Des planètes découvertes après 20 ans d'observation continue
Publié par Redbran le 21/04/2019 à 14:00
Source: Université de Genève
Une équipe d'astronomes dirigée par l'UNIGE a découvert cinq nouvelles planètes dont les périodes de révolution se situent entre 15 et 40 ans. Il aura fallu 20 ans d'observations régulières pour obtenir ce résultat.


Le télescope EULER, installé à l'Observatoire de la Silla au Chili. © ESO/B. Tafreshi (twanight.org)

Si plus de 4000 exoplanètes ont été découvertes depuis la première en 1995, l'immense majorité d'entre elles tournent autour (Autour est le nom que la nomenclature aviaire en langue française (mise à jour) donne à 31 espèces d'oiseaux qui, soit appartiennent au genre Accipiter, soit...) de leur étoile (Une étoile est un objet céleste émettant de la lumière de façon autonome, semblable à une énorme boule de plasma comme le Soleil, qui est l'étoile la plus proche de la Terre.) avec des périodes de révolution relativement courtes. En effet, pour être certain de la présence d'une planète (Une planète est un corps céleste orbitant autour du Soleil ou d'une autre étoile de l'Univers et possédant une masse suffisante pour que sa gravité la maintienne en...), il faut attendre qu'elle ait effectué une ou plusieurs révolutions autour de son étoile. Ceci peut prendre quelques jours pour les plus proches de leur étoile, mais des dizaines d'années pour les plus éloignées, comme Jupiter qui met onze ans pour faire le tour du Soleil (Le Soleil (Sol en latin, Helios ou Ήλιος en grec) est l'étoile centrale du système solaire. Dans la classification astronomique, c'est une étoile de type naine...). Seul un télescope dédié à la recherche (La recherche scientifique désigne en premier lieu l’ensemble des actions entreprises en vue de produire et de développer les connaissances...) des exoplanètes peut réaliser de telles mesures sur d'aussi longues périodes, ce qui est le cas du télescope EULER de l'Université (Une université est un établissement d'enseignement supérieur dont l'objectif est la production du savoir (recherche), sa conservation et sa transmission...) de Genève (UNIGE), situé à l'Observatoire de la Silla au Chili. Ces planètes à longues périodes de révolution intéressent particulièrement les astronomes, car elles font partie d'une population mal connue mais incontournable pour expliquer la formation et l'évolution des planètes. Un article publié par la revue Astronomy & Astrophysics.

"Il aura fallu 20 ans et bien plus d'observateurs encore ! commente Emily Rickman, chercheuse au Département d'astronomie (L’astronomie est la science de l’observation des astres, cherchant à expliquer leur origine, leur évolution, leurs propriétés physiques et...) de la Faculté des sciences de l'UNIGE et première auteure de l'étude. Ce résultat aurait été impossible sans la disponibilité (La disponibilité d'un équipement ou d'un système est une mesure de performance qu'on obtient en divisant la durée durant laquelle ledit équipement ou...) et la fiabilité (Un système est fiable lorsque la probabilité de remplir sa mission sur une durée donnée correspond à celle spécifiée dans le cahier des charges.) du spectrographe CORALIE, installé sur le télescope EULER, un instrument unique au monde (Le mot monde peut désigner :)." Depuis 1995, date de la découverte de la première exoplanète (Une exoplanète, ou planète extrasolaire, est une planète orbitant autour d'une étoile autre que le Soleil. La plupart des exoplanètes découvertes...), environ 4000 planètes ont été trouvées. La grande majorité d'entre elles sont des planètes massives et proches de leur étoile. Ceci pour une simple raison: ce sont les plus faciles à détecter avec les technologies actuelles. Les planètes à longues périodes de révolution intéressent pourtant au plus au point (Graphie) les astronomes, car plus éloignées de leur étoile, elles peuvent être observées grâce à des techniques d'imagerie (L’imagerie consiste d'abord en la fabrication et le commerce des images physiques qui représentent des êtres ou des choses. La fabrication se faisait jadis soit à la main, soit par impression...) directe. En effet, jusqu'à ce jour (Le jour ou la journée est l'intervalle qui sépare le lever du coucher du Soleil ; c'est la période entre deux nuits, pendant laquelle les rayons du Soleil...), la plupart des planètes ont été découvertes grâce aux deux méthodes indirectes principales: celle des vitesses radiales, qui mesure l'influence gravitationnelle d'une planète sur son étoile, et celle des transits, qui détecte la mini (MINI est une marque automobile de BMW Group. L'ancien modèle Mini était construit par MG Rover.) éclipse (Une éclipse correspond à l'occultation d'une source de lumière par un objet physique. En astronomie, une éclipse se produit lorsqu'un objet (comme une planète ou un satellite naturel) occulte...) provoquée par le passage d'une planète devant son étoile.

Des planètes observées directement

Le télescope EULER est un télescope qui ne dépend que du Département d'astronomie de l'UNIGE et est principalement dédié à l'étude des exoplanètes. Dès sa mise en service en 1998, il a été équipé du spectrographe CORALIE qui permet de mesurer des vitesses radiales avec une précision de quelques mètres par seconde ( Seconde est le féminin de l'adjectif second, qui vient immédiatement après le premier ou qui s'ajoute à quelque chose de nature identique. La seconde est une unité de mesure du temps. La seconde d'arc est une mesure...), permettant ainsi de détecter des planètes de masse (Le terme masse est utilisé pour désigner deux grandeurs attachées à un corps : l'une quantifie l'inertie du corps (la masse inerte) et...) aussi petite que Neptune. "Dès 1998, un programme de suivi de planètes a été instauré et exécuté scrupuleusement par les nombreux observateurs de l'UNIGE qui se sont succédés toutes les deux semaines à La Silla pendant 20 ans", résume Emily Rickman. Le résultat est remarquable: cinq nouvelles planètes ont pu être découvertes et les orbites de quatre autres connues ont pu être définies précisément. Les planètes en question ont des périodes de révolution entre 15,6 et 40,4 ans, avec des masses comprises entre 3 et 27 fois la masse de Jupiter environ. Cette étude contribue à augmenter la liste des 26 planètes dont la période de révolution (La période de révolution, est le temps mis par un astre pour accomplir sa trajectoire, ou révolution, autour d’un autre astre. Comme une planète autour du Soleil, ou un satellite autour...) est supérieure à 15 ans. "Mais elle nous fournit surtout de nouvelles cibles pour l'imagerie directe !", conclut la chercheuse genevoise.

Contact schercheurs:
- Emily Rickman (anglais) - Assistante suppléante au Département d'astronomie. Faculté des sciences UNIGE
- Damien Ségransan - Maître d'enseignement (L'enseignement (du latin "insignis", remarquable, marqué d'un signe, distingué) est une pratique d'éducation visant à développer les connaissances d'un élève par le biais de communication...) et de recherche au Département d'astronomie; Faculté des sciences unige
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