"Pourquoi le ciel est bleu ?"... n'est pas exactement la bonne question
Publié par Michel le 21/07/2005 à 00:00
Source: New York Times
"Pourquoi est-ce-que le ciel est bleu ?" est une des questions préférées des enfants et des professeurs de physique. Une question plus subtile serait "pourquoi le ciel n'est-il pas violet ?"

La réponse à la première question est que les ondes courtes de la lumière (La lumière est l'ensemble des ondes électromagnétiques visibles par l'œil humain, c'est-à-dire comprises dans des longueurs d'onde de 380nm (violet) à 780nm...) bleue sont plus facilement réfléchies par des molécules d'air (L'air est le mélange de gaz constituant l'atmosphère de la Terre. Il est inodore et incolore. Du fait de la diminution de la pression de l'air avec l'altitude, il est nécessaire de pressuriser les cabines...) que la lumière rouge (La couleur rouge répond à différentes définitions, selon le système chromatique dont on fait usage.) de plus longue longueur (La longueur d’un objet est la distance entre ses deux extrémités les plus éloignées. Lorsque l’objet est filiforme ou en forme de lacet, sa longueur est celle de l’objet...) d'onde (Une onde est la propagation d'une perturbation produisant sur son passage une variation réversible de propriétés physiques locales. Elle transporte...), et que cela imprègne le ciel (Le ciel est l'atmosphère de la Terre telle qu'elle est vue depuis le sol de la planète.) de bleu (Bleu (de l'ancien haut-allemand « blao » = brillant) est une des trois couleurs primaires. Sa longueur d'onde est comprise approximativement entre 446 et 520 nm. Elle varie en luminosité du cyan à une teinte plus sombre...).

"Ce qui n'est pas tout (Le tout compris comme ensemble de ce qui existe est souvent interprété comme le monde ou l'univers.) à fait l'histoire complète", explique Glenn S. Smith, professeur de génie électrique et informatique (L´informatique - contraction d´information et automatique - est le domaine d'activité scientifique, technique et industriel en rapport avec le traitement automatique de l'information par...) de l'Institut (Un institut est une organisation permanente créée dans un certain but. C'est habituellement une institution de recherche. Par exemple, le Perimeter Institute for Theoretical Physics est un tel institut.) de Technologie (Le mot technologie possède deux acceptions de fait :) de Géorgie. Le bleu est plus abondant que le rouge, mais la lumière dispersée est toujours un mélange (Un mélange est une association de deux ou plusieurs substances solides, liquides ou gazeuses qui n'interagissent pas chimiquement. Le résultat de l'opération est une...) de toutes les couleurs. En outre, le violet (Le violet est une couleur, composée d'un mélange de bleu (environ 50% de luminosité) et de rouge (environ 25% de luminosité) en synthèse additive, et d'un mélange de magenta...), dont la longueur d'onde (Une onde est la propagation d'une perturbation produisant sur son passage une variation réversible des propriétés physiques locales. Elle transporte de l'énergie sans transporter de matière. Une...) est la plus courte de la lumière visible (La lumière visible, appelée aussi spectre visible ou spectre optique est la partie du spectre électromagnétique qui est visible pour l'œil humain.) est aussi abondant que le bleu.

Mais la couleur (La couleur est la perception subjective qu'a l'œil d'une ou plusieurs fréquences d'ondes lumineuses, avec une (ou des) amplitude(s) donnée(s).) perçue n'est pas uniquement une affaire de longueur d'onde. Les yeux jouent également un grand rôle.

L'oeil possède trois types de récepteurs des couleurs, chacun sensible à une zone différente (En mathématiques, la différente est définie en théorie algébrique des nombres pour mesurer l'éventuel défaut de dualité d'une application définie à l'aide de la trace, dans l'anneau des entiers...) du spectre de l'arc-en-ciel (Un arc-en-ciel est un phénomène optique et météorologique qui rend visible le spectre continu de la lumière du ciel quand le soleil brille pendant la pluie. C'est un arc coloré avec le rouge...), et la couleur que le cerveau (Le cerveau est le principal organe du système nerveux central des animaux. Le cerveau traite les informations en provenance des sens, contrôle de...) perçoit dépend des signaux reçus par chacun d'entre eux. Selon le Dr. Smith, il s'avère que le mélange des couleurs du ciel excite ces récepteurs comme une combinaison (Une combinaison peut être :) de blanc (Le blanc est la couleur d'un corps chauffé à environ 5 000 °C (voir l'article Corps noir). C'est la sensation visuelle obtenue avec un...) pur et de bleu pur. Et c'est pourquoi nos yeux voient le ciel bleu.

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