Dévoiler les secrets de Jupiter

Publié par Adrien le 03/11/2015 à 00:00
Source: ESA

Vue d'artiste de la mission JUICE
La mission JUICE, qui va explorer le système satellitaire de Jupiter, commencera en 2022. Dans la mythologie, Jupiter était considéré comme le Dieu du ciel. Et c'est un peu le cas dans la réalité. Le plus grand corps céleste du Système Solaire (Le système solaire est un système planétaire composé d'une étoile, le Soleil et des corps célestes ou objets définis gravitant autour de lui (autrement dit, notre système planétaire) : les huit...) a tout (Le tout compris comme ensemble de ce qui existe est souvent interprété comme le monde ou l'univers.) pour être le roi de notre système planétaire (Un système planétaire (parfois appelé abusivement système stellaire) est composé de planètes et divers corps célestes inertes...).

La mission de l'Agence spatiale européenne (L’Agence spatiale européenne (ASE) (en anglais European Space Agency : ESA) est une agence spatiale intergouvernementale fondée le 31 mai 1975. Elle est chargée de la...), JUICE, fournira l'étude la plus complète de cette planète (Une planète est un corps céleste orbitant autour du Soleil ou d'une autre étoile de l'Univers et possédant une masse suffisante pour que sa gravité la maintienne en équilibre hydrostatique,...) géante (Une étoile géante est une étoile de classe de luminosité II ou III. Dans le diagramme de Hertzsprung-Russell, les géantes forment deux branches au-dessus de la...), et en particulier de ses lunes, sensées cacher des zones habitables sous leurs croûtes glacières.

Jupiter est plus de onze fois plus grosse que la Terre (La Terre est la troisième planète du Système solaire par ordre de distance croissante au Soleil, et la quatrième par taille et par masse...), mais elle est essentiellement composée de gaz (Un gaz est un ensemble d'atomes ou de molécules très faiblement liés et quasi-indépendants. Dans l’état gazeux, la matière n'a pas de forme propre ni de...). Ce qui est particulièrement intriguant pour les astronomes, c'est la spécificité du système satellitaire de Jupiter, et les vastes océans (Océans stylisé Ωcéans est un documentaire français réalisé par Jacques Perrin et Jacques Cluzaud dont le tournage...) d'eau (L’eau est un composé chimique ubiquitaire sur la Terre, essentiel pour tous les organismes vivants connus.) liquide (La phase liquide est un état de la matière. Sous cette forme, la matière est facilement déformable mais difficilement compressible.) qui se trouveraient sous la surface (Une surface désigne généralement la couche superficielle d'un objet. Le terme a plusieurs acceptions, parfois objet géométrique, parfois frontière physique, et est souvent abusivement confondu avec sa...) de la lune (La Lune est l'unique satellite naturel de la Terre et le cinquième plus grand satellite du système solaire avec un diamètre de 3 474 km. La distance moyenne séparant la Terre de la Lune est de...). Si le système jovien peut être perçu comme un système solaire miniature, Jupiter a raté sa chance de devenir une étoile (Une étoile est un objet céleste émettant de la lumière de façon autonome, semblable à une énorme boule de plasma comme le Soleil, qui est...) scintillante, même si sa composition est presque la même.

D'après Olivier Witasse, scientifique (Un scientifique est une personne qui se consacre à l'étude d'une science ou des sciences et qui se consacre à l'étude d'un domaine avec la rigueur et les méthodes scientifiques.) membre du projet (Un projet est un engagement irréversible de résultat incertain, non reproductible a priori à l’identique, nécessitant le concours et l’intégration d’une grande diversité de contribution,...) JUICE, comprendre le système jovien et son histoire nous permettra de mieux cerner comment les planètes géantes et leurs satellites (Satellite peut faire référence à :) se sont formés, et ont évolué.

Pendant ces trois ans et demi de mission, JUICE va tourner autour (Autour est le nom que la nomenclature aviaire en langue française (mise à jour) donne à 31 espèces d'oiseaux qui, soit appartiennent au genre Accipiter, soit constituent les 5 genres Erythrotriorchis,...) de la planète géante. Pendant cette mission, il va étudier son atmosphère (Le mot atmosphère peut avoir plusieurs significations :), et celle de trois de ses quatre satellites, aussi gros que des planètes: Ganymède, Europe (L’Europe est une région terrestre qui peut être considérée comme un continent à part entière, mais aussi comme l’extrémité occidentale du...) et Callisto. Avant, il faudra voyager en orbite (En mécanique céleste, une orbite est la trajectoire que dessine dans l'espace un corps autour d'un autre corps sous l'effet de la gravitation.) au sein du système solaire pendant presque huit ans et, tout d'abord, quitter en sécurité la gravité (La gravitation est une des quatre interactions fondamentales de la physique.) de la Terre. C'est le moment le plus risqué lors d'une mission spatiale.

JUICE va survoler à plusieurs reprises trois des quatre principales lunes de Jupiter pour révéler le potentiel habitable d'un corps aussi éloigné du Soleil (Le Soleil (Sol en latin, Helios ou Ήλιος en grec) est l'étoile centrale du système solaire. Dans la classification astronomique, c'est une étoile de type naine jaune, et composée d'hydrogène...). JUICE va surtout survoler Ganymède, l'un des seuls corps solides du système solaire possédant un champ magnétique (En physique, le champ magnétique (ou induction magnétique, ou densité de flux magnétique) est une grandeur caractérisée par la donnée d'une intensité et d'une direction, définie en tout point de...), à part Mercure et la Terre.

Mettre en place une mission spatiale demande des années de travail et de la patience, tout en composant avec les limites de notre technologie (Le mot technologie possède deux acceptions de fait :) actuelle qui sera presque dépassée quand l'expédition spatiale enverra ses premières données (Dans les technologies de l'information (TI), une donnée est une description élémentaire, souvent codée, d'une chose, d'une transaction d'affaire, d'un événement, etc.).

En attendant la visite de JUICE en 2022, la sonde (Une sonde spatiale est un vaisseau non habité envoyé par l'Homme pour explorer de plus près des objets du système solaire et, pour certaines, l'espace qui est au-delà. Cela couvre à la fois les...) Juno de la Nasa (La National Aeronautics and Space Administration (« Administration nationale de l'aéronautique et de l'espace ») plus connue sous son abréviation NASA, est l'agence gouvernementale responsable...) devrait entrer dans l'orbite de Jupiter dès l'an prochain, avec pour objectif d'explorer la lune Europe.
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