La vie vient de l'espace

Publié par Adrien le 03/09/2007 à 00:27
Source: flashespace.com
Illustrations: Bill Saxton, NRAO/AUI/NSF & NASA
La théorie initiale de l'origine de la vie sur Terre, qui s'appuyait sur l'idée simple que la vie s'est formée sur Terre à partir des ressources propres à la planète primitive, est dépassée. Partant de là, les conditions environnementales et climatiques auraient favorisé la formation des composés de plus en plus complexes, les fameuses briques du vivant.

A sa décharge, cette théorie (Le mot théorie vient du mot grec theorein, qui signifie « contempler, observer,...) a été formulée alors que nos connaissances de l'Univers (L'Univers est l'ensemble de tout ce qui existe et les lois qui le régissent.) étaient des plus limitées. Elles tendaient à nous faire comprendre que les molécules complexes à la base du vivant ne pouvaient pas survivre dans l'espace. Or, ces dernières années des avancées significatives ont été faites. Dans les laboratoires terrestres, d'abord, où les chercheurs ont été capables de simuler l'environnement (L'environnement est tout ce qui nous entoure. C'est l'ensemble des éléments naturels et...) primitif de la Terre (La Terre est la troisième planète du Système solaire par ordre de distance...) et de mieux comprendre les conditions qui régnaient dans le Système Solaire (Le système solaire est un système planétaire composé d'une étoile, le...) alors récemment formé. Dans l'espace ensuite où télescopes et sondes cométaires nous ont ouvert une nouvelle fenêtre (En architecture et construction, une fenêtre est une baie, une ouverture dans un mur ou un pan...) sur les origines de la vie (La vie est le nom donné :). La théorie de la panspermie (La panspermie proposée dans sa forme moderne par Hermann von Helmholtz en 1878 est une...) s'affirme alors comme incontournable.

La théorie de la Panspermie

La théorie de la panspermie suggère que la vie vienne de l'espace. Enfouis au cœur des météorites et comètes, les ingrédients de la vie primitive pourraient avoir alors traversé l'atmosphère terrestre (L'atmosphère terrestre est l'enveloppe gazeuse entourant la Terre solide. L'air sec se compose...) sans subir de dommages importants et avoir ensemencé la Terre en quelque sorte.


8 molécules organiques découvertes dans l'espace interstellaire en août 2006

En scrutant l'espace, les exobiologistes ont découvert que tous les ingrédients de la vie s'y trouvaient. Les argiles, l'eau (L’eau est un composé chimique ubiquitaire sur la Terre, essentiel pour tous les...), les molécules complexes, tout (Le tout compris comme ensemble de ce qui existe est souvent interprété comme le monde ou...) y est. Les silicates hydratés des micrométéorites et autres comètes fourniront l'eau des océans (Océans stylisé Ωcéans est un documentaire français réalisé par...) terrestres, dans laquelle leurs espèces volatiles et leurs composés organiques déclencheront inévitablement une chimie (La chimie est une science de la nature divisée en plusieurs spécialités, à...) prébiotique.

Mieux encore, les dernières données (Dans les technologies de l'information (TI), une donnée est une description élémentaire, souvent...) démontrent qu'un apport extraterrestre de matériaux (Un matériau est une matière d'origine naturelle ou artificielle que l'homme façonne pour en...) hydraté-carboné pendant les millions d'années qui ont suivi la formation de la planète (Une planète est un corps céleste orbitant autour du Soleil ou d'une autre étoile de...) a probablement induit (L'induit est un organe généralement électromagnétique utilisé en électrotechnique chargé de...) une diversité surprenante de réactions en chimie prébiotique pour finalement amener les macromolécules douées des propriétés fonctionnelles du vivant (transferts d'informations et catalyses) à s'organiser. On connaît la suite.

La comète Tempel-1

Plus de 2 ans après la collision (Une collision est un choc direct entre deux objets. Un tel impact transmet une partie de...) menée contre la comète Tempel-1, une étude de l'analyse de son noyau et des éjectas qui s'en sont suivis confirmeraient que la vie vient bien de l'espace, de sorte que la Terre pourrait avoir été ensemencée par des particules célestes contenant des êtres vivants, les cosmozoaires. C'est la conclusion à laquelle est arrivée un professeur de l'université (Une université est un établissement d'enseignement supérieur dont l'objectif est la...) en droite la ligne avec la théorie dite de la panspermie rejoignant les résultats de la sonde (Une sonde spatiale est un vaisseau non habité envoyé par l'Homme pour explorer de plus près des...) Stardust qui a découvert à l'intérieur de la comète Wild 2 un éventail de molécules complexes d'hydrocarbures, que l'on suppose être des ingrédients primitifs de la vie.


Photographies prises par la sonde Deep Impact après la collision de son impacteur sur la comète Tempel-1

Le scientifique (Un scientifique est une personne qui se consacre à l'étude d'une science ou des sciences et qui...) en question a découvert un mélange (Un mélange est une association de deux ou plusieurs substances solides, liquides ou gazeuses...) de particules organiques et d'argile (L'argile (nom féminin) est une roche sédimentaire, composée pour une large part de...) à l'intérieur de Tempel-1. Or, une des théories utilisées pour expliquer les origines de la vie s'appuie sur des particules d'argile qui ont agi comme catalyseur (En chimie, un catalyseur est une substance qui augmente la vitesse d'une réaction chimique ;...), convertissant les molécules simples en structures complexes. Cette équipe de scientifiques suggère également que les éléments radioactifs puissent maintenir l'eau dans sa forme liquide (La phase liquide est un état de la matière. Sous cette forme, la matière est...) à l'intérieur des noyaux de comètes et ce pendant des millions d'années. De fait on peut parler d'incubateur idéal (En mathématiques, un idéal est une structure algébrique définie dans un anneau....) pour les organismes primitifs de la vie. Les milliards de comètes contenues dans notre Système Solaire et la Voie Lactée (La Voie lactée (appelée aussi « notre galaxie », ou parfois...) contiennent bien plus d'argile que la Terre primitive a pu en contenir.

L'origine de la vie

La théorie de la panspermie n'apporte pas de réponses quant à l'origine de la vie. Elle ne fait que repousser le mystère des origines de la vie, en le déplaçant de la Terre vers l'espace. Si la vie est née avec l'Univers, et qu'elle existe depuis toujours, cela explique sa présence sur Terre, sans pour autant résoudre le problème de son apparition dans l'Univers.

Reste que l'apparition de la vie est un processus extrêmement complexe que l'on ne peut pas résumer en quelques lignes. Chaque étape de la vie est un défi posé aux exobiologistes. Pour l'heure (L’heure est une unité de mesure du temps. Le mot désigne aussi la grandeur...), l'explication de cet avènement s'appuie encore trop souvent sur des théories que sur des observations (L’observation est l’action de suivi attentif des phénomènes, sans volonté de les...) concrètes.

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