un dépôt sédimentaire, probablement riche en glace (La glace est de l'eau à l'état solide.)," explique le Dr. Mouginot. "C'est un nouvel indice important en faveur de la présence autrefois d'un océan (Océans stylisé Ωcéans est un documentaire français réalisé par Jacques Perrin et Jacques Cluzaud dont le tournage a commencé en 2004 et produit en 2009.) à cet endroit."

L'existence d'océans à la surface (Une surface désigne généralement la couche superficielle d'un objet. Le terme a plusieurs acceptions, parfois objet géométrique, parfois frontière physique, et est souvent abusivement confondu avec sa mesure, sa...) de Mars dans le passé (Le passé est d'abord un concept lié au temps : il est constitué de l'ensemble des configurations successives du monde et s'oppose au futur sur une échelle des temps...) a déjà été soupçonnée et des formations rappelant des rivages marins ont été détectées sur les images renvoyées par plusieurs sondes, mais le sujet demeure controversé. Deux océans ont été proposés: l'un remontant à quatre milliards d'années, quand la planète (Une planète est un corps céleste orbitant autour du Soleil ou d'une autre étoile de l'Univers et possédant une masse suffisante pour que sa gravité la...) bénéficiait d'un climat (Le climat correspond à la distribution statistique des conditions atmosphériques dans une région donnée pendant une période de temps donnée. Il se distingue de la...) plus chaud, et l'autre à trois milliards d'années, quand les glaces souterraines ont fondu à la suite d'une recrudescence de l'activité (Le terme d'activité peut désigner une profession.) géothermique causée par un impact important, ce qui a entrainé le déversement des eaux vers les zones les plus basses, laissant au passage les traces (TRACES (TRAde Control and Expert System) est un réseau vétérinaire sanitaire de certification et de notification basé sur internet sous la responsabilité de la Commission...) d'écoulements et des lits de rivières.


Mars Express a sondé la planète rouge (Planète rouge (Red Planet) est un film américain réalisé par Antony Hoffman, sorti en 2000.) par radar
Crédit: ESA, C. Carreau
"MARSIS permet de sonder profondément et révèle la structure de 60 à 80 premiers mètres sous la surface," détaille Wlodek Kofman, chef de l'équipe radar à l'IPAG. "Sur toute cette profondeur, nous détectons des sédiments et de la glace."

Les couches sédimentaires révélées par MARSIS se caractérisent par une faible réflectivité radar. Ces sédiments se présentent typiquement sous la forme de matériaux (Un matériau est une matière d'origine naturelle ou artificielle que l'homme façonne pour en faire des objets.) granulés de faible densité qui ont été arrachés par l'érosion hydraulique (L'hydraulique désigne la branche de la physique qui étudie les liquides. En tant que telle, les champs d'investigation qu'elle propose regroupent plusieurs domaines :) et charriés par les eaux jusqu'à leur situation (En géographie, la situation est un concept spatial permettant la localisation relative d'un espace par rapport à son environnement proche ou non. Il inscrit...) actuelle.

L'océan (Un océan est souvent défini, en géographie, comme une vaste étendue d'eau salée. En fait, il s'agit plutôt d'un volume, dont l'eau est en permanence renouvelée par des courants marins....) le plus récent n'aurait été que temporaire. Selon le Dr. Mouginot, en moins d'un million (Un million (1 000 000) est l'entier naturel qui suit neuf cent quatre-vingt-dix-neuf mille neuf cent quatre-vingt-dix-neuf (999 999) et qui précède un million un...) d'années l'eau (L’eau est un composé chimique ubiquitaire sur la Terre, essentiel pour tous les organismes vivants connus.) aurait à nouveau gelé sur place et se serait conservée sous la surface, ou se serait évaporée et dispersée dans l'atmosphère (Le mot atmosphère peut avoir plusieurs significations :). "Je ne pense pas qu'elle puisse être restée sous la forme d'un océan suffisamment longtemps pour permettre à la vie (La vie est le nom donné :) d'apparaître."

Afin de trouver des traces de vie, les astrobiologistes devront chercher encore plus loin dans l'histoire de Mars, à l'époque où l'eau a existé sous forme liquide (La phase liquide est un état de la matière. Sous cette forme, la matière est facilement déformable mais difficilement compressible.) à la surface sur de plus longues périodes. Néanmoins, les résultats obtenus représentent à ce jour (Le jour ou la journée est l'intervalle qui sépare le lever du coucher du Soleil ; c'est la période entre deux nuits, pendant laquelle les rayons du Soleil...) l'une des meilleures preuves de l'existence passée de vastes étendues d'eau liquide sur Mars et du rôle de cette eau dans l'histoire géologique de la planète.

"Les précédentes découvertes de Mars Express (Express est un langage informatique servant à spécificier formellement des données. Il a fait l'objet d'une normalisation (ISO 10303-11).) au sujet de l'eau provenaient de l'étude de l'imagerie (L’imagerie consiste d'abord en la fabrication et le commerce des images physiques qui représentent des êtres ou des choses. La fabrication se faisait jadis soit à la main, soit par impression...) et des données (Dans les technologies de l'information (TI), une donnée est une description élémentaire, souvent codée, d'une chose, d'une transaction d'affaire, d'un événement,...) minéralogiques, ainsi que des mesures atmosphériques. Désormais nous avons aussi les sondages par radar sous la surface," se réjouit Olivier Witasse, responsable scientifique (Un scientifique est une personne qui se consacre à l'étude d'une science ou des sciences et qui se consacre à l'étude d'un domaine avec la rigueur et les méthodes scientifiques.) de Mars Express à l'ESA. "Cela nous donne de nouvelles pièces pour notre puzzle mais la question fondamentale (En musique, le mot fondamentale peut renvoyer à plusieurs sens.) demeure: où est passée toute cette eau ?" Mars Express poursuit son enquête.
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