Sonde Rosetta: L'astéroïde Steins livre son histoire

Publié par Michel le 10/07/2009 à 00:00
Source: CNES - 09/07/2009
Illustrations: Voir les légendes
En septembre dernier, la sonde européenne Rosetta immortalisait le portrait d'un astéroïde peu commun, baptisé Steins. Aujourd'hui, après une analyse approfondie des données, le petit corps rocheux livre une nouvelle partie de son histoire.



Comparativement aux autres astéroïdes déjà survolés, Steins est très petit.
Il mesure un peu plus de 5 km de diamètre (Dans un cercle ou une sphère, le diamètre est un segment de droite passant par le centre...).
Crédits: Lucy McFadden, Université (Une université est un établissement d'enseignement supérieur dont l'objectif est la...) du Marinland.

E comme enstatite

"Ça valait vraiment le coup d'aller voir cet astéroïde (Un astéroïde est un objet céleste dont les dimensions varient de quelques dizaines...) !", affirme Philippe Gaudon, chef de projet (Un chef de projet, en informatique est la personne chargée de contrôler le bon déroulement du...) Rosetta au CNES. Cet astéroïde, c'est Steins. Un corps rocheux qui gravite comme beaucoup d'autres entre Mars et Jupiter mais se distingue par sa composition. "Sur les 100 000 corps de la ceinture d'astéroïdes, seulement 20 ressemblent à Steins", précise l'ingénieur (« Le métier de base de l'ingénieur consiste à résoudre des problèmes de nature...).

Parmi les astéroïdes qui se trouvaient sur la route (Le mot « route » dérive du latin (via) rupta, littéralement « voie...) de la sonde Rosetta (Rosetta est une sonde spatiale conçue par l'Agence spatiale européenne (ESA), ayant pour objectif...) – qui elle-même se dirige vers la comète (En astronomie, une comète est un petit astre brillant constitué de glace et de...) Churyumov-Gerasimenko –, les scientifiques ont décidé de survoler cet objet (De manière générale, le mot objet (du latin objectum, 1361) désigne une entité définie dans...) peu commun. Les premières images ont révélé un petit objet de 5 km de diamètre en forme de diamant (Le diamant est un minéral composé de carbone (tout comme le graphite et la...). Aujourd'hui, le portrait se précise.

Comme l'explique Philippe Gaudon, le survol a tout (Le tout compris comme ensemble de ce qui existe est souvent interprété comme le monde ou...) d'abord confirmé des observations (L’observation est l’action de suivi attentif des phénomènes, sans volonté de les...) faites depuis la Terre (La Terre est la troisième planète du Système solaire par ordre de distance...): "sa surface (Une surface désigne généralement la couche superficielle d'un objet. Le terme a...) est très homogène, essentiellement composée d'enstatites, c'est-à-dire de silicates très peu métallisés avec quelques traces (TRACES (TRAde Control and Expert System) est un réseau vétérinaire sanitaire de...) de composés soufrés".

Steins fait donc bien partie de la catégorie E. E comme enstatite. "Cette composition a par ailleurs été confortée par l'absence de champ magnétique (En physique, le champ magnétique (ou induction magnétique, ou densité de flux...)", rajoute-t-il.

Les données (Dans les technologies de l'information (TI), une donnée est une description élémentaire, souvent...), récoltées par Rosetta mais aussi par l'atterrisseur (Un atterrisseur (lander en anglais) désigne en dans le domaine de l'astronautique un engin...) Philae, ont permis de voir que cet astéroïde n'avait ni exosphère (L'exosphère est la dernière couche d'atmosphère terrestre qui se situe au-dessus de la...), autrement dit pas d'atmosphère (Le mot atmosphère peut avoir plusieurs significations :) résiduelle, ni satellite (Satellite peut faire référence à :). Côté température (La température est une grandeur physique mesurée à l'aide d'un thermomètre et...), il frise les -50°C sur sa partie éclairée.


C'est la 1ere fois qu'un astéroïde de type E est survolé par une sonde
Crédits: OSIRIS/MPS/LAM/Université de Padoue.

Un passé chaotique

Mais les découvertes ne s'arrêtent pas là. Les images révèlent en effet les traces d'un passé chaotique. "On a pu observer un énorme cratère ( Pour le cratère d'origine volcanique, voir Cratère volcanique Pour le cratère d'origine...), provoqué par un choc (Dès que deux entitées interagissent de manière violente, on dit qu'il y a choc, que ce soit de...) très violent avec un autre astéroïde. Steins a faillit se casser en deux, souligne Philippe Gaudon. Une faille s'est d'ailleurs formée à la suite de ce choc et a donné naissance à un chapelet de petits cratères d'effondrement."


L'imposant cratère de surface, qui mesure environ 2 km, et le chapelet de petits cratères
situés plus bas révèlent un impact très violent entre Steins et un autre astéroïde
Crédits: OSIRIS/MPS/LAM/Université de Padoue.

Certaines météorites qui arrivent sur Terre, les aubrites, ont une composition très proche de celle de Steins. Les scientifiques pensent donc qu'elles pourraient très bien provenir de ce type de collision (Une collision est un choc direct entre deux objets. Un tel impact transmet une partie de...) impliquant des astéroïdes de type E. Une hypothèse à confirmer. Tout comme l'âge de cet impact sur Steins, estimé pour l'instant (L'instant désigne le plus petit élément constitutif du temps. L'instant n'est pas...) à 100 millions d'années.

Si les scientifiques s'intéressent aux astéroïdes, c'est qu'ils se sont formés en même temps (Le temps est un concept développé par l'être humain pour appréhender le...) que le système solaire (Le système solaire est un système planétaire composé d'une étoile, le...) et ont donné naissance aux planètes. D'ailleurs, en juillet 2010, Rosetta et Philae reprendront du service pour photographier Lutétia. "Un gros astéroïde de 100 km de diamètre, pour lequel on obtiendra encore plus d'informations !", se réjouit à l'avance Philippe Gaudon.

Rosetta atteindra sa destination finale, la comète Churyumov-Gerasmenko, à la mi-2014 à l'issue d'un long périple (Avant de désigner un voyage (agréable ou non, court ou long, sur mer ou non, effectif ou...) d'environ 6,5 milliards de km.
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