Parents coercitifs, cerveau plus petit

Publié par Adrien le 23/03/2021 à 09:00
Source: Université de Montréal
Une nouvelle étude menée à l'Université de Montréal et au Centre de recherche du CHU Sainte-Justine, en collaboration avec une équipe de recherche de l'Université Stanford, démontre que se fâcher contre son enfant, le frapper, le secouer ou crier après lui de manière répétée sont associés à une diminution de la taille de certaines structures cérébrales à l'adolescence.


Crédit: Getty

Cette étude, qui vient d'être publiée dans le journal Development and Psychopathology, a été réalisée par Sabrina Suffren dans le cadre de sa thèse (Une thèse (du nom grec thesis, se traduisant par « action de poser ») est...) de doctorat (Le doctorat (du latin doctorem, de doctum, supin de docere, enseigner) est généralement...) au Département de psychologie de l'UdeM, sous la direction des professeurs Françoise Maheu et Franco Lepore.

Au Canada et partout dans le monde (Le mot monde peut désigner :), ces formes négatives de pratiques parentales sont utilisées fréquemment et encore acceptées socialement par une majorité de personnes.

"Au-delà des modifications cérébrales, je pense que ce qui est important, c'est que les parents et la société soient conscients que le recours fréquent à des pratiques parentales négatives a des conséquences potentiellement néfastes sur le développement des enfants. On parle ici de leur développement social, émotionnel, mais aussi de leur développement cérébral", souligne Sabrina Suffren, docteure en psychologie et première auteure de l'étude.

Émotions et anatomie du cerveau (Le cerveau est le principal organe du système nerveux central des animaux. Le cerveau traite...)


Sabrina Suffren
Les actes graves de maltraitance (La maltraitance désigne des mauvais traitements infligés à des personnes que...) envers les enfants que sont les abus sexuels, physiques et émotionnels, la négligence ou encore le placement institutionnel ont été associés à des problèmes d'anxiété (L'anxiété est pour la psychiatrie phénoménologique biologique et...) et de dépression plus tard dans la vie (La vie est le nom donné :).

Il a également été démontré que les enfants ayant vécu de tels actes présentaient des diminutions de la taille du cortex (En biologie, le cortex (mot latin signifiant écorce) désigne la couche superficielle ou...) préfrontal et de l'amygdale, deux structures clés dans le traitement des émotions et l'émergence de problèmes d'anxiété et de dépression.

Dans cette présente étude, les chercheurs ont aussi noté une diminution de la taille du cortex préfrontal et de l'amygdale chez des adolescents ayant fait l'objet (De manière générale, le mot objet (du latin objectum, 1361) désigne une entité définie dans...) de pratiques parentales négatives de manière répétée durant l'enfance, mais sans actes graves de maltraitance.

"Ces résultats sont majeurs et nouveaux, puisque c'est la première fois que des pratiques parentales négatives, sans maltraitance sévère, sont associées à des différences dans la taille de structures cérébrales analogues à ce qui était observé en lien avec la maltraitance sévère", affirme la chercheuse.

Elle ajoute que, dans une étude parue en 2019, "on avait montré que les pratiques parentales négatives pouvaient provoquer des changements dans le fonctionnement du cerveau des enfants, mais aujourd'hui, on réalise que la structure même du cerveau de ces enfants est aussi altérée".


Images IRM des structures du cerveau plus petites chez les jeunes ayant vécu des pratiques parentales coercitives

Des enfants suivis depuis la naissance au CHU Sainte-Justine

Une des forces de cette étude est le suivi des enfants dès la naissance qui a été mis en place au CHU Sainte-Justine au début des années 2000 par le Groupe de recherche (La recherche scientifique désigne en premier lieu l’ensemble des actions entreprises en vue...) sur l'inadaptation psychosociale chez l'enfant (GRIP) de l'Université de Montréal (L’Université de Montréal est l'un des quatre établissements d'enseignement...) et par l'Institut (Un institut est une organisation permanente créée dans un certain but. C'est...) de la statistique (Une statistique est, au premier abord, un nombre calculé à propos d'un échantillon....) du Québec. Le GRIP regroupe des chercheurs qui ont organisé le suivi de ces enfants et l'ont assuré sur le long terme, soit les Drs Jean Séguin, Michel Boivin et Richard Tremblay.

Ainsi, les pratiques parentales et l'anxiété ont été mesurées tous les ans chez les enfants de l'âge de 2 à 9 ans. À partir de ces données (Dans les technologies de l'information (TI), une donnée est une description élémentaire, souvent...), les enfants ont été répartis dans des groupes représentant un niveau faible ou élevé de pratiques parentales négatives, pratiques qui étaient constantes dans le temps (Le temps est un concept développé par l'être humain pour appréhender le...).

"Il faut bien garder en tête que les pratiques parentales négatives étaient vécues de manière constante entre 2 et 9 ans. Les différences cérébrales sont donc associées à des pratiques parentales négatives vécues à répétition durant l'enfance", mentionne Sabrina Suffren qui, avec ses collaborateurs, a alors mesuré le degré (Le mot degré a plusieurs significations, il est notamment employé dans les domaines...) d'anxiété chez ces enfants et utilisé l'imagerie (L’imagerie consiste d'abord en la fabrication et le commerce des images physiques qui...) par résonance (La résonance est un phénomène selon lequel certains systèmes physiques...) magnétique anatomique lorsqu'ils avaient entre 12 et 16 ans.

Cette étude est la première qui tente de déterminer les liens croisés entre l'anatomie du cerveau, les pratiques parentales négatives et l'anxiété vécues par les enfants.
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