Le secret mathématique du camouflage des lézards

Publié par Adrien le 28/01/2022 à 09:00
Source: Université de Genève
Une équipe pluridisciplinaire de l'UNIGE est parvenue à expliquer la distribution complexe des écailles du lézard ocellé par une équation mathématique simple.


Les motifs du lézard ocellé peuvent être prédits par un modèle mathématique. (c) UNIGE / Michel Milinkovitch

Le vol coordonné des nuées d'étourneaux, l'organisation (Une organisation est) des réseaux neuronaux ou encore la construction d'une fourmilière (La fourmilière est l’habitat des fourmis. C’est généralement un...): la nature regorge de systèmes complexes dont le comportement peut être modélisé grâce à des outils mathématiques. Il en va de même pour les motifs labyrinthiques formés par les écailles vertes ou noires du lézard (Les lézards sont des petits reptiles de l'ordre des Squamates. Ils partagent le fait d'avoir...) ocellé. Une équipe pluridisciplinaire de l'Université de Genève (L'université de Genève (UNIGE) est l'université publique du canton de Genève en...) (UNIGE) a pu expliquer, grâce à une équation (En mathématiques, une équation est une égalité qui lie différentes quantités, généralement...) mathématique (Les mathématiques constituent un domaine de connaissances abstraites construites à l'aide...) très simple, la complexité (La complexité est une notion utilisée en philosophie, épistémologie (par...) du système qui génère ces motifs. Cette découverte contribue à une meilleure compréhension de l'évolution des patrons de coloration de la peau (La peau est un organe composé de plusieurs couches de tissus. Elle joue, entre autres, le...): le processus permet de très nombreuses localisations différentes des écailles vertes ou noires mais aboutit toujours à un motif optimal pour la survie des lézards. Ces travaux sont à lire dans la revue Physical Review Letters.

Un système complexe est composé de plusieurs éléments (parfois seulement deux) dont les interactions locales font émerger des propriétés globales difficilement prédictibles. Le résultat d'un système complexe ne sera donc pas la somme de ces éléments pris séparément puisque les interactions entre eux vont générer un comportement inattendu de l'ensemble (En théorie des ensembles, un ensemble désigne intuitivement une collection...). Le groupe de Michel Milinkovitch, Professeur au Département de génétique (La génétique (du grec genno γεννώ = donner naissance) est...) et évolution, et Stanislav Smirnov, Professeur à la Section de mathématique de la Faculté des sciences de l'UNIGE, se sont intéressés à la complexité de la distribution des écailles colorées sur la peau des lézards ocellés.

Les labyrinthes d'écailles du lézard ocellé

Les écailles individuelles du lézard ocellé (Timon lepidus) changent de couleur (La couleur est la perception subjective qu'a l'œil d'une ou plusieurs fréquences d'ondes...) (du vert (Le vert est une couleur complémentaire correspondant à la lumière qui a une longueur d'onde...) au noir, et vice versa) au cours de la vie (La vie est le nom donné :) de l'animal (Un animal (du latin animus, esprit, ou principe vital) est, selon la classification classique, un...), formant (Dans l'intonation, les changements de fréquence fondamentale sont perçus comme des variations de...) progressivement un motif labyrinthique complexe quand il atteint l'âge adulte. Les chercheurs de l'UNIGE ont montré précédemment que les labyrinthes à la surface (Une surface désigne généralement la couche superficielle d'un objet. Le terme a...) de la peau sont formés grâce au réseau (Un réseau informatique est un ensemble d'équipements reliés entre eux pour échanger des...) d'écailles qui constitue un "automate cellulaire (Un automate cellulaire consiste en une grille régulière de...)". "Il s'agit d'un système informatique (L´informatique - contraction d´information et automatique - est le domaine...) inventé en 1948 par le mathématicien (Un mathématicien est au sens restreint un chercheur en mathématiques, par extension toute...) John von Neumann (John von Neumann (né Neumann János, 1903-1957), mathématicien et physicien...) où chaque élément change d'état en fonction de l'état des éléments voisins", explique Stanislav Smirnov.

