Les glaciers ont perdu neuf mille milliards de tonnes de glace en un demi-siècle
Publié par Adrien le 12/04/2019 à 08:00
Source: ESA
Quand nous pensons au changement climatique, l'une des premières choses qui vient à l'esprit, c'est la fonte des glaces aux pôles. Mais la fonte des glaces ne se limite pas aux régions polaires. D'après les conclusions de recherches, les glaciers du monde (Le mot monde peut désigner :) entier ont perdu plus de neuf mille gigatonnes (neuf mille milliards de tonnes) de glace (La glace est de l'eau à l'état solide.) depuis 1961, contribuant de 27mm à la montée du niveau des mers.


Perte de masse des glaciers au niveau mondial entre 1961 et 2016

Une équipe internationale mené par l'Université (Une université est un établissement d'enseignement supérieur dont l'objectif est la production du savoir (recherche), sa conservation et sa...) de Zurich (Suisse) a combiné des observations (L’observation est l’action de suivi attentif des phénomènes, sans volonté de les modifier, à l’aide de moyens d’enquête et d’étude appropriés. Le plaisir...) glaciologiques de terrain classiques avec un grand nombre (La notion de nombre en linguistique est traitée à l’article « Nombre grammatical ».) de données (Dans les technologies de l'information (TI), une donnée est une description élémentaire, souvent codée, d'une chose, d'une transaction d'affaire, d'un événement, etc.) récoltées par des satellites (Satellite peut faire référence à :) de différentes missions afin de calculer minutieusement la quantité (La quantité est un terme générique de la métrologie (compte, montant) ; un scalaire, vecteur, nombre d’objets ou d’une autre...) de glace perdue ou gagnée par 19 régions glaciaires différentes du monde entier.

Le résultat de leurs recherches, publié dans Nature, révèle que les glaciers ont perdu 9625 milliards de tonnes de glace entre 1961 et 2016.

Les pertes régionales les plus importantes concernent l'Alaska, les glaciers situés autour (Autour est le nom que la nomenclature aviaire en langue française (mise à jour) donne à 31 espèces d'oiseaux qui, soit appartiennent au genre Accipiter, soit constituent les...) de la calotte glaciaire du Groenland (Le Groenland (prononcez /gʁɔɛn.lɑ̃d/, écrit Groënland dans la graphie française d'avant 1850, Grønland en danois (« terre...), et les glaciers des Andes méridionales. Les glaciers de l'arctique (L’Arctique est la région entourant le pôle nord de la Terre, à l’intérieur et aux abords du cercle polaire. Elle se situe à l'opposé de l'Antarctique. L'Arctique inclut une partie du Canada, du Groenland (territoire du...) canadien et russe et du Svalbard (Le Svalbard est un archipel de la Norvège situé à la limite de l'océan Arctique et de l'océan Atlantique, entre le Groenland à l'ouest, l'archipel François-Joseph...) ont également perdu des quantités significatives de glace.

Les glaciers situés dans des régions tempérées, comme les Alpes européennes et la chaîne (Le mot chaîne peut avoir plusieurs significations :) montagneuse du Caucase ont également perdu de la glace, mais ces glaciers sont trop petits pour contribuer de manière significative au niveau des mers.

Il est intéressant de remarquer que la seule zone qui a gagné de la glace pendant cette période de 55 années est l'Asie (L'Asie est un des cinq continents ou une partie des supercontinents Eurasie ou Afro-Eurasie de la Terre. Il est le plus grand continent (8,6 % de la...) du Sud-Ouest (Le sud-ouest est la direction à mi-chemin entre les points cardinaux sud et ouest. Le sud-ouest est opposé au nord-est.) (ASW sur la carte). Les glaciers de cette zone ont accumulé 119 gigatonnes de glace, mais les glaciers voisins d'Asie du Sud-Est (Le sud-est est la direction à mi-chemin entre les points cardinaux sud et est. Le sud-est est opposé au nord-ouest.) (ASE) ont perdu à peu près la même quantité, 112 gigatonnes.


