De la vie sur la lune de Jupiter, Europe, grâce à des volcans actifs ?

Publié par Adrien le 15/06/2021 à 09:00
Source: CNRS INSU
Europe, une des quatre lunes galiléennes de Jupiter, est connue pour abriter un océan salé sous sa croûte de glace, faisant d'elle un des endroits les plus prometteurs pour rechercher des conditions favorables à l'émergence d'une vie en dehors de la Terre (La Terre est la troisième planète du Système solaire par ordre de distance...). Le potentiel d'habitabilité de cette océan (Océans stylisé Ωcéans est un documentaire français réalisé par...) est en grande partie conditionné par la quantité (La quantité est un terme générique de la métrologie (compte, montant) ; un scalaire,...) d'énergie (Dans le sens commun l'énergie désigne tout ce qui permet d'effectuer un travail, fabriquer de la...) qui pourrait être disponible sur le plancher océanique, peu contraint à ce jour (Le jour ou la journée est l'intervalle qui sépare le lever du coucher du Soleil ; c'est la...).


Illustration de l'intérieur d'Europe caractérisé par un noyau métallique, un manteau rocheux chaud produisant des laves atteignant la base de l'océan (Un océan est souvent défini, en géographie, comme une vaste étendue d'eau...), séparé de la surface (Une surface désigne généralement la couche superficielle d'un objet. Le terme a...) par une épaisse couche de glace (La glace est de l'eau à l'état solide.)

Une nouvelle étude, à laquelle a participé le Laboratoire de planétologie (La planétologie est la science de l'étude des planètes. La discipline recouvre de nombreuses...) et géodynamique de Nantes (LPG, CNRS/Université Angers/Université Nantes), montre comment Europe pourrait avoir suffisamment de chaleur (Dans le langage courant, les mots chaleur et température ont souvent un sens équivalent :...) interne (En France, ce nom désigne un médecin, un pharmacien ou un chirurgien-dentiste, à la...) pour faire fondre partiellement son manteau rocheux, un processus qui pourrait nourrir des volcans sur le plancher océanique. La modélisation 3D (La modélisation 3D est l'étape en infographie 3D qui consiste à créer, dans un...) mise en oeuvre dans ce travail apporte, pour la première fois, des contraintes détaillées de l'effet du chauffage (Le chauffage est l'action de transmettre de l'énergie thermique à un objet, un...) interne sur l'évolution de son intérieur rocheux.

Le processus à l'origine de cette activité (Le terme d'activité peut désigner une profession.) volcanique est lié aux forces de marée (La marée est le mouvement montant (flux ou flot) puis descendant (reflux ou jusant) des eaux...) générées par Jupiter sur sa lune (La Lune est l'unique satellite naturel de la Terre et le cinquième plus grand satellite du...). Alors qu'Europe tourne autour (Autour est le nom que la nomenclature aviaire en langue française (mise à jour) donne...) de la géante gazeuse (Les géantes gazeuses sont les plus grandes des planètes. Elles sont dites gazeuses, par...), l'intérieur de la lune glacée se déforme périodiquement. A chaque cycle de marée, une petite partie de l'énergie mis en jeu par ces mouvements internes est convertie sous forme de chaleur (par exemple, comme un trombone s'échauffe quand on le plie (Plie [pli] est un nom vernaculaire ambigu désignant en français des poissons plats. Le...) de manière répétée). Ce phénomène s'appelle chauffage de marée. Plus le manteau se déforme, plus la chaleur est produite, ce qui, au bout d'un certain temps (Le temps est un concept développé par l'être humain pour appréhender le...), entraine une fusion (En physique et en métallurgie, la fusion est le passage d'un corps de l'état solide vers l'état...) des roches.


Distribution des volumes de roches fondues produites dans le manteau d'Europe prédit par le modèle 3D mis en oeuvre par Behounkova et al. (2021)

L'existence de volcans sous-marins augmente considérablement le potentiel exobiologique de l'océan d'Europe car ils fournissent localement une source d'énergie pouvant alimenter des systèmes hydrothermaux, tels que ceux qui nourrissent la vie (La vie est le nom donné :) au fond des océans de la Terre. Sur Terre, lorsque l'eau de mer (L'eau de mer est l'eau salée des mers et des océans de la Terre.) entre en contact avec du magma chaud, de l'énergie chimique est produite. C'est l'énergie chimique de ces systèmes hydrothermaux, et non la lumière (La lumière est l'ensemble des ondes électromagnétiques visibles par l'œil...) du Soleil (Le Soleil (Sol en latin, Helios ou Ήλιος en grec) est l'étoile...), qui aide à maintenir la vie dans les profondeurs de nos océans. L'activité volcanique sur le fond marin d'Europe serait un moyen de soutenir un environnement (L'environnement est tout ce qui nous entoure. C'est l'ensemble des éléments naturels et...) habitable.

Ces prédictions pourront être testées lorsque les missions NASA (La National Aeronautics and Space Administration (« Administration nationale de...) Europa Clipper (Un clipper (mot anglais signifiant ciseau peut-être une évocation du bateau fendant les flots)...) et ESA JUICE atteindront leurs cibles au début de la prochaine décennie (Une décennie est égale à dix ans. Le terme dérive des mots latins de decem « dix »...).

En savoir plus:
Tidally Induced Magmatic Pulses on the Oceanic Floor of Jupiter's Moon Europa - Geophysical Research Letters, Vol. 48.
M. Běhounková, G. Tobie, G. Choblet, M. Kervazo, M. Melwani Daswani et C. Dumoulin et al.
https://doi.org/10.1029/2020GL090077
Communiqué de la NASA
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