Météorite - Définition et Explications

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Introduction

Météorite de Willamette.

Une météorite est un corps matériel provenant de l’espace extra-atmosphérique de taille comparativement petite qui atteint la surface de la Terre (La Terre est la troisième planète du Système solaire par ordre de distance...). On appelle astéroïde (Un astéroïde est un objet céleste dont les dimensions varient de quelques dizaines...) le corps céleste dans l’espace et météorite (Une météorite est un corps matériel provenant de l’espace...) lorsqu’il s’écrase sur la Terre.

Impacts de météorites

Meteor Crater (Meteor Crater est un cratère d'impact dans l'État de l'Arizona dans l'ouest des...) en Arizona.

La masse (Le terme masse est utilisé pour désigner deux grandeurs attachées à un...) totale de matière (La matière est la substance qui compose tout corps ayant une réalité tangible. Ses...) interplanétaire balayée par la Terre est estimée à dix tonnes par jour ; cette matière est constituée essentiellement de poussières, avec un nombre (La notion de nombre en linguistique est traitée à l’article « Nombre...) de corpuscules dépendant (approximativement) du logarithme (En mathématiques, une fonction logarithme est une fonction définie sur à valeurs dans ,...) de l’inverse de leur masse, avec un seuil d’environ 1×10-16 kg, en dessous duquel il y a très peu de poussières.

Ainsi, la Terre ne rencontre guère plus de 2 000 à 3 000 météorites de plus d’un kilogramme (Le kilogramme (symbole kg) est l’unité de masse dans le Système international...) par jour (Le jour ou la journée est l'intervalle qui sépare le lever du coucher du Soleil ; c'est la...).

Lorsqu’elles pénètrent dans l’atmosphère, le frottement (Les frottements sont des interactions qui s'opposent à la persistance d'un mouvement relatif entre...) sur les particules la constituant entraine un violent échauffement et une émission de lumière (La lumière est l'ensemble des ondes électromagnétiques visibles par l'œil...), ce qui forme un météore ou étoile filante :

  • Les poussières d’environ 1×10-14 kg et moins sont volatilisées, mais pas détruites : les produits minéraux formés se condenseront et tomberont très lentement sur la surface (Une surface désigne généralement la couche superficielle d'un objet. Le terme a...) terrestre ;
  • les poussières de taille supérieure constituent les micrométéorites, une partie de leur matière ne sera pas volatilisée et tombera au sol comme des grains de sable ;
  • en dessous d’une certaine taille (fonction inverse (En mathématiques, l'inverse d'un élément x d'un ensemble muni d'une loi de...) de la cohésion de leur matière constitutive) la plupart des météorites se désagrègent en blocs tout (Le tout compris comme ensemble de ce qui existe est souvent interprété comme le monde ou...) au long de leur traversée dans l’atmosphère, ce qui réduit le nombre des gros impacts sur la surface de la Terre : environ 500 pierres de la taille d’une balle de tennis atteignent ainsi le sol chaque année (Une année est une unité de temps exprimant la durée entre deux occurrences d'un évènement lié...).

Des météorites plus massives, heureusement rares (l’histoire humaine écrite n’en relate que deux) peuvent créer d’importants cratères lors de leur impact sur le sol, ou des tsunamis en cas d’arrivée en mer (Le terme de mer recouvre plusieurs réalités.).

L’énergie libérée lors de ces impacts peut entrainer, directement ou par des effets secondaires catastrophiques (par exemple : réactivation de volcans endormis, incendies généralisés, etc.), la dispersion (La dispersion, en mécanique ondulatoire, est le phénomène affectant une onde dans un...) d’une quantité (La quantité est un terme générique de la métrologie (compte, montant) ; un scalaire,...) considérable de particules dans l’atmosphère, suffisante pour modifier brutalement et durablement le climat (Le climat correspond à la distribution statistique des conditions atmosphériques dans une...) sur l’ensemble de la Terre. Suivant la théorie (Le mot théorie vient du mot grec theorein, qui signifie « contempler, observer,...) de Luis Walter Alvarez (Luis Walter Alvarez (13 juin 1911 à San Francisco, Californie - 1er septembre...), l’extinction des dinosaures, qui marque la fin du Crétacé, s’expliquerait (voir cratère) par les conséquences de l’impact d’une météorite.

Les astronomes ont dénombré 900 objets volants potentiellement « dangereux » dont le diamètre (Dans un cercle ou une sphère, le diamètre est un segment de droite passant par le centre...) est compris entre 1 et 10 km. La plupart de ces corps se trouvent dans la ceinture d’astéroïdes, située entre Mars et Jupiter, qui contient des objets pouvant mesurer jusqu’à 1 000 km de diamètre et dont la chute sur Terre éliminerait toute vie (La vie est le nom donné :) pour des millions d’années. Actuellement, 70 « objets » pourraient nous rendre visite au cours du prochain siècle (Un siècle est maintenant une période de cent années. Le mot vient du latin saeculum, i, qui...). S’ils sont tous d’une taille inférieure à 1 km, la chute d’un seul d’entre eux risquerait d’avoir des conséquences irrémédiables pour la planète (Une planète est un corps céleste orbitant autour du Soleil ou d'une autre étoile de...). Ainsi, Apophis, un astéroïde de 270 mètres, pourrait percuter la Terre en 2036. La collision (Une collision est un choc direct entre deux objets. Un tel impact transmet une partie de...) est quasi-impossible (la probabilité (La probabilité (du latin probabilitas) est une évaluation du caractère probable d'un...) est de 1 pour 12 346 000) mais si elle avait lieu, elle libèrerait une puissance (Le mot puissance est employé dans plusieurs domaines avec une signification particulière :) équivalente à 10 000 mégatonnes de TNT, soit toutes les armes nucléaires de la planète.

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