Dans le cas du lézard ocellé, les écailles changent d'état - couleur verte ou noire - en fonction des couleurs de leurs voisines selon une règle mathématique précise. Le professeur Michel Milinkovitch a démontré précédemment que ce mécanisme d'automate (Un automate est un dispositif se comportant de manière automatique, c'est-à-dire sans...) cellulaire émerge de la superposition (En mécanique quantique, le principe de superposition stipule qu'un même état quantique peut...) entre, d'une part, la géométrie (La géométrie est la partie des mathématiques qui étudie les figures de l'espace...) des tissus (la peau est épaisse dans les écailles et mince entre celles-ci) et, d'autre part, les interactions entre les cellules pigmentaires de la peau.

La voie de la simplicité

Szabolcs Zakany, physicien (Un physicien est un scientifique qui étudie le champ de la physique, c'est-à-dire la...) théoricien dans le laboratoire de Michel Milinkovitch, s'est associé aux deux professeurs pour déterminer si ce changement de couleur des écailles pouvait obéir à une loi mathématique encore plus simple. C'est ainsi que les chercheurs se sont intéressés au modèle de Lenz-Ising élaboré dans les années 1920 pour décrire le comportement des particules magnétiques qui possèdent une aimantation spontanée. Les particules peuvent être dans deux états différents (+1 ou -1) et interagissent seulement avec leurs premiers voisins.

"L'élégance du modèle de Lenz-Ising est qu'il décrit cette dynamique (Le mot dynamique est souvent employé désigner ou qualifier ce qui est relatif au mouvement. Il...) à l'aide d'une seule équation ne comportant que deux paramètres: l'énergie (Dans le sens commun l'énergie désigne tout ce qui permet d'effectuer un travail, fabriquer de la...) des voisins alignés ou désalignés, et l'énergie d'un champ magnétique (En physique, le champ magnétique (ou induction magnétique, ou densité de flux...) externe qui tend à pousser toutes les particules vers l'état +1 ou -1," explique Szabolcs Zakany.

Le désordre pour mieux survivre

Les trois scientifiques de l'UNIGE ont déterminé que ce modèle permet de décrire exactement le phénomène de changement de couleur des écailles chez le lézard ocellé. Plus précisément, ils ont adapté le modèle de Lenz-Ising, habituellement organisé sur un réseau carré (Un carré est un polygone régulier à quatre côtés. Cela signifie que ses...), au réseau hexagonal des écailles de la peau. A une énergie moyenne (La moyenne est une mesure statistique caractérisant les éléments d'un ensemble de...) donnée (Dans les technologies de l'information, une donnée est une description élémentaire,...), le modèle de Lenz-Ising favorise la formation de toutes les configurations d'état des particules magnétiques correspondant à cette même énergie. Dans le cas du lézard ocellé, le processus de changement de couleur favorise la formation de toutes les distributions des écailles vertes et noires qui aboutissent à chaque fois à un motif labyrinthique (et non des lignes, des taches, des cercles ou des zones unicolores...).

"Ces motifs labyrinthiques qui permettent la survie des lézards ocellés grâce à un camouflage optimal ont été sélectionnés au cours de l'évolution. Ces motifs sont générés par un système complexe, mais cependant facilement modélisable, où ce qui importe n'est pas la localisation précise des écailles vertes ou noires, mais l'apparence générale du motif final", s'enthousiasme Michel Milinkovitch.

Chaque animal présentera une localisation précise différente (En mathématiques, la différente est définie en théorie algébrique des...) de ses écailles vertes et noires, mais tous ces motifs alternatifs auront une apparence similaire (c'est-à-dire une 'énergie' très similaire dans le modèle de Lenz-Ising) conférant à ces différents animaux des chances de survie équivalentes.
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