Les croque-morts croquaient-ils les orteils des morts ?

Publié par Isabelle le 31/10/2021 à 13:00
Source: ASP
Jadis, un croque-mort était celui chargé de transporter les morts au cimetière et de les enterrer. L'origine du mot croque-mort reste toutefois mystérieuse pour plusieurs personnes.


Photo: Sculpture de Ton Mooy à Amersfoot, Pays-Bas / Wikipedia Commons

Avant le 20e siècle (Un siècle est maintenant une période de cent années. Le mot vient du latin saeculum, i, qui...), il n'était pas toujours facile de savoir si une personne avait vraiment passé (Le passé est d'abord un concept lié au temps : il est constitué de l'ensemble...) l'arme à gauche. Une légende veut donc que les croque-morts se soient appelés ainsi parce qu'ils croquaient le gros orteil (Les orteils, appelés parfois doigts de pied, sont des appendices du pied.) des défunts... pour éviter d'enterrer un vivant !

Cette "action" fait référence à ce qu'on appelle en médecine (La médecine (du latin medicus, « qui guérit ») est la science et la...) le réflexe (Le réflexe d'une façon générale fait intervenir des propriétés intégratrices d'un centre...) de Babinski. En stimulant (Un stimulant est une substance qui augmente l'activité du système nerveux sympathique...) la plante (Les plantes (Plantae Haeckel, 1866) sont des êtres pluricellulaires à la base de la...) du pied d'un enfant, celui-ci va aussitôt retrousser ses orteils. Une fois adulte, ce réflexe disparait.

Cette technique n'est toutefois pas infaillible pour s'assurer du décès. Certains patients décédés depuis plus de 24 heures (L'heure est une unité de mesure  :) peuvent encore réagir à cette stimulation (Une stimulation est un événement physique ou chimique qui active une ou plusieurs...) sous leurs pieds et faire des mouvements involontaires.

En remontant plus loin dans le temps (Le temps est un concept développé par l'être humain pour appréhender le...), on découvre une autre origine possible du terme "croque-mort". Pendant l'épidémie de peste noire (La peste noire est une pandémie de peste bubonique qui a touché la population...) qui a ravagé la France au 14e siècle, on croyait que la peste (La peste (du latin pestis, maladie contagieuse) est une maladie à multiples facettes qui est...) se transmettait par les rats (on sait aujourd'hui que c'est plutôt par les parasites comme les puces et les poux). Il fallait donc déplacer et enterrer les cadavres le plus rapidement possible pour éviter d'attirer la vermine. Les responsables de ce travail manipulaient les cadavres à l'aide de cordes et de crochets pour faciliter leur transport (Le transport est le fait de porter quelque chose, ou quelqu'un, d'un lieu à un autre, le plus...), mais aussi pour éviter les contacts. Ces crocs pourraient être à l'origine du terme "croque-mort".

Mais la réalité est peut-être plus prosaïque. Le terme apparaît pour la première fois, dans l'écrit, en 1788, dans un ouvrage appelé Tableau de Paris (Paris est une ville française, capitale de la France et le chef-lieu de la région...). Or, à cette époque -et depuis quelques siècles selon le chroniqueur et historien du langage Claude Duneton- le terme croquer signifie, au sens (SENS (Strategies for Engineered Negligible Senescence) est un projet scientifique qui a pour but...) figuré, "faire disparaître".

Cette explication est également retenue par le Dictionnaire historique de la langue française (accès payant) et par le dictionnaire de l'Académie (Une académie est une assemblée de gens de lettres, de savants et/ou d'artistes reconnus par leurs...) française. Ce dernier date l'apparition du terme du 19e siècle. Le croque-mort étant la personne désignée pour transporter et mettre en terre (La Terre est la troisième planète du Système solaire par ordre de distance...) le défunt, il s'assurait donc de le "faire disparaitre".
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