Exobiologie: du cosmos au laboratoire

Publié par Michel le 11/12/2007 à 00:00
Source et illustrations: CNES - 10/12/2007
Après 12 jours passés en orbite, la capsule FOTON a touché le sol kazakh le 26 septembre 2007 (voir notre news) en rapportant intactes les 43 expériences scientifiques qu'elle avait emportées. Des échantillons d'expériences européennes menées par des exobiologistes français ont depuis regagné leur laboratoire d'origine. Les premières analyses sont en cours.


Les porte-échantillons contenant les roches exposées à la rentrée atmosphérique sont bien visibles.
L'un d'eux a été arraché avec sa pierre durant la rentrée.
A droite, détail d'une des roches, fusionnée par la chaleur (Dans le langage courant, les mots chaleur et température ont souvent un sens équivalent :...)

Des météorites artificielles

Trois échantillons de roches, dont deux de roches sédimentaires, avaient été incrustés dans le bouclier thermique (Un bouclier thermique, dans le domaine de l'astronautique, est un dispositif destiné à protéger...) de FOTON. Lors du retour de la capsule sur Terre (La Terre est la troisième planète du Système solaire par ordre de distance...), en entrant dans l'atmosphère (Le mot atmosphère peut avoir plusieurs significations :) ces roches ont subi des conditions d'échauffement et d'environnement (L'environnement est tout ce qui nous entoure. C'est l'ensemble des éléments naturels et...) semblables à celles rencontrées par toute météorite (Une météorite est un corps matériel provenant de l’espace...) arrivant sur notre planète (Une planète est un corps céleste orbitant autour du Soleil ou d'une autre étoile de...).

"Tout (Le tout compris comme ensemble de ce qui existe est souvent interprété comme le monde ou...) est parti d'une interrogation, explique Frances Westall, responsable de l'expérience au CNRS (Le Centre national de la recherche scientifique, plus connu sous son sigle CNRS, est le plus grand...) d'Orléans: Pourquoi ne retrouve t-on pas de météorites sédimentaires sur Terre ? Est-ce que ces roches se désintègrent avant d'arriver au sol, ou est-ce qu'on ne sait pas les reconnaître ?".

De telles météorites auraient pu importer sur Terre des molécules organiques ou même, éventuellement, des organismes extra-terrestres. Les premiers résultats sont encourageants; sur les 3 roches envoyées en orbite (En mécanique céleste, une orbite est la trajectoire que dessine dans l'espace un corps...), les 2 roches sédimentaires ont résisté. Des micro-organismes incorporés dans ces météorites artificielles sont eux aussi revenus sur Terre... carbonisés mais préservés, "un peu à l'image des habitants de Pompéi".

Coup de soleil pour des molécules organiques

FOTON a également rapporté sur Terre 120 petites boites vitrées, contenant des dépôts solides ou des mélanges gazeux concoctés, sous la direction d'Hervé Cottin, par le Laboratoire Interuniversitaire des Systèmes Atmosphériques de l'université (Une université est un établissement d'enseignement supérieur dont l'objectif est la...) Paris (Paris est une ville française, capitale de la France et le chef-lieu de la région...) XII. Pendant la mission, les molécules organiques ont été soumises au rayonnement (Le rayonnement, synonyme de radiation en physique, désigne le processus d'émission ou de...) ultraviolet (Le rayonnement ultraviolet (UV) est un rayonnement électromagnétique d'une longueur...) du Soleil (Le Soleil (Sol en latin, Helios ou Ήλιος en grec) est l'étoile...). Bien qu'ils soient très énergétiques ces rayons, stoppés par l'atmosphère, n'atteignent pas le sol.


Echantillons de l'expérience Uvolution à bord de la capsule Foton

"Nous allons maintenant étudier l'évolution et la dégradation de ces molécules, calculer la proportion de molécules dégradées et récupérer les produits de ces dégradations", explique Hervé Cottin.

Les chercheurs simulent de cette façon les réactions chimiques qui se produisent sur les comètes, dans l'atmosphère de Titan (L’atmosphère de Titan est, à la différence de celle des autres satellites du...) ou à la surface (Une surface désigne généralement la couche superficielle d'un objet. Le terme a...) de Mars. Pour Hervé Cottin, "mieux connaître la nature et l'évolution de la matière organique (La matière organique (MO) est la matière carbonée produite en général par...) dans ces environnements nous fournira de nouveaux indices pour comprendre l'origine de la vie (Cet article est consacré aux origines de la vie d'un point de vue scientifique. Les aspects...) sur Terre et éventuellement pour la recherche (La recherche scientifique désigne en premier lieu l’ensemble des actions entreprises en vue...) de traces (TRACES (TRAde Control and Expert System) est un réseau vétérinaire sanitaire de...) de vie (La vie est le nom donné :) extra-terrestre".

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