Déclin des glaciers, nord-est de l'Inde
L'initiative sur le changement climatique de l'ESA, un programme de recherche (La recherche scientifique désigne en premier lieu l’ensemble des actions entreprises en vue de produire et de développer les connaissances scientifiques. Par extension...) focalisé sur la production de jeux de données au niveau mondial pour les variables essentielles du climat (Le climat correspond à la distribution statistique des conditions atmosphériques dans une région donnée pendant une période de temps donnée. Il se distingue de la météorologie qui désigne...) (les composants clés du climat de la Terre), a joué un rôle essentiel dans ce travail de recherche.

Le projet (Un projet est un engagement irréversible de résultat incertain, non reproductible a priori à l’identique, nécessitant le concours et l’intégration d’une grande...) glacier (Un glacier est une masse de glace plus ou moins étendue qui se forme par le tassement de couches de neige accumulées. Écrasée sous son propre poids, la neige expulse l'air qu'elle contient, se soude en une masse compacte et se...) de l'initiative, combiné au précédent projet GlobGlacier de l'ESA, a fourni (Les Foúrnoi Korséon (Grec: Φούρνοι Κορσέων) appelés plus communément Fourni, sont un archipel de petites îles grecques...) les informations de contour des glaciers et des informations sur les variations de la masse de glace pour des milliers de glaciers.

Frank Paul, co-auteur de l'étude, explique: "Les contours des glaciers sont nécessaires afin de faire des calculs précis pour la zone en question. A ce jour (Le jour ou la journée est l'intervalle qui sépare le lever du coucher du Soleil ; c'est la période entre deux nuits, pendant laquelle les rayons du Soleil...), cette information nous provient principalement des satellites américains Landsat (Le programme Landsat est un des plus anciens programmes d'observation de la surface terrestre des États-Unis. Un de ses premiers objectifs était l'évaluation des volumes de récolte céréalières en URSS et aux...), dont les données sont fournies aux utilisateurs européens dans le cadre de l'accord de l'ESA relatif aux missions contributrices (Third-Party mission agreement).

"A l'avenir, c'est tout (Le tout compris comme ensemble de ce qui existe est souvent interprété comme le monde ou l'univers.) particulièrement la mission Sentinelle 2 de Copernicus qui va contribuer de plus en plus à la surveillance précise des changements des glaciers."

Des modèles numériques d'élévation, qui fournissent les détails topographiques d'une région, ont été calculés au moyen des informations transmises par le capteur (Un capteur est un dispositif transformant l'état d'une grandeur physique observée en une grandeur utilisable exemple : une tension électrique, une hauteur de mercure, une intensité, la...) ASTER de l'Agence spatiale (Une agence spatiale est un organisme d'État ayant pour but d'étudier l'Espace et de développer et gérer des programmes spatiaux) japonaise JAXA (L'agence d'exploration aérospatiale japonaise (en japonais ?????????? — uch? k?k? kenky? kaihatsu kik? —, souvent dénommée par sa traduction...), embarqué sur la mission américaine Terra (Terra (pluriel terrae) est un mot d'origine latine qui désigne la Terre, le sol. Il est employé par l'Union astronomique internationale pour des étendues très vastes de terrains. Il est utilisé sur Mars pour identifier les vieux terrains...) et la mission allemande TanDEM-X. Les données issues de ces deux sources ont été traitées dans le cadre du programme Glaciers de l'initiative sur le changement climatique de l'ESA et par d'autres projets.

Ces données, combinées à la base de données (En informatique, une base de données (Abr. : « BD » ou « BDD ») est un lot d'informations stockées dans un dispositif...) exhaustive compilée par le Service mondial de surveillance des glaciers, ont permis aux chercheurs de reconstituer les changements d'épaisseur de la glace de 19000 glaciers du monde entier.

