Des biologistes mesurent l'effet indirect d'un prédateur
Pierre Masse - Université de Sherbrooke
Publié par Adrien le 27/03/2011 à 00:00
Source: Pierre Masse - Université de Sherbrooke

Couguar dans une épinette
Photo: Jon Jorgenson
Des biologistes de l'UdeS et un collaborateur de l'Université de Lyon ont découvert que durant des périodes de prédation de couguars, les agneaux mouflons sont moins gros qu'habituellement. C'est la première fois que des chercheurs quantifient un effet indirect de la prédation alors même que les effets directs sont bien documentés. Ces résultats pourraient avoir des conséquences sur les plans de réintroduction de certains prédateurs dans plusieurs régions du monde (Le mot monde peut désigner :). Ils sont publiés aujourd'hui dans la revue Ecology Letters par Aurélie Bourbeau-Lemieux, Marco Festa-Bianchet, Jean-Michel Gaillard et Fanie Pelletier.

Réviser la dynamique des populations


Fanie Pelletier, professeure au Département de biologie de l'Université (Une université est un établissement d'enseignement supérieur dont l'objectif est la production du savoir (recherche), sa conservation et sa transmission (études supérieures). Aux États-Unis, au moment où les...) de Sherbrooke.
Photo: Michel Caron
En 30 ans, la population de mouflons d'Amérique (L’Amérique est un continent séparé, à l'ouest, de l'Asie et l'Océanie par le détroit de Béring et l'océan Pacifique; et à l'est, de l'Europe et...) de Sheep River en Alberta a chuté de 160 à moins de 30 individus. L'explication: une pneumonie (Une pneumopathie est une pathologie du tissu pulmonaire. Étymologiquement, il s'agit d'une maladie (-pathie) des poumons (pneumo-) ou pneumopathique au sens général du terme. Communément, le terme est souvent utilisé...) et trois périodes d'intense prédation par des couguars. En plus de tuer des mouflons, les couguars ont eu un effet indirect sur les agneaux, qui pesaient en moyenne (La moyenne est une mesure statistique caractérisant les éléments d'un ensemble de quantités : elle exprime la grandeur qu'auraient chacun des...) 8 % de moins qu'en période normale.

"Cette baisse du poids (Le poids est la force de pesanteur, d'origine gravitationnelle et inertielle, exercée par la Terre sur un corps massique en raison uniquement du voisinage de la Terre. Elle est égale à l'opposé de la résultante...) des agneaux a des répercussions sur leurs chances de survivre à l'hiver (L'hiver est une des quatre saisons des zones tempérées.), ce qui accroit la baisse de la population en plus de ceux qui sont tués par les couguars", estime la professeure Fanie Pelletier, titulaire de la Chaire de recherche (La recherche scientifique désigne en premier lieu l’ensemble des actions entreprises en vue de produire et de développer les connaissances scientifiques....) du Canada en démographie (La démographie (en grec δημογραφία, de l'ancien grec δήμος = demos signifiant « peuple » et de...) évolutive et conservation.


Mouflonne d'Amérique de 7 ans avec son agneau mâle à 15 jours (Le jour ou la journée est l'intervalle qui sépare le lever du coucher du Soleil ; c'est la période entre deux nuits, pendant laquelle les rayons du Soleil éclairent le ciel. Son début (par rapport à minuit...) en juin 2007, à Ram Montain, en Alberta.
Photo: Julien G.A. Mart
Ces résultats sont importants pour évaluer l'effet d'un prédateur (Un prédateur est un organisme vivant qui met à mort des proies pour s'en nourrir ou pour alimenter sa progéniture. La prédation est très courante dans la nature où les prédateurs jouent...) sur la dynamique d'une population, car les proies vont modifier leur comportement de façon à éviter la prédation. "Les mouflons vont payer un coût énergétique en évitant les zones de prédation qui sont aussi les plus nourrissantes", explique le professeur Festa-Bianchet.

Les chercheurs ont ainsi observé l'abandon des collines l'hiver au profit des montagnes que les mouflons occupaient traditionnellement l'été. Ce type de modification du comportement à la suite du risque de prédation est observé par d'autres chez les poissons (Les Poissons sont une constellation du zodiaque traversée par le Soleil du 12 mars au 18 avril. Dans l'ordre du zodiaque, elle se situe entre le Verseau à l'ouest et le Bélier à l'est. Bien qu’assez...), les phoques et d'autres mammifères, mais c'est la première fois qu'un effet indirect est mesuré. "Avant, on pensait que les animaux choisissaient leur habitat selon la disponibilité (La disponibilité d'un équipement ou d'un système est une mesure de performance qu'on obtient en divisant la durée durant laquelle ledit équipement ou système est opérationnel...) de la nourriture. Maintenant, on se rend compte que ce qui est encore plus important, c'est d'éviter les habitats dangereux", renchérit le biologiste (Sur les autres projets Wikimédia :).

Poussés vers les falaises


Couguar à Sheep River en Alberta.
Photo: Alejandro Nava-Donatti
Pour mesurer de tels effets, les chercheuses et chercheurs ont pu compter au fil des ans sur la modification des stratégies de chasse de trois couguars alors que normalement ils ne chassent que des cerfs, des wapitis ou de jeunes orignaux. Sans que les spécialistes sachent encore pourquoi, il arrive qu'un individu (Le Wiktionnaire est un projet de dictionnaire libre et gratuit similaire à Wikipédia (tous deux sont soutenus par la fondation Wikimedia).) se spécialise dans la prédation des mouflons. "Ils les surprennent alors par le haut des falaises et les poussent à s'enfuir vers le bas où ils sont plus vulnérables, explique la professeure Pelletier. Nous retrouvons d'ailleurs les corps de ces victimes d'attaque au pied des falaises", conclut-elle.
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