Première observation d'une éclipse de lunes d'Uranus
Publié par Michel le 23/05/2007 à 00:00
Source: New Scientist Space
Illustration: NASA/JPL-Caltech
Pour la première fois, des astronomes ont observé depuis la Terre une des 27 lunes d'Uranus effectuant un passage devant une autre. Ce type d'alignement est un événement rare et fugitif et peut fournir des informations sur les lunes, comme leur masse (Le terme masse est utilisé pour désigner deux grandeurs attachées à un corps : l'une quantifie l'inertie du corps (la masse inerte) et l'autre la contribution du corps à la force de...), qui ne peuvent être acquises d'aucune autre façon.


Illustration du passage de la lune Oberon d'Uranus devant la lune Umbriel (Umbriel (U II Umbriel) est le troisième plus grand satellite d'Uranus. Il fut découvert en 1851 par William Lassell.) le 4 mai dernier.
Les zones grisées sont des surfaces n'ayant jamais été cartographiées.
Les régions méridionales ont été observées par Voyager 2 en 1986

Les chercheurs espèrent que cette observation (L’observation est l’action de suivi attentif des phénomènes, sans volonté de les modifier, à l’aide de moyens d’enquête et d’étude appropriés. Le plaisir procuré explique la très grande participation des...) sera la première de toute une série à effectuer cette année (Une année est une unité de temps exprimant la durée entre deux occurrences d'un évènement lié à la révolution de la Terre autour du Soleil.) et l'année prochaine. Uranus, qui gravite autour (Autour est le nom que la nomenclature aviaire en langue française (mise à jour) donne à 31 espèces d'oiseaux qui, soit appartiennent au genre Accipiter, soit constituent...) du Soleil (Le Soleil (Sol en latin, Helios ou Ήλιος en grec) est l'étoile centrale du système solaire. Dans la classification astronomique,...) en 84 ans, est actuellement dans une géométrie (La géométrie est la partie des mathématiques qui étudie les figures de l'espace de dimension 3 (géométrie euclidienne) et,...) idéale pour visualiser ses lunes. De telles périodes ne surviennent qu'une fois tous les 42 ans, et la prochaine occasion n'interviendra qu'en 2049.

Ces événements sont rares parce qu'Uranus, à la différence des autres planètes du Système Solaire (Le système solaire est un système planétaire composé d'une étoile, le Soleil et des corps célestes ou objets définis gravitant autour de lui (autrement dit, notre système planétaire) : les huit...), est presque complètement (Le complètement ou complètement automatique, ou encore par anglicisme complétion ou autocomplétion, est une fonctionnalité informatique permettant à...) inclinée sur le côté, son axe de rotation se situant pratiquement dans son plan orbital.

Ses lunes gravitent autour du géant glacé au-dessus de son équateur. Aussi quand l'un ou l'autre des pôles d'Uranus fait face au Soleil, les lunes ne passent jamais devant son disque (Le mot disque est employé, aussi bien en géométrie que dans la vie courante, pour désigner une forme ronde et régulière, à l'image d'un palet — discus en latin.) vu de la Terre (La Terre est la troisième planète du Système solaire par ordre de distance croissante au Soleil, et la quatrième par taille et par masse croissantes. C'est la plus grande et la plus massive des quatre...). Au lieu de cela, elles l'entourent sur des orbites qui ressemblent aux anneaux d'une cible de stand de tir.

Mais actuellement, Uranus est à son équinoxe (Les équinoxes de mars et de septembre sont les deux moments de l'année où le jour et la nuit sont approximativement de même durée. Lors des équinoxes, le soleil se lève exactement à l'Est et se...), et le Soleil brille directement au-dessus de l'équateur de la planète (Une planète est un corps céleste orbitant autour du Soleil ou d'une autre étoile de l'Univers et possédant une masse suffisante...). Cela signifie que les lunes d'Uranus et la Terre sont à peu près dans un même plan, et que les conditions sont idéales pour observer ces lunes passant les unes devant les autres.

Progrès technologiques

Le 4 mai 2007, Martin Hidas et Tim Brown, astronomes de l'observatoire de Santa Barbara en Californie ont utilisé le télescope (Un télescope, (du grec tele signifiant « loin » et skopein signifiant « regarder, voir »), est un instrument d'optique permettant d'augmenter la luminosité ainsi que...) Faulkes en Australie (L’Australie (officiellement Commonwealth d’Australie) est un pays de l’hémisphère Sud dont la superficie couvre la plus grande partie de l'Océanie. En plus de...) pour observer le passage d'Oberon (1500 kilomètres (Le mètre (symbole m, du grec metron, mesure) est l'unité de base de longueur du Système international. Il est défini comme la distance parcourue par la lumière dans le vide en 1/299 792 458...) de diamètre) devant Umbriel (1200 kilomètres de diamètre). Pendant l'occultation (Une occultation est un phénomène de recouvrement apparent d'un élément par un autre.), la luminosité (La luminosité désigne la caractéristique de ce qui émet ou réfléchit la lumière.) des lunes s'est affaiblie d'environ 30% alors qu'Oberon bloquait la lumière (La lumière est l'ensemble des ondes électromagnétiques visibles par l'œil humain, c'est-à-dire comprises dans des longueurs d'onde de 380nm (violet) à 780nm (rouge). La...) du Soleil reflétée par Umbriel.

Dans les années 60, lors du précédent équinoxe d'Uranus, les astronomes ne pouvaient réaliser une telle observation parce que les occultations ne durent que 5 à 10 secondes et que la technologie (Le mot technologie possède deux acceptions de fait :) de l'époque ne permettait pas de prendre suffisamment de photos pendant une si courte période d'obscurcissement.

Des changements saisonniers

Les données (Dans les technologies de l'information (TI), une donnée est une description élémentaire, souvent codée, d'une chose, d'une transaction d'affaire, d'un événement, etc.) fournies par ces occultations devraient contribuer à améliorer les connaissances que nous avons des lunes principales de la planète. Les chercheurs espèrent observer la façon dont la luminosité de ces satellites (Satellite peut faire référence à :) varie avec le temps (Le temps est un concept développé par l'être humain pour appréhender le changement dans le monde.), peut-être avec les saisons. Des modifications de luminosité d'une lune pourraient signifier que du givre (Le givre est un dépôt de micro-gouttelettes d'eau surfondue (= en surfusion) sur une surface lorsque la température est sous le point de congélation...), constitué de composés volatiles, se vaporiserait pour se redéposer ensuite ailleurs.

Le timing des obscurcissements pourrait également aider les astronomes à déterminer plus exactement les orbites des lunes. En précisant leurs orbites, les scientifiques pourraient déduire les forces de gravitation (La gravitation est une des quatre interactions fondamentales de la physique.) générées par Uranus et donc la masse des lunes.

Les plus grandes lunes

Il va se produire 321 occultations et éclipses totales des satellites d'Uranus. De nombreux télescopes seront braqués sur la planète pendant cette période. On estime à environ 150 le nombre (La notion de nombre en linguistique est traitée à l’article « Nombre grammatical ».) de ces événements qui seront analysés, ce qui améliorera grandement nos connaissances sur le système uranien.

Uranus possède 27 lunes, mais les scientifiques s'intéresseront principalement aux 5 plus grandes - Miranda, Ariel, Umbriel, Titania et Oberon – car il est plus facile de les observer. L'équipe espère observer un autre obscurcissement le 29 mai, puis Ariel portera une ombre (Une ombre est une zone sombre créée par l'interposition d'un objet opaque (ou seulement partiellement opaque) entre une source de lumière et la surface sur laquelle se réfléchit cette...) sur Miranda durant une éclipse (Une éclipse correspond à l'occultation d'une source de lumière par un objet physique. En astronomie, une éclipse se produit lorsqu'un objet (comme une...). En 2006, le télescope Hubble (Le télescope spatial Hubble (en anglais, Hubble Space Telescope ou HST) est un télescope en orbite à environ 600 kilomètres d'altitude, il effectue un tour complet de la Terre toutes les 100 minutes. Il est nommé en...) avait pour la première fois observé l'ombre d'Ariel sur Uranus (voir notre news (NeWS est un système de fenêtrage conçu par James Gosling (qui a contribué à Java) et introduit par Sun Microsystems à la fin des années 1980 n'a pas connu de...)).

La période d'observation principale durera jusqu'en 2008. Durant ce temps, les chercheurs observeront également attentivement le système des anneaux d'Uranus car ceux-ci apparaîtront dans une position avantageuse depuis la Terre.

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