En combinant ces méthodes de mesure et disposant du nouveau jeu de données exhaustif, les chercheurs ont pu déterminer la quantité de glace perdue chaque année (Une année est une unité de temps exprimant la durée entre deux occurrences d'un évènement lié à la révolution de la Terre autour du Soleil.) dans toutes les régions montagneuses depuis les années soixante.

Les mesures glaciologiques faites sur le terrain indiquent les fluctuations annuelles tandis que les données satellitaires ont permis aux chercheurs de déterminer la quantité de glace perdue sur plusieurs années ou plusieurs dizaines d'années.

Michael Zemp, chef de la recherche, explique: "Alors que nous pouvons aujourd'hui fournir des informations claires sur la quantité de glace perdue dans chaque région glaciaire, il est surtout important de noter que le taux de perte a augmenté de manière significative ces trente dernières années. Nous perdons en ce moment 335 milliards de tonnes de glace par an, ce qui correspond à une montée du niveau des mers de 1mm par an également."


Les glaciers Panmah et Choktoi
Si l'élévation de la température (La température est une grandeur physique mesurée à l'aide d'un thermomètre et étudiée en thermométrie. Dans la vie courante, elle est reliée aux sensations...) des océans (Océans stylisé Ωcéans est un documentaire français réalisé par Jacques Perrin et Jacques Cluzaud dont le tournage a...) reste le principal facteur de la montée du niveau des mers, la fonte des glaces en est le second contributeur le plus important.

Le Dr Zemp ajoute, "En d'autres mots, nous perdons chaque année environ trois fois le volume (Le volume, en sciences physiques ou mathématiques, est une grandeur qui mesure l'extension d'un objet ou d'une partie de l'espace.) total ( Total est la qualité de ce qui est complet, sans exception. D'un point de vue comptable, un total est le résultat d'une addition, c'est-à-dire une somme. Exemple : "Le total des...) de glace stocké dans les Alpes européennes, et cela représente environ 30% du taux actuel de montée des eaux."

Dans le monde entier, la disparition des glaciers a pour conséquence une diminution de la quantité d'eau (L’eau est un composé chimique ubiquitaire sur la Terre, essentiel pour tous les organismes vivants connus.) disponible pour des millions de personnes, moins de puissance (Le mot puissance est employé dans plusieurs domaines avec une signification particulière :) hydroélectrique, et moins d'eau pour les cultures. Si la fonte des glaciers contribue à la montée du niveau des mers, elle augmente également le risque d'autres catastrophes naturelles, comme la vidange brutale d'un lac (En limnologie, un lac est une grande étendue d'eau située dans un continent où il suffit que la profondeur, la superficie, ou le volume soit suffisant pour provoquer une stratification, une zonation, ou une...) glaciaire et les coulées de débris associées.

Le rythme auquel les glaciers perdent de leur masse sur le long terme est très important à connaître afin de pouvoir prendre des décisions éclairées pour une adaptation future ; il s'agit donc d'une information critique pour les organismes internationaux qui évaluent le changement climatique, comme le Groupe d'experts intergouvernemental sur l'évolution du climat (GIEC).

Mark Drinkwater, conseiller principal sur la cryosphère et le climat à l'ESA, ajoute: "Compte tenu des conséquences socio-économiques, le sort des glaciers dans un climat futur est pris au sérieux par l'ESA."

"Il est fondamental de tirer parti des capacités de surveillance existantes, comme celles des satellites Sentinelle de la mission européenne Copernicus, et d'autres missions de l'ESA ou menées par des tiers. Ces données nous permettent d'acquérir une perspective solide sur le climat en révélant les fluctuations régionales, et année par année, des glaciers et d'autres composantes de la cryosphère, comme la couverture neigeuse, la glace de mer (Le terme de mer recouvre plusieurs réalités.) et les calottes glaciaires."
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