Découverte de la "possible" dixième planète du Système Solaire
Publié par Michel le 31/07/2005 à 00:00
Source: NASA
Un corps céleste plus grand que Pluton a été découvert dans les régions périphériques de notre Système Solaire. Ce candidat au titre de planète a été observé à l'aide du télescope Samuel Oschin à l'observatoire du Mont Palomar près de San Diego en Californie. Cette découverte a été annoncée par le Dr. Mike Brown, scientifique (Un scientifique est une personne qui se consacre à l'étude d'une science ou des sciences et qui se consacre à l'étude d'un domaine avec la rigueur et les méthodes...) planétaire (Un planétaire désigne un ensemble mécanique mobile, figurant le système solaire (le Soleil et ses planètes) en tout ou...) au California Institute of Technology de Pasadena.


Vue d'artiste (Est communément appelée artiste toute personne exerçant l'un des métiers ou activités suivantes :) de la nouvelle planète (Une planète est un corps céleste orbitant autour du Soleil ou d'une autre étoile de l'Univers et possédant une masse suffisante pour...)

L'objet (De manière générale, le mot objet (du latin objectum, 1361) désigne une entité définie dans un espace à trois dimensions, qui a une fonction précise, et qui peut être désigné par une étiquette verbale. Il est défini par les...) 2003 UB313 est un membre typique de la ceinture de Kuiper (La ceinture de Kuiper (parfois appelée ceinture d'Edgeworth-Kuiper, ['kœj.pər] en néerlandais), est une zone du système solaire s'étendant au-delà de l'orbite de Neptune, entre 30 et 55...), mais sa taille par rapport aux neuf planètes connues indique qu'il peut être classifié en tant que planète, selon Brown. Actuellement environ 97 fois plus éloignée du Soleil (Le Soleil (Sol en latin, Helios ou Ήλιος en grec) est l'étoile centrale du système solaire. Dans la classification astronomique, c'est une étoile de type naine jaune, et composée...) que la Terre (La Terre est la troisième planète du Système solaire par ordre de distance croissante au Soleil, et la quatrième par taille et par masse croissantes. C'est la plus grande et la...), la planète est l'objet le plus lointain connu dans le Système Solaire (Le système solaire est un système planétaire composé d'une étoile, le Soleil et des corps célestes ou objets définis gravitant...), et le troisième plus lumineux des objets de la ceinture de Kuiper.

"Elle sera visible avec un télescope (Un télescope, (du grec tele signifiant « loin » et skopein signifiant « regarder, voir »), est un instrument d'optique permettant d'augmenter la...) au cours des six prochains mois (Le mois (Du lat. mensis «mois», et anciennement au plur. «menstrues») est une période de temps arbitraire.) et se situe haut dans le ciel (Le ciel est l'atmosphère de la Terre telle qu'elle est vue depuis le sol de la planète.) du petit matin vers l'est dans la direction de la Constellation (Une constellation est un ensemble d'étoiles dont les projections sur la voûte céleste sont suffisamment proches pour qu'une civilisation les relie par des lignes imaginaires, traçant...) de la Baleine (La baleine est un mammifère marin de grande taille classé dans l'ordre des cétacés. Le terme s'applique à plusieurs espèces...)", précise Brown, qui a fait la découverte avec ses collègues Confetti Trujillo, de l'observatoire Gemini de Mauna Kea à Hawaï (Hawaï ou Hawaii (en hawaïen : Hawai‘i ; en anglais : Hawaii) est un État des États-Unis situé dans l'océan Pacifique, à environ 3 900...) et David Rabinowitz, de l'Université (Une université est un établissement d'enseignement supérieur dont l'objectif est la production du savoir (recherche), sa conservation et sa transmission (études supérieures). Aux États-Unis, au moment où les...) de Yale dans le Connecticut, le 8 janvier dernier.

Brown, Trujillo et Rabinowitz ont photographié pour la première fois la nouvelle planète avec le télescope de 48 pouces Samuel Oschin le 31 octobre 2003. Cependant, l'objet était tant éloigné que son mouvement n'avait pas été détecté jusqu'à ce que les chercheurs aient analysé de nouveau les données (Dans les technologies de l'information (TI), une donnée est une description élémentaire, souvent codée, d'une chose, d'une transaction d'affaire, d'un...) en janvier de cette année (Une année est une unité de temps exprimant la durée entre deux occurrences d'un évènement lié à la révolution de la Terre autour du Soleil.). Au cours des sept derniers mois, les scientifiques ont étudié la planète pour améliorer l'évaluation de sa taille et son mouvement.


Photos d'octobre 2003 de la planète prises à 90 mn d'intervalle


Selon Brown, "elle est assurément plus grande que Pluton (Pluton, dont la désignation officielle est (134340) Pluton, est la deuxième plus grande planète naine connue du système solaire et le 10e plus grand astre connu orbitant le Soleil. Originellement considérée comme la plus petite...)". Les scientifiques peuvent déterminer la taille d'un objet du Système Solaire grâce à sa luminosité (La luminosité désigne la caractéristique de ce qui émet ou réfléchit la lumière.). La réflectivité de la planète n'étant pas encore connue, les scientifiques ne peuvent pas préciser la quantité (La quantité est un terme générique de la métrologie (compte, montant) ; un scalaire, vecteur, nombre d’objets ou d’une autre manière de...) de lumière (La lumière est l'ensemble des ondes électromagnétiques visibles par l'œil humain, c'est-à-dire comprises dans des longueurs d'onde...) du Soleil réfléchie, mais sont capables de déterminer une limite inférieure pour sa taille.

"Même si elle réfléchissait 100 % de la lumière qui l'atteint, elle serait encore aussi grande que Pluton", indique Brown. "Je dirais qu'elle a probablement une fois et demie la taille de Pluton, mais nous ne sommes pas encore sûrs de sa taille exacte. Nous sommes cependant certains à cent pour cent que c'est le premier objet plus grand que Pluton jamais trouvé dans le Système Solaire externe".

La taille de la planète possède une limite supérieure estimée par des observations (L’observation est l’action de suivi attentif des phénomènes, sans volonté de les modifier, à l’aide de moyens d’enquête et d’étude appropriés. Le plaisir procuré explique la très grande...) effectuées à l'aide du télescope spatial Spitzer (Le télescope spatial Spitzer est le plus gros télescope infrarouge lancé par la NASA. Ces longueurs d'ondes ne pouvant être observées utilement depuis le sol, seul un objet à l'extérieur de...), qui est capable d'étudier la chaleur (Dans le langage courant, les mots chaleur et température ont souvent un sens équivalent : Quelle chaleur !) de corps célestes très faibles et très éloignés tels que les objets de la ceinture de Kuiper. "Spitzer ne détectant pas la nouvelle planète, son diamètre (Dans un cercle ou une sphère, le diamètre est un segment de droite passant par le centre et limité par les points du cercle ou de la sphère. Le diamètre est aussi la longueur de ce segment. Pour indiquer qu'une valeur...) global doit être inférieur à 3200 kilomètres (Le mètre (symbole m, du grec metron, mesure) est l'unité de base de longueur du Système international. Il est défini comme la distance parcourue par la lumière dans le vide en 1/299 792 458 seconde.)", explique Brown


Orbite fortement inclinée (44 °) de 2003 UB 313.
La planète la parcourt en 557 ans

Un nom pour la nouvelle planète a été proposé par les découvreurs à l'Union Astronomique Internationale (L’union astronomique internationale (UAI) est une association internationale non gouvernementale avec pour objectif de coordonner les travaux des...) et ils attendent la décision de cette institution pour le rendre public.

A noter: ne pas confondre 2003 UB 313 avec la récente annonce de la découverte d'un planétoïde double nommé 2003 EL61 orbitant dans la région Neptune/Pluton.

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