Derrière le rideau... les étoiles
Publié par Michel le 04/02/2010 à 00:00
Source et illustration: (c) ESO
L'ESO vient de diffuser une magnifique image, prise avec le VLT, de la nurserie stellaire géante entourant NGC 3603 dans laquelle des étoiles naissent en permanence. Un amas de jeunes étoiles massives, parmi les plus lumineux et les plus compacts de la Voie Lactée (La Voie lactée (appelée aussi « notre galaxie », ou parfois simplement « la Galaxie », avec une...), est enfoui dans cette pittoresque nébuleuse (Une nébuleuse (du latin nebula, « nuage ») désigne, en astronomie, un objet céleste d’aspect diffus composé de gaz raréfié et/ou de poussières interstellaires. Les...) et représente ainsi un excellent modèle "local" des régions de formations très actives d'étoiles dans les autres galaxies. Cet amas abrite également l'étoile (Une étoile est un objet céleste émettant de la lumière de façon autonome, semblable à une énorme boule de plasma comme le Soleil, qui est l'étoile la plus proche de la...) la plus massive (Le mot massif peut être employé comme :) "pesée" jusqu'à présent.


La nurserie stellaire NGC 3603
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NGC 3603 est une région à très fort taux de formation stellaire: une usine cosmique où les étoiles se forment frénétiquement à partir d'immenses nuages de gaz (Un gaz est un ensemble d'atomes ou de molécules très faiblement liés et quasi-indépendants. Dans l’état gazeux, la matière n'a...) et de poussière de la nébuleuse. Située à 22 000 années-lumière de notre Soleil (Soleils est une association à but humanitaire implantée sur le campus de Supélec (École Supérieure d'Electricité).), c'est la plus proche région de ce type connue dans notre galaxie (Galaxies est une revue française trimestrielle consacrée à la science-fiction. Avec ce titre elle a connu deux existences, prenant par ailleurs la suite de...), fournissant ainsi aux astronomes un terrain d'observation (L’observation est l’action de suivi attentif des phénomènes, sans volonté de les modifier, à l’aide de moyens d’enquête et d’étude appropriés. Le plaisir...) local pour étudier les processus de formation intense d'étoiles, très courants dans les autres galaxies, mais difficiles à observer en détail à cause de leur très grande distance de la Terre (La Terre est la troisième planète du Système solaire par ordre de distance croissante au Soleil, et la quatrième par taille et par masse croissantes. C'est la plus grande et la plus massive des quatre planètes...).

La nébuleuse doit sa forme à la lumière (La lumière est l'ensemble des ondes électromagnétiques visibles par l'œil humain, c'est-à-dire comprises dans des longueurs d'onde de...) intense et aux vents venant des jeunes étoiles massives qui "lèvent le rideau" de gaz et de poussière révélant une multitude de soleils embrasés. Le centre de l'amas d'étoiles à l'intérieur de NGC 3603 abrite des milliers d'étoiles de toutes sortes: la majorité a une masse (Le terme masse est utilisé pour désigner deux grandeurs attachées à un corps : l'une quantifie l'inertie du corps (la masse inerte) et l'autre...) similaire ou plus petite que celle de notre Soleil (Le Soleil (Sol en latin, Helios ou Ήλιος en grec) est l'étoile centrale du système solaire. Dans la classification astronomique, c'est une étoile de type naine...), mais les plus spectaculaires sont les quelques étoiles très massives proches de la fin de leur vie (La vie est le nom donné :). Plusieurs étoiles bleues super-géantes sont entassées dans un volume (Le volume, en sciences physiques ou mathématiques, est une grandeur qui mesure l'extension d'un objet ou d'une partie de l'espace.) inférieur à un cube (En géométrie euclidienne, un cube est un prisme dont toutes les faces sont carrées. Les cubes figurent parmi les solides les plus remarquables de l'espace. C'est un des...) d'une année-lumière (L’année-lumière (symbole al, anciennement année de lumière) est une unité de distance utilisée en astronomie. Une année-lumière est la distance parcourue par un photon (ou plus simplement la lumière) dans le vide, en...) de côté (une année-lumière = 9 461 milliards de km) avec trois étoiles de type Wolf-Rayet – des étoiles extrêmement brillantes et massives qui éjectent de grandes quantités de matière (La matière est la substance qui compose tout corps ayant une réalité tangible. Ses trois états les plus communs sont l'état solide, l'état liquide, l'état gazeux. La matière occupe de...) avant de terminer dans de gigantesques explosions connues sous le nom de supernovae. En utilisant une autre série d'observations récemment réalisées avec l'instrument SINFONI sur le très grand télescope (Un télescope, (du grec tele signifiant « loin » et skopein signifiant « regarder, voir »), est un instrument d'optique...) (le VLT) de l'ESO, les astronomes ont confirmé que l'une de ces étoiles est environ 120 fois plus massive que notre Soleil, se distinguant ainsi comme l'étoile la plus massive de la Voie Lactée connue à ce jour (Le jour ou la journée est l'intervalle qui sépare le lever du coucher du Soleil ; c'est la période entre deux nuits, pendant laquelle les rayons du Soleil éclairent le ciel. Son début (par rapport à minuit heure locale) et sa durée...) [1].

Les nuages de NGC 3603 nous offrent une photo de famille d'étoiles à différents stades de leur vie, avec des structures gazeuses qui sont encore en train (Un train est un véhicule guidé circulant sur des rails. Un train est composé de plusieurs voitures (pour transporter des personnes)...) d'évoluer en étoiles, des étoiles récemment nées, des étoiles adultes et d'autres approchant la fin de leur vie. Toutes ces étoiles ont à peu près le même âge, un million (Un million (1 000 000) est l'entier naturel qui suit neuf cent quatre-vingt-dix-neuf mille neuf cent quatre-vingt-dix-neuf (999 999) et qui précède un million un (1 000 001). Il vaut un...) d'années, un clin d'œil comparé aux cinq milliards d'années de notre Soleil et du système solaire (Le système solaire est un système planétaire composé d'une étoile, le Soleil et des corps célestes ou objets définis gravitant autour de lui (autrement dit, notre système...). Le fait que certaines étoiles commencent à peine leur vie alors que d'autres sont déjà en train de mourir est dû à l'extraordinaire diversité de leur masse: Les étoiles ayant une grande masse, étant très lumineuses et très chaudes, se consument beaucoup plus rapidement au cours de leur vie que leurs homologues, moins massives, moins lumineuses et plus froides.

La toute nouvelle image publiée, obtenue avec l'instrument FORS sur le VLT au Cerro Paranal, au Chili, dépeint un grand champ (Un champ correspond à une notion d'espace défini:) autour (Autour est le nom que la nomenclature aviaire en langue française (mise à jour) donne à 31 espèces d'oiseaux qui, soit appartiennent au...) de l'amas d'étoiles et révèle la riche texture des nuages de gaz et de poussière environnants.


Note:

[1] L'étoile NGC 3603-A1 est un système à éclipses de deux étoiles orbitant l'une autour de l'autre en 3,77 jours. La masse de l'étoile la plus massive est estimée à 116 masses solaires tandis que son compagnon a une masse de 89 masses solaires.
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