Quelle est la masse de la Voie lactée?

Publié par Redbran le 19/03/2019 à 14:00
Source: © Union européenne, [2019] / CORDIS
La NASA et l'Agence spatiale européenne ont uni leurs efforts pour répondre à une question apparemment insoluble: quelle est la masse de la Voie lactée?


Des chercheurs ont enfin été capables d'obtenir des mesures les plus précises de la masse (Le terme masse est utilisé pour désigner deux grandeurs attachées à un...) de notre galaxie (Galaxies est une revue française trimestrielle consacrée à la science-fiction. Avec...). Selon un article qui sera publié dans "The Astrophysical Journal" elle est bien plus importante que nous ne le pensions: presque deux fois supérieure aux estimations précédentes.

En utilisant des données (Dans les technologies de l'information (TI), une donnée est une description élémentaire, souvent...) issues du télescope spatial Hubble (Le télescope spatial Hubble (en anglais, Hubble Space Telescope ou HST) est un télescope en...) de la NASA (La National Aeronautics and Space Administration (« Administration nationale de...) et du satellite Gaia (Le satellite Gaia est une mission astrométrique de l'Agence spatiale européenne (ESA) devant...) de l'Agence spatiale européenne (L’Agence spatiale européenne (ASE) (en anglais European Space Agency : ESA) est...), une équipe d'astronomes a déterminé que la Voie lactée (La Voie lactée (appelée aussi « notre galaxie », ou parfois...) pèse environ 1,5 billion (Un billion (1 000 000 000 000) est l'entier naturel qui suit neuf cent quatre-vingt-dix-neuf...) de masses solaires. Une masse solaire (En astrophysique, la masse solaire est l'unité de masse conventionnellement utilisée pour les...) correspond à la masse de notre Soleil (Le Soleil (Sol en latin, Helios ou Ήλιος en grec) est l'étoile...).

La masse nous aide à mieux comprendre la galaxie

"Nous voulons connaître la masse de la Voie lactée de manière plus précise pour la situer dans un contexte (Le contexte d'un évènement inclut les circonstances et conditions qui l'entourent; le...) cosmologique et la comparer aux simulations sur les galaxies de l'Univers (L'Univers est l'ensemble de tout ce qui existe et les lois qui le régissent.) en évolution" explique le Dr Roeland van der Marel directeur du bureau de la mission Wide Field Infrared Survey Telescope du Space Telescope Science (La science (latin scientia, « connaissance ») est, d'après le dictionnaire...) Institute aux États-Unis dans une série de déclarations qu'il a publiées avec son équipe internationale d'astronomes dans un article de la "CNN". "Ne pas connaître la masse précise de la Voie lactée représente un problème pour de nombreuses questions cosmologiques."

Les observations (L’observation est l’action de suivi attentif des phénomènes, sans volonté de les...) conjointes de Gaia et Hubble (Le télescope spatial Hubble (en anglais, Hubble Space Telescope ou HST) est un télescope en...) sur une période de 10 ans ont fourni (Les Foúrnoi Korséon (Grec: Φούρνοι...) des mesures plus précises du mouvement orbital des groupes d'étoiles appelés amas globulaires, situés aux confins de la Voie lactée. Le Dr van der Marel ajoute: "Nous avons eu de la chance de disposer d'une telle combinaison (Une combinaison peut être :) de données. Nous avons pu déterminer la masse de la Voie lactée d'une manière qui n'aurait pas été possible sans ces deux télescopes spatiaux."

"Plus massive (Le mot massif peut être employé comme :) est une galaxie et plus ses amas se déplacement ( En géométrie, un déplacement est une similitude qui conserve les distances et les angles...) rapidement sous l'effet de sa gravité (La gravitation est une des quatre interactions fondamentales de la physique.)", explique Neil Wyn Evans, professeur à l'Institut (Un institut est une organisation permanente créée dans un certain but. C'est...) d'astronomie (L’astronomie est la science de l’observation des astres, cherchant à expliquer...) de l'Université de Cambridge (L'université de Cambridge est une université britannique connue dans le monde entier.). "La plupart des mesures précédentes avaient découvert la vitesse (On distingue :) à laquelle un amas se rapproche ou s'éloigne de la Terre (La Terre est la troisième planète du Système solaire par ordre de distance...), c'est-à-dire la vitesse dans notre ligne de mire (Une mire est un dispositif permettant la mesure des paramètres d'un système de reproduction...). Toutefois, nous avons pu mesurer également le mouvement latéral des amas, à partir duquel la vitesse totale et, ensuite, la masse galactique, peuvent être calculées."

"En raison des très grandes distances qui les séparent, les amas globulaires d'étoiles sont l'un des meilleurs traceurs dont disposent les astronomes pour mesurer la masse de la vaste enveloppe de matière noire (En astrophysique, la matière noire (ou matière sombre), traduction de l’anglais...) entourant notre galaxie bien au-delà du disque (Le mot disque est employé, aussi bien en géométrie que dans la vie courante, pour désigner une...) spiral des étoiles", souligne le Dr Sangmo Tony Sohn du Space Telescope Science Institute, qui a mené les mesures de Hubble.

Estimer la masse de la Voie lactée s'avère problématique, car la majorité de la matière (La matière est la substance qui compose tout corps ayant une réalité tangible. Ses...) qu'elle contient est invisible. "Nous ne pouvons pas détecter la matière noire directement", explique la Dre Laura Watkins, qui a dirigé l'analyse à l'Observatoire européen austral (Le mot austral (du latin australis) est un adjectif qualifiant ce qui se situe dans l'hémisphère...), en Allemagne. "C'est ce qui est à l'origine de l'incertitude actuelle concernant la masse de la Voie lactée, vous ne pouvez pas mesurer précisément ce que vous ne pouvez pas voir!"

"Une des raisons pour lesquelles il est important de mesurer la Voie lactée est que nous y vivons c'est la galaxie la plus proche de nous" explique la Dre Watkins au journal britannique "The Guardian". "La plupart du temps (Le temps est un concept développé par l'être humain pour appréhender le...) nous essayons de comprendre l'Univers en le plaçant dans le contexte de la Voie lactée